Sa femme, Rajni Attavar, lui a fait de la soupe. Mooliya sortit du lit avec difficulté. Avec l’aide de son fils aîné, Amith, l’agent de la station de métro de 56 ans s’est rendu sur une chaise de cuisine dans leur maison de Corona, dans le Queens. La sueur perlait sur son visage. Sa bouche était ouverte.

« J’ai essuyé son visage », se souvient Attavar en pleurant. « Alors j’ai appelé son nom. Il n’a pas répondu. »

Crise du coronavirus à New York : comment la plus grande ville américaine fait face à ses morts

Elle aspergea de l’eau sur sa tête. Amith vérifia le pouls qui s’affaiblit de son père. Son fils cadet, Akshay Mooliya, 16 ans, a appelé le 911. Les ambulanciers sont arrivés et, pendant environ 10 minutes, l’ont aidé à respirer avec un appareil respiratoire.

Ils l’ont ensuite recouvert d’une couverture blanche sur le sol de la cuisine.

C’était le 8 avril à 21h27, selon son certificat de décès. La cause immédiate de décès a été répertoriée comme « Maladie récente de type grippal (COVID-19 possible) ». Plusieurs heures s’écoulèrent avant que son corps ne soit soulevé du sol et emmené à une morgue – etprès de trois semaines avant sa crémation, ont indiqué des membres de la famille.

« J’étais la dernière personne de la famille à voir son visage avant de mourir », se souvient Amith, 21 ans. « Je n’ai même pas dit au revoir. »

La manipulation du corps de Mooliya n’est pas inhabituelle à cette époque.

Le nombre de décès dus au corononavirus a submergé les travailleurs de la santé, les morgues, les salons funéraires, les crématoires et les cimetières. Des sacs mortuaires s’entassent à travers la ville qui est devenue l’épicentre de la pandémie. Le jour de la mort de Mooliya, il y a eu 799 décès de Covid-19 dans l’État de New York, un sommet d’une journée. À ce jour, l’État a enregistré plus de 24 000 décès, la plupart à New York.

L’une des nombreuses façons dont la vie a changé est la façon dont la plus grande ville d’Amérique traite ses morts.

Bien que la ville ait doublé pour atteindre environ 2 000 sa capacité de stocker les corps, les salons funéraires refusent toujours les crémations car ils ne peuvent pas les garder. Une chambre de crémation de Brooklyntombé en panne sous le volume de cadavres. Les incinérations sont retardées jusqu’à la mi-mai et au-delà. Les corps reposent dans des remorques réfrigérées dans les stationnements des salons funéraires. Les enterrements sont sauvegardés.

« Il y a tellement plus de morts que nous n’aurions jamais pu imaginer », a déclaré Joe Sherman, propriétaire de la quatrième génération de la chapelle commémorative Flatbush de Sherman à Brooklyn. « Je fais ça depuis 43 ans. Je n’ai jamais rien vu de tel. »

Deux salons funéraires prennent des mesures désespérées

La sombre lutte pour faire face à la mort a été soulignée mercredi, lorsque quatre camions avec jusqu’à 60 corps en décomposition ont été découverts dans une rue animée à l’extérieur d’un salon funéraire de Brooklyn. Un passant a vu des liquides couler des camions.

Le salon funéraire débordé a manqué d’espace pour les corps, qui attendaient la crémation, selon une source policière. Il a amené des camions pour le stockage. Au moins un camion manquait de réfrigération, avec des sacs mortuaires sur la glace, a indiqué une source.

« C’est une situation tellement triste et tellement irrespectueuse envers les familles » « C’était une situation évitable … Il y avait beaucoup de façons dont le salon funéraire aurait pu se tourner vers nous pour obtenir de l’aide. Mais ils sont restés silencieux. C’est une rareté. De manière écrasante, même avec la tension horrible et la tension émotionnelle, les salons funéraires ont a vraiment soutenu les familles de la ville et les a servies. « 

Le Département de la santé de l’État de New York a suspendu la licence de la maison funéraire Andrew T. Cleckley. Le commissaire à la santé, le Dr Howard Zucker, a qualifié ses actions de « consternantes, irrespectueuses envers les familles des défunts et totalement inacceptables ». Jeudi soir, 18 corps ont été retrouvés dans un salon funéraire « débordé » du New Jersey

Les personnes en deuil sont obligées de jouer un match en attente

Après que le corps de Mooliya a été ramassé du sol de la cuisine, sa famille a appris qu’il faudrait près de trois semaines avant que le corps de l’immigrant indien puisse être incinéré.

Dans la tradition hindoue, les corps sont généralement incinérés un jour ou deux après la mort, a déclaré Amith Mooliya. Son père, un homme pieux qui priait avant et après les quarts de sa station de métro, a été incinéré le 27 avril.

La famille n’a pas assisté à la cérémonie de crémation en raison de l’éloignement des directives.

Une industrie des soins de la mort tendue a rendu le deuil plus difficile.

« Chaque jour, je me souviens », a déclaré Attavar, 50 ans, à propos du jour du décès de son mari. « Je ne peux pas dormir. Je n’ai jamais vu son visage comme ça. Il était le plus fort. Je ne l’ai jamais vu aussi faible. Il a pris soin de nous. »

Le fait que Mooliya était avec sa famille à la fin a apporté un certain réconfort. La contagion en a emporté bien d’autres sans proches à leurs côtés.

« Au moins, il n’était pas loin de nous », a déclaré Attavar. « Il était à la maison. Je pense que c’était son réconfort. Qu’il soit passé dans la maison. »

Les directeurs de funérailles donnent la priorité aux vivants

Dan Wright, secrétaire-trésorier de la section locale 813 de Teamsters, dont les 500 membres comprennent des directeurs de funérailles et des employés de cimetière, a déclaré que le nombre élevé de morts a ralenti l’extrémité arrière du système, les cimetières et les crématoires.

« De toute évidence, nous ne pouvons pas enterrer des gens dans le noir », a-t-il déclaré.

Et l’éloignement social a modifié la façon dont les gens font leurs adieux à leurs proches.

« Les funérailles consistent essentiellement à se rassembler, à célébrer la vie de quelqu’un et à lui dire au revoir », a déclaré Wright. « Ces choses ont été impossibles à faire. Les directeurs de funérailles … ont été réduits à devenir des policiers pour empêcher les gens de se réunir, de se tenir trop près, de s’embrasser. »

Sherman, le propriétaire du salon funéraire de Brooklyn, a déclaré que la protection des clients et des travailleurs est une priorité – assurer l’éloignement et fournir un équipement de protection individuelle suffisant.

« Pour faire face à cette pandémie, notre principale préoccupation est les vivants », a-t-il déclaré.

Il n’y a pas de rencontres en personne avec les familles en deuil. Toutes les affaires sont traitées en ligne ou par téléphone.

« Nous ne voulons pas de personnes dans le bâtiment », a déclaré Sherman.

Le nombre de funérailles traitées par Sherman a triplé ces dernières semaines. Son entreprise et la maison commémorative qui partage le bâtiment avec lui la semaine dernière ont reçu environ 100 appels.

Son salon funéraire fait à lui seul environ 30 décès par semaine. Il y a trois semaines, a déclaré Sherman, il a apporté un conteneur réfrigéré avec de l’espace pour 30 corps supplémentaires.

« Je refuse les crémations à moins que ses gens qui les ont payés d’avance ou les gens que je connais », a-t-il dit. « Les crémations sont à un mois d’ici à Brooklyn. Je ne veux pas stocker les corps ici aussi longtemps. »

Un four de crémation est tombé en panne à cause du volume

Richard Moylan, président du cimetière Green-Wood de Brooklyn, a commencé en tant que coupeur d’herbe en 1972. Il se rapproche maintenant de cinq décennies.

« Le volume des enterrements pour nous tous en même temps est écrasant », a-t-il déclaré. « Le volume des crémations est quelque chose que nous n’avons jamais vu. »

Les incinérations à Green-Wood sont passées de 70 à 130 par semaine, a déclaré Moyland. Les enterrements ont plus que doublé pour atteindre une douzaine chaque jour.

« Et si nous en avions la capacité, nous en ferions plus », a-t-il déclaré à propos des crémations.

« Les gens envoient des corps hors de l’État, hors de la ville. Nous avons réservé jusqu’à la mi-mai, alors qu’il y a six semaines, vous pouviez simplement appeler et dire: » J’arrive demain ou, même parfois, je suis venir dans une heure. Maintenant, malheureusement, vous avez besoin d’un rendez-vous. « 

À l’exception des inhumations, des incinérations et des services de garde, tous les autres travaux ont cessé.

« Nous ne faisons aucun entretien d’arbres », a-t-il déclaré. « Nous ne faisons pas beaucoup d’entretien de la pelouse. Nous ne faisons aucune préservation des monuments. Tout est sur le pont. »

L’une des cinq chambres de crémation– qui brûle jusqu’à 1800 degrés pendant 18 heures par jour – s’est cassé de la surutilisation, a déclaré Moyland.

« Quand nous avons commencé à aller plus longtemps, le mur de briques de la chambre a pratiquement cédé », a-t-il déclaré.

Moylan regarde parfois les enterrements de son bureau.

« Nous essayons de garder les sépultures aussi proches que possible d’une sépulture traditionnelle », a-t-il déclaré. « Nous avons eu une victime de Covid et il y avait nos gars en costume Hazmat et la famille qui restait sur la route loin du cercueil. Quelqu’un a dit quelques prières. Ils sont rentrés dans leur voiture. Puis j’ai réalisé qu’il y avait plus de voitures de personnes qui ne ne sors pas. « 

« Il a travaillé si dur toute sa vie »

À Corona, dans le Queens, Rajni Attavar et ses fils célèbrent la vie de Mooliya en racontant son histoire. Il est arrivé à New York au milieu des années 90 en provenance du village de Heroor dans le Karnataka, en Inde, où il a enseigné la chimie dans une université. Il a géré plusieurs chaînes de pharmacies. Il était gardien de sécurité et a travaillé cinq ans comme agent de station de métro.

Mooliya a eu deux consultations en ligne avec un médecin les jours avant sa mort. Son fils aîné a déclaré que son père avait été informé qu’il n’avait pas besoin de subir de test. Prenez du Tylenol et restez hydraté, lui a-t-on dit.

« Il a travaillé si dur toute sa vie », s’est exclamé Attavar. « Pas de vacances. Il était l’homme le plus intelligent. Il a traversé beaucoup de choses dans sa vie. Je ne savais pas que ça finirait si mal pour lui. »