L'Europe est ravagée par la pandémie de coronavirus. Il y a eu plus de 10 000 morts en Italie. Dans le plus sombre des>

Des contrôles aux frontières ont été mis en place pour arrêter le flux de personnes, même si cela contrevient à l'un des principes fondateurs du marché unique. Les règles relatives aux aides d'État aux entreprises en difficulté ont été assouplies. La Banque centrale européenne s'est lancée dans un gigantesque programme d'achat d'actifs dans le but d'inonder l'économie de la zone euro avec de l'argent bon marché.

Jean Monnet, moteur de la création de ce qui allait devenir l'Union européenne dans les années 50, a déclaré que l'Europe se forgerait en cas de crise, et Covid-19 répond clairement à ce critère. La double urgence sanitaire et économique est de loin la pire crise à laquelle l'Europe a dû faire face depuis la signature du traité de Rome en 1957: pire que le choc pétrolier du milieu des années 70, pire que la crise bancaire de 2008.

Mais ce n’était pas la fin de l’observation de Monnet. Il a poursuivi en disant que le type d'Europe qui se forgerait dépendrait des « solutions adoptées pour ces crises ». Et, à cet égard, les signes n'ont pas été bons.

S'il y a jamais eu un temps pour que l'UE agisse comme un seul, pour que les pays riches fassent preuve de solidarité avec les moins fortunés, alors c'est tout. Pourtant, lorsque l'Italie a plaidé pour que d'autres pays lui envoient des équipements médicaux tels que des masques, la France et l'Allemagne ont non seulement omis de répondre, mais elles ont interdit l'exportation (depuis levée) de l'exportation du kit que les hôpitaux italiens réclamaient. En fin de compte, il a été laissé à la Chine de montrer à l'UE comment répondre à un pays dans le besoin.

Un autre problème pour l'Italie est qu'en raison de sa croissance lente et de son endettement public élevé, elle doit payer un taux d'intérêt plus élevé sur l'argent que le gouvernement emprunte que dans le cas de l'Allemagne et, lorsque les hôpitaux des villes de Lombardie ont commencé à remplir de cas Covid-19, cet écart – ou propagation – a commencé à se creuser. Il était donc profondément inutile pour Christine Lagarde, la présidente de la BCE, de dire qu'il n'appartenait pas à son institution de « fermer les spreads obligataires ».

Lagarde, à son crédit, s'est rapidement rétractée et la BCE fait maintenant tout son possible pour aider l'Italie et l'ensemble de l'économie de la zone euro. Mais la crise a mis en évidence les faiblesses de la zone euro: le manque de coordination entre la politique monétaire menée par la BCE depuis Francfort et la politique budgétaire sous le contrôle des États membres; l'absence d'un budget unique important; l'absence d'outils financiers qui faciliteraient une approche collective.

La réunion virtuelle de la semaine dernière des dirigeants de l'UE était censée proposer une approche commune de la crise, mais a plutôt été un accident de voiture complet. Un groupe de pays – dont l'Italie, l'Espagne et la France – souhaitait la création d'obligations corona, qui seraient émises collectivement par tous les pays de la zone euro.

La pensée derrière un lien corona est simple. En mutualisant les risques, des pays en difficulté tels que l'Italie et l'Espagne bénéficieraient de la réputation de probité financière de pays comme l'Allemagne et les Pays-Bas. Sur l’argent récolté, la part du lion irait aux pays qui en ont le plus besoin et à des taux d’intérêt inférieurs à ceux qu’ils auraient à payer s’ils émettaient leurs propres obligations nationales.

Pourtant, même dans ces circonstances tout à fait exceptionnelles, les liaisons corona se sont avérées être un non-démarreur. L'Allemagne pensait que l'Italie devrait demander de l'aide via le mécanisme européen de stabilité, où l'argent est assorti de conditions. Mark Rutte, le Premier ministre néerlandais, a déclaré qu'il n'accepterait en aucun cas des obligations communes. Pour l'Allemagne, les Pays-Bas et un certain nombre d'autres membres de la zone euro du nord de l'Europe, c'est une question d'aléa moral: les pays qui accusent de gros déficits budgétaires ne changeront jamais de voie s'ils pensent pouvoir toujours emprunter à bon marché.

Les Italiens et les Espagnols ont également creusé les talons, préférant que la réunion se termine sans accord plutôt que d'accepter la stigmatisation de la conditionnalité. Ainsi, de façon traditionnelle, la boîte a été lancée, les ministres des finances de la zone euro ayant deux semaines pour trouver quelque chose.

Une solution possible serait de contourner le problème de l'aléa moral en faisant des liaisons corona une solution unique à une crise tout à fait exceptionnelle. Si, comme cela est possible, l'urgence est relativement de courte durée, les Allemands et les Néerlandais devraient pouvoir soutenir l'idée des obligations corona pour 2020 seulement.

Il ne fait aucun doute de quel côté Monnet soutiendrait. Il ne s'agit pas seulement de fournir une bouée de sauvetage à l'Italie, aussi important soit-il. Il ne s'agit pas non plus simplement d'éviter l'effondrement de banques italiennes déjà fragiles, ce qui aurait des effets d'entraînement dans la zone euro. Il s'agit de légitimité politique et de savoir si l'UE va de l'avant ou vers l'arrière.

Le Premier ministre italien, Giuseppe Conte, a déclaré ce week-end: « Si l’Europe ne relève pas ce défi sans précédent, l’ensemble de la structure européenne perd sa raison d’être pour le peuple. Nous sommes à un moment critique de l'histoire européenne. « 

Cela résume à peu près les choses. Le message envoyé est que l'Europe est un projet pour le bon temps et que lorsque les choses deviennent difficiles, les gens ne peuvent vraiment compter que sur leur propre gouvernement et l'État-nation.