MADRID – Fin janvier, un touriste allemand est devenu le premier patient coronavirus d'Espagne. À l'époque, la menace pour la santé semblait pour la nation aussi éloignée que la minuscule île espagnole de La Gomera, où il a été soigné. Deux semaines plus tard, l'Allemand est sorti de l'hôpital et l'Espagne a célébré être à nouveau «indemne de virus».

Ce fut un très court répit. Mais alors que de nouveaux cas faisaient surface, les autorités espagnoles continuaient de souligner que le coronavirus était importé, notamment sur une autre île par des touristes italiens, où les hôpitaux étaient déjà assiégés. L'histoire était que l'Espagne faisait face à une menace extérieure, mais ne risquait pas une épidémie intérieure.

La crise du coronavirus en Espagne s'est accélérée car les avertissements sont restés lettre morte

Mais le 26 février, un habitant de Séville, qui n'avait fait aucun voyage, a été testé positif. Une semaine plus tard, un autre homme de la région de Valence est devenu la première victime du coronavirus en Espagne, faisant un sombre bilan qui approche les 14 000 morts. L'Espagne occupe désormais le deuxième rang mondial, derrière les États-Unis, en nombre total de cas.

La crise espagnole a démontré qu'un symptôme du virus, désormais aussi persistant que les fièvres, les courbatures et la respiration laborieuse qu'il entraîne, a été la tendance d'un gouvernement après l'autre à ignorer les expériences des pays où le virus l'a précédé.

En commençant par la Chine, le virus a traversé le monde, franchissant le seuil d'un million d'infections dans le monde la semaine dernière. Mais comme dans la plupart des pays, les autorités espagnoles ont initialement traité le virus comme une menace extérieure, plutôt que de considérer que leur pays pourrait être le prochain domino à tomber.

[Update: China ends Wuhan lockdown, but normal life remains a distant dream.]

L'épidémie a maintenant contraint les Espagnols à affronter le genre de lutte qui ne pouvait être rappelé que par les personnes assez âgées pour avoir vécu la guerre civile espagnole des années 1930.

Les syndicats des soins de santé poursuivent les autorités en justice pour ne pas les avoir protégés – plus de leurs membres ont été infectés en Espagne que partout ailleurs dans le monde, obligeant parfois même les médecins et les infirmières à utiliser des sacs à ordures à la place des blouses médicales. Les patients dormaient dans les couloirs de l'hôpital.

À Madrid, la plus grande patinoire du pays est devenue une morgue d'urgence tandis que son principal centre d'exposition a été transformé en hôpital de campagne, qui a ouvert ses portes dans ce que les syndicats de la santé ont décrit comme des conditions de travail désastreuses. Dans l'un des épisodes les plus horribles de cette crise, des soldats espagnols ont trouvé des résidents plus âgés abandonnés ou morts dans leurs lits de maison de soins infirmiers.

« Il est choquant pour une société de faire face à une situation connue uniquement de ceux qui se souviennent de l'Espagne sortant de la guerre », a déclaré Cristina Monge, professeur de sociologie à l'Université de Saragosse. Pour beaucoup d'autres, a-t-elle ajouté, « ce genre de scénario était jusqu'à présent de la pure science-fiction ».

En conséquence, le gouvernement du Premier ministre Pedro Sánchez a été critiqué pour ne pas avoir interdit les rassemblements de masse plus tôt et pour ne pas avoir stocké de matériel médical dès que le nombre de cas a atteint plusieurs centaines dans le nord de l'Italie fin février.

Les autorités espagnoles ont défendu leurs actions en soulignant les lacunes des autres nations, et il ne fait aucun doute que l'Espagne a de la compagnie dans sa tragédie. Mais la progression du virus en Espagne n’a pas pardonné la réponse du gouvernement.

Alors que l'Italie fermait ses régions septentrionales le 8 mars, le premier groupe de coronavirus espagnol était déjà apparu parmi les participants à un service funéraire. Le gouvernement de M. Sánchez n'a pas placé le pays sous le niveau d'alerte le plus élevé et a imposé un verrouillage national jusqu'au 14 mars.

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Les politiciens de l'opposition ont depuis accusé qu'il était trop tard. « En retard par rapport à quels pays? » Le Premier ministre Sánchez a défié les législateurs au Congrès.

L'Italie, la Grande-Bretagne et la France, a-t-il noté, n'ont déclaré leur propre verrouillage qu'une fois qu'elles avaient eu plus d'infections que l'Espagne. Il a souligné que la Journée internationale de la femme, où 120 000 personnes se sont rassemblées à Madrid le 8 mars, a également été célébrée dans les rues de Bruxelles, Berlin, Vienne et Paris.

L'événement a été largement blâmé pour avoir catapulté la propagation du virus dans la capitale. Trois ministres du gouvernement espagnol qui ont dirigé le rassemblement des femmes ont par la suite été testés positifs pour le virus, tout comme l’épouse et la mère de M. Sánchez.

« Il est évident qu'avec ce que nous savons aujourd'hui, nous aurions tous agi différemment », a déclaré M. Sánchez.

Il ne fait aucun doute que la réponse du gouvernement au virus a été compliquée par la nature diffuse du système politique espagnol, dans lequel les 17 régions du pays ont progressivement gagné en autonomie, y compris la gestion des hôpitaux, après que l'Espagne a adopté une nouvelle Constitution en 1978.

Cela n’a pas aidé non plus que l’urgence ait été imposée à un nouveau et fragile gouvernement de coalition, le premier de l’Espagne. M. Sánchez a à peine pris ses fonctions en janvier, après des élections nationales peu concluantes, et ses socialistes partagent désormais le pouvoir avec leurs anciens rivaux, le parti d'extrême gauche Unidas Podemos.

Les partenaires de la coalition se sont disputés sur le soutien financier que l'Espagne pourrait se permettre d'accorder à ceux qui restent inactifs si on leur ordonne de rester chez eux. Au moment où M. Sánchez a déclaré un verrouillage national, plusieurs politiciens régionaux avaient déjà annoncé leurs propres mesures de répression.

L'écart entre la prise de décision régionale et nationale a également encouragé de nombreux riches habitants de Madrid à se précipiter dans leurs maisons en bord de mer, une fois toutes les écoles de Madrid fermées, au risque de propager davantage un virus qui était déjà fermement ancré dans la capitale espagnole.

« Un nouveau gouvernement fragmenté commence par un énorme désavantage dans ce type de situation de crise, car il exige que des décisions rapides et énergiques soient prises sans se soucier constamment de savoir si quelqu'un d'autre obtient un avantage politique », a déclaré Toni Roldán, économiste espagnol et ancien législateur du parti Ciudadanos.

Pour mesurer les difficultés, Quim Torra, le leader séparatiste du nord-est de la Catalogne, a même refusé de signer une déclaration conjointe avec Madrid sur la coordination de l'isolement avec le gouvernement national.

Fernando Rodríguez Artalejo, épidémiologiste et professeur d'université, a déclaré que l'Espagne ne devrait pas être jugée sévèrement sur sa réponse à une pandémie que chaque gouvernement avait regardé passivement se dérouler dans un pays voisin « comme s'il regardait un film ».

L'Espagne a observé l'Italie, a-t-il reconnu, mais avec le facteur atténuant que de nombreux scientifiques pensaient jusqu'à récemment que les personnes asymptomatiques n'étaient probablement pas contagieuses.

« L'idée était que les autorités avaient juste besoin de suivre les cas et d'identifier les personnes avec lesquelles ils avaient été en contact », a-t-il déclaré. « Cette doctrine a disparu, mais trop tard pour l'Espagne. »

Malgré cela, le principal voisin de l’Espagne s’est encore beaucoup mieux débrouillé. Bien qu'il partage une frontière de 750 miles avec l'Espagne, le Portugal a fait 200 morts par coronavirus la semaine dernière alors que l'Espagne atteignait 10 000.

Là, un autre chef du gouvernement de la minorité socialiste, le Premier ministre António Costa, a vu des politiciens de l'opposition se rapprocher de lui. M. Costa a averti que le Portugal pourrait faire face à plus de douleur, mais le Dr Rodríguez Artalejo a déclaré que le Portugal méritait jusqu'à présent l'admiration.

«Je pense qu'ils ont agi efficacement et en même temps que nous, mais quand leur épidémie n'était pas si répandue», a-t-il déclaré.

La même solidarité fait cruellement défaut en Espagne. Madrid représentant la moitié du nombre de morts dans tout le pays, Salvador Illa, le ministre de la Santé, a lancé « un appel à la solidarité avec la région de Madrid ».

Mais cela n'a pas conduit à un déplacement significatif de l'équipement médical des autres régions, et il n'y a eu aucune suite à sa suggestion selon laquelle les patients de Madrid pourraient être déplacés vers des régions moins touchées.

En revanche, le gouvernement français a évacué certains patients en train à grande vitesse de Paris et d'autres régions saturées.

«Je pense que chaque région a agi de manière indépendante, ce qui rend très difficile toute initiative de coordination ou de solidarité», a déclaré Carlos Rus, président de l'ASPE, une association qui représente les hôpitaux privés espagnols.

L'achat de matériel d'urgence a été particulièrement difficile. Le problème a été souligné lorsque le ministère de la Santé a acquis, via un intermédiaire espagnol non divulgué, 640 000 kits de test auprès d'une entreprise chinoise dont l'expédition initiale s'est révélée inutilisable.

«Nous travaillons dans un système de santé solide et vaste qui est malheureusement ralenti par une bureaucratie abondante, y compris lorsqu'il s'agit d'acheter quoi que ce soit», a déclaré Ángela Hernández Puente, médecin et responsable syndical à Madrid.

Le coronavirus a suscité un débat mondial sur la façon dont chaque gouvernement mesure son impact, d'autant plus que de nombreux pays ont effectué des tests minimaux pour le virus. Les gouvernements ont également différé dans la façon dont ils comptent leurs coronavirus morts, par exemple en ignorant ceux qui ne sont jamais entrés dans un hôpital.

Mais même au milieu d'une telle confusion, le régime de test de l'Espagne a été opaque.

Guadalupe Moreno, qui travaille pour Statista, une société allemande de données, a déclaré qu'elle considérait les données de test de l'Espagne comme trop incomplètes pour figurer dans ses recherches comparatives.

« Il semble que les autorités espagnoles elles-mêmes ne savent plus combien de tests sont effectués en Espagne », a-t-elle déclaré.

Malgré cela, environ 15% de la population espagnole serait déjà infectée – de loin la proportion la plus élevée parmi 11 pays européens incluse dans une étude récente menée par des scientifiques de l'Imperial College de Londres.

Les plus grandes victimes de la réponse confuse, au-delà de celles laissées malades ou mortes par le virus, sont les médecins et les infirmières espagnols, eux-mêmes infectés en nombre stupéfiant.

Ils ont reçu une vague de solidarité et des applaudissements quotidiens des balcons des 47 millions de résidents espagnols confinés, dont la grande majorité a respecté un verrouillage strict qui durera jusqu'au 26 avril au moins.

« Cette crise est susceptible de renforcer les liens horizontaux dans notre société, entre les citoyens qui font de gros sacrifices, tout en affaiblissant davantage le vertical avec le leadership au sommet », prévoient Narciso Michavila, sociologue et président de GD3, espagnol cabinet de sondage.

Les dommages causés par la méfiance ont peut-être déjà été causés. Dans l'une des récentes enquêtes de son entreprise, publiée dans le journal ABC, près des deux tiers des personnes ont accusé le gouvernement de cacher des informations sur l'épidémie.

« Aucun politicien ne peut être tenu responsable de la création de cette crise », a déclaré M. Michavila. « Mais certains seront probablement blâmés d'avoir versé de l'huile plutôt que d'utiliser un seau d'eau pour éteindre le feu. »