Le patient de 64 ans est arrivé à un hôpital de Brooklyn avec des symptômes ressemblant à ceux observés chez des patients souffrant d'une grave crise cardiaque.

Un électrocardiogramme a révélé un rythme cardiaque inquiétant. Le patient avait des taux sanguins élevés d'une protéine appelée troponine, un signe de muscle cardiaque endommagé. Les médecins se sont précipités pour ouvrir les artères bloquées du patient – mais ont constaté qu'aucune artère n'était bloquée.

Le patient ne faisait pas de crise cardiaque. Le coupable était le coronavirus.

Le patient de Brooklyn s'est rétabli après 12 jours à l'hôpital et est maintenant à la maison. Mais il y a eu des rapports de patients similaires aux États-Unis et à l'étranger, et les cas ont soulevé des questions troublantes pour les médecins.

Que doivent faire les médecins de nos jours lorsqu'ils voient des patients avec des crises cardiaques apparentes ? Devraient-ils d'abord exclure une infection par coronavirus – ou est-ce une perte de temps précieux pour la majorité des patients qui ont réellement une crise cardiaque ?

Est-ce que chaque patient coronavirus doit être testé pour des niveaux sanguins élevés de troponine pour voir si le virus a attaqué le cœur ?

« Je ne sais pas quelle est la bonne réponse », a déclaré le Dr Nir Uriel, cardiologue à l'Université Columbia et à Weill Cornell Medicine à New York.

Le patient de Brooklyn souffrait de myocardite, une inflammation du cœur qui a été observée chez des patients atteints d'autres infections virales, telles que le MERS – également causé par un coronavirus – et la grippe porcine H1N1.

Mais le nouveau coronavirus, appelé SARS-CoV-2, infecte principalement les poumons, provoquant une pneumonie dans les cas graves. Croyant que cela causait des maladies respiratoires, de nombreux cardiologues pensaient que le coronavirus était en dehors de leur spécialité.

« Nous pensions aux poumons, aux poumons, aux poumons – avec nous dans un rôle de soutien », a déclaré le Dr John Rumsfeld, responsable scientifique et qualité à l'American College of Cardiology. « Puis tout d'un coup, nous avons commencé à entendre parler d'un impact direct potentiel sur le cœur. »

Un rapport sur les problèmes cardiaques chez les patients atteints de coronavirus à Wuhan, en Chine, a été publié vendredi dans JAMA Cardiology.

L'étude, dirigée par le Dr Zhibing Lu à l'hôpital Zhongnan de l'Université de Wuhan, a révélé que 20% des patients hospitalisés avec Covid-19, la maladie causée par le coronavirus, présentaient des signes de lésions cardiaques.

Beaucoup n'étaient pas connus pour avoir une maladie cardiaque sous-jacente. Mais ils avaient souvent des électrocardiogrammes anormaux, comme le patient de Brooklyn, en plus des niveaux élevés de troponine, qui atteignaient parfois des niveaux observés chez les patients souffrant de crises cardiaques.

Le risque de décès était plus de quatre fois plus élevé chez ces patients par rapport aux patients sans complications cardiaques.

Le journal a également publié un rapport, par des médecins en Italie, décrivant une femme de 53 ans auparavant en bonne santé qui avait développé une myocardite.

Comme la patiente de Brooklyn, son électrocardiogramme était anormal et elle avait des niveaux élevés de troponine dans son sang. En raison de l'épidémie de coronavirus en Italie, les médecins ont pensé la tester et ont découvert qu'elle était infectée.

Le Dr Enrico Ammirati, expert en myocardite à l'hôpital Niguarda de Milan qui a consulté sur le cas, a déclaré que les problèmes cardiaques de la patiente étaient probablement causés par la réponse immunitaire de son corps au virus.

Mais tant de choses sur ce nouveau pathogène sont inconnues, et on ne sait pas encore ce qui pourrait causer des dommages cardiaques après une infection.

« La myocardite peut probablement être causée soit par le virus lui-même, soit par la réponse immunitaire et inflammatoire du corps au virus », a déclaré le Dr Scott Solomon, cardiologue à la Harvard Medical School.

Les patients infectés qui souffrent de myocardite n'ont pas nécessairement plus de virus dans leur corps que ceux qui ne développent pas la maladie, a-t-il déclaré.

Il est possible – mais pas encore établi – que la myocardite résulte d'un système immunitaire qui échappe à tout contrôle tout en essayant de faire reculer le coronavirus, en pompant des niveaux excessifs de produits chimiques appelés cytokines qui provoquent une inflammation qui endommagent les poumons et le cœur de la même manière. .

La condition, appelée tempête de cytokines, est plus grave chez les personnes âgées et les personnes atteintes de maladies chroniques sous-jacentes, a déclaré le Dr Solomon. C'est la principale raison des complications respiratoires sévères pouvant entraîner la mort des patients atteints du coronavirus.

Les cytokines favorisent également la coagulation du sang et interfèrent avec le système anti-caillots du corps, a déclaré le Dr Peter Libby, cardiologue à la Harvard Medical School. Les caillots sanguins dans les artères coronaires peuvent bloquer la circulation sanguine et provoquer des crises cardiaques.

Une autre possibilité, a déclaré le Dr Libby, est que certains patients atteints de coronavirus développent des problèmes cardiaques à la suite d'infections dans leurs poumons.

« Les poumons ne fonctionnent pas, donc il n'y a pas assez d'oxygène », a-t-il déclaré. « Cela augmente le risque d'arythmies. »

Dans le même temps, la fièvre causée par le virus augmente le métabolisme du corps et la production sanguine du cœur. Il en résulte que le cœur du patient doit lutter contre une demande accrue en oxygène mais un approvisionnement réduit, un déséquilibre pouvant entraîner des lésions cardiaques.

Mais les médecins ne peuvent pas exclure la possibilité que le coronavirus endommage directement le cœur, ont déclaré plusieurs experts.

À Seattle, un patient infecté par le virus est récemment décédé après avoir subi ce qu'on appelle un blocage cardiaque: les signaux électriques provenant du haut de l'organe, qui déterminent le rythme normal du cœur, n'atteignaient pas le bas du cœur.

Lorsque cela se produit, le cœur passe en mode d'urgence avec ce que l'on appelle le rythme d'échappement, ce qui le fait battre très lentement. L'homme avait une maladie pulmonaire sous-jacente, ce qui a aggravé son pronostic.

Le Dr April S. Stempien-Otero, cardiologue à l'Université de Washington, espère qu'une autopsie montrera si le virus a attaqué le cœur de l'homme.

« Nous pensions que c'était un bloc cardiaque chez les personnes âgées », a-t-elle déclaré. « Alors tout à coup Covid lève la tête. »

A partir de maintenant, elle a dit: « nous devons penser, c'est peut-être ce qui se passe. »