Au milieu de cette pandémie mondiale, les gens parlent du besoin urgent et critique d'équipement de protection individuelle. Ils partagent leurs préoccupations concernant le manque imminent de respirateurs et la nécessité de faire des tests. Et ils encouragent les gens à #flattenthecurve par le biais de la distanciation sociale. Mais personne ne parle d'une éventuelle crise de santé mentale à laquelle sont confrontés les travailleurs de la santé en première ligne de cette pandémie.

Pour un observateur extérieur, les agents de santé semblent forts et résilients face à l'inconnu. Ils nous inspirent lorsqu'ils se rendent au travail tous les jours, au grand risque personnel, pour assurer la sécurité des autres.

La crise cachée de Covid-19 : la santé mentale des travailleurs de la santé

Mais, en tant que psychiatre, je passe une grande partie de ma vie à observer et à écouter – je sais que leur apparence de surface calme est la seule armure qui leur reste. En dessous, de nombreux travailleurs de la santé le maintiennent à peine ensemble. Ils sont anxieux et ils ont peur. Ils ne dorment pas et se retrouvent à pleurer plus que d'habitude. Le sentiment général de mes amis, de ma famille et de mes collègues est celui d'un destin imminent et d'une morosité existante qui est à la fois physiquement et psychologiquement palpable.

Nous savons également que ce n'est qu'un début. En tant que tel, il est de mon devoir de tirer la sonnette d'alarme et d'essayer de protéger leur santé mentale – avant qu'il ne soit trop tard.

En vérité, l’équipement de protection individuelle est essentiel pour protéger le bien-être physique et mental des professionnels de la santé. Sans cette protection, ils craignent de tomber malades et d’infecter d’autres personnes. Étant donné que 20 des 44 cas à Philadelphie sont des travailleurs de la santé, c'est une crainte raisonnable à avoir. Le risque d'infection, surtout s'il est asymptomatique, fait craindre de propager le virus à leurs patients et à leurs familles.

Pour réduire ce risque, de nombreux agents de santé ont décidé de s'isoler socialement. Certains ont choisi que les membres de leur famille à risque passent du temps avec leurs proches loin d'eux et d'autres se sont isolés, même dans leur propre maison. Cette perturbation importante du soutien social – au nom de l'aide et de la protection des autres – pourrait durer des mois. C'est aussi assez solitaire.

Ces craintes sont encore amplifiées lors de la mise en quarantaine en raison d'un test Covid-19 positif. Nous savons par des études menées pendant l'épidémie de SRAS que la quarantaine a un effet grave sur la santé mentale des travailleurs de la santé. Il a prédit des symptômes de trouble de stress aigu, de dépression et d'abus d'alcool. Même trois ans plus tard, la mise en quarantaine était associée à des symptômes de stress post-traumatique, qui étaient, encore une fois, plus graves chez les travailleurs de la santé. En conséquence, beaucoup ont connu des comportements d'évitement et ont cherché à minimiser les contacts avec les patients. Certains ne se sont pas du tout présentés au travail.

Les travailleurs de la santé craignent également qu'ils ne meurent de Covid-19. Cela peut sembler une peur irrationnelle, mais des agents de santé de première ligne sont morts en Chine, en Italie et aux États-Unis – et cela ne fera qu'augmenter. Sachant cela, certains agents de santé ont commencé à rédiger des testaments de vie.

Certains agents de santé utilisent des mots comme trahison et coercition et préjudice moral pour décrire cette expérience. Ils se sentent trahis par leurs employeurs, le système de santé et le gouvernement, qui n'étaient malheureusement pas préparés à une pandémie, puis ont choisi d'ignorer leurs avertissements. Certains craignent qu'ils ne soient appelés à faire un travail qu'ils n'ont pas fait depuis des années en raison des besoins en personnel. Même encore, d'autres pleurent les traumatismes qu'ils verront et les décisions qu'ils seront forcés de prendre. Certains ont dit même qu'ils ne viendraient tout simplement pas au travail et qu'ils préféreraient arrêter tous les médicaments ensemble.

Ces choix ne sont pas faciles à faire – entre se protéger et protéger sa famille et faire son travail – en plus des décisions de vie ou de mort qu’ils peuvent être contraints de prendre en raison de ressources limitées. Il n'est pas étonnant qu'ils ne dorment pas, soient anxieux ou effrayés. Il n'est pas étonnant que la recherche préliminaire sur le coronavirus en Chine présente des taux élevés de problèmes de santé mentale, y compris la dépression, l'anxiété, l'insomnie et la détresse, qui sont beaucoup plus élevés chez les infirmières, les femmes et les personnes de première ligne.

Pour soutenir les travailleurs de la santé, les experts doivent intervenir pour aider à protéger leur santé mentale, pas seulement leur santé physique. Cela a été fait en Chine et nous devons suivre leur exemple. Certaines universités, comme UNC Chapel Hill et l'Université de Californie à San Francisco, ont été des chefs de file dans cet effort, déployant leur personnel psychiatrique en tant que bénévoles. Ces approches sont complètes et multiformes. Ils tiennent compte de la nécessité de mesures préventives (réduction du stress, attention et matériel pédagogique), de mesures immédiates (lignes directes, soutien en cas de crise) et de traitement (télépsychiatrie pour la thérapie et médicaments si nécessaire). Ils reconnaissent également que le traitement de la santé mentale n'est pas seulement quelque chose qui se produit de façon urgente ou en crise, mais plutôt quelque chose qui doit continuer et être disponible longtemps à l'avenir.

Ces changements ne peuvent pas se produire du jour au lendemain. Notre système de santé mentale est profondément défectueux et en sous-effectif et n'est nullement prêt à gérer l'assaut des problèmes de santé mentale chez les fournisseurs de soins de santé et les citoyens en général après une tragédie de masse. Nous devons réfléchir à des moyens de prévenir la détérioration de la santé mentale tout en proposant des moyens innovants de cibler les groupes à risque, en particulier les agents de santé. Mes amis et ma famille, ainsi que les gens qui sauvent des vies, ne peuvent pas se permettre d'attendre. Ils pourraient mourir du virus, voire du suicide. La santé mentale ne peut être une réflexion après coup pour faire face à une pandémie.

Il nous a fallu beaucoup trop de temps pour commencer à parler de la façon de protéger physiquement les travailleurs de la santé. Parlons maintenant de la santé mentale – et faisons mieux cette fois.

Jessica Gold, M.D., est professeure adjointe de psychiatrie à l'Université de Washington à Saint-Louis.