Un détenu a utilisé un tampon d'alcool qu'un barbier lui avait donné après une coupe de cheveux pour désinfecter un téléphone de prison de Rikers Island fréquemment utilisé. Un autre a utilisé une chaussette pour tenir un téléphone pendant un appel de 15 minutes. Un tiers a déclaré que lui et d'autres avaient utilisé du shampooing dilué pour désinfecter les barres cellulaires et les dessus de table.

En près de deux semaines depuis que le coronavirus s'est infiltré dans le système pénitentiaire de New York, les craintes ont grandi quant au potentiel d'une catastrophe de santé publique dans les blocs cellulaires où des milliers de personnes sont détenues de près.

Les fonctionnaires ont travaillé pour libérer des centaines de personnes en prison, mais alors que cet effort progresse, les responsables de l'application des lois préoccupés par la sécurité publique ont appelé à la prudence. Dans les prisons, pendant ce temps, les détenus – y compris certains de ceux qui attendent d'être libérés – ont du mal à se protéger contre le virus.

« Vous êtes les uns sur les autres, peu importe ce que vous faites », a déclaré un homme qui a été libéré de Rikers Island récemment, qui a demandé à être identifié par son prénom, Jimmy, parce qu'il craignait les représailles des responsables de l'application des lois. « Il n'y a pas de ventilation. Si quelque chose flotte, tout le monde l'obtient. »

Alors que les responsables publics à travers le pays se démènent pour libérer leurs propres populations vulnérables dans les prisons et les prisons à cause du coronavirus, le complexe de New York sur l'île Rikers a fourni une étude de cas sur la difficulté de concilier les problèmes de sécurité publique et de santé publique.

Lundi, par exemple, après des semaines de coopération avec les autorités de la ville, les cinq procureurs de la ville ont attaqué le «processus apparemment aléatoire» par lequel des personnes, dont certaines accusées de crimes violents, étaient libérées.

« Même en ces temps difficiles, notre société doit avoir la capacité de protéger ceux qui sont incarcérés, pour éviter de violer leurs droits ou de mettre la communauté en danger », ont écrit les procureurs de district dans une lettre cinglante au maire Bill de Blasio, ajoutant que les conditions de Rikers avait la capacité de répondre aux recommandations des responsables fédéraux de la santé.

Au cours des deux dernières semaines, M. de Blasio a poussé les procureurs et les juges à libérer le plus de détenus possible, après des avertissements désastreux de la part des défenseurs publics et des responsables de la santé des prisons concernant le bilan que la maladie pourrait entraîner dans les cellules de détention.

Dimanche, il a déclaré qu'environ 650 personnes avaient été libérées, portant la population carcérale totale de la ville à moins de 5 000 personnes pour la première fois depuis 1949. Vendredi, le maire avait déclaré: «Nous savons que nous devons le faire rapidement».

Pourtant, le taux d'infection dans les prisons de la ville a continué de grimper et, lundi, 167 détenus, 114 agents de correction et 23 agents de santé étaient positifs. Deux membres du personnel correctionnel sont décédés et un « petit nombre » de détenus ont été hospitalisés, ont indiqué des responsables.

Plus de 800 détenus sont détenus en isolement ou en quarantaine parce que quelqu'un dans leur prison a été testé positif au virus, a déclaré le président du syndicat des agents de correction. Un bâtiment médical qui comprend la seule unité de lutte contre les maladies contagieuses sur l'île Rikers est maintenant rempli de détenus malades, ont déclaré des responsables. L'unité a 88 lits.

La peur du virus a augmenté parmi les détenus et les agents de correction, ont déclaré plusieurs d'entre eux lors des entretiens. Certaines personnes incarcérées ont refusé de faire le travail qui leur était assigné ou ont déclenché des troubles, exigeant plus de fournitures de nettoyage et de masques. D'autres ont déclaré que les agents de correction chargés de conduire les personnes dans les dispensaires n'avaient pas tenu compte de leurs demandes de soins médicaux. Certains agents de correction ont déclaré qu'ils n'avaient pas l'équipement nécessaire pour se protéger contre le virus et qu'ils avaient reçu peu de conseils de la part des dirigeants.

Peter Thorne, porte-parole du département correctionnel de la ville, a déclaré dans un communiqué que la ville « fait tout ce qui est en son pouvoir pour héberger les personnes sous notre garde de manière sûre et humaine » pendant l'épidémie. La commissaire à la correction de la ville, Cynthia Brann, a refusé d'être interrogée.

Il y a deux semaines, le ministère a publié un «plan d'action» qui prévoyait d'intensifier le nettoyage des zones de logement des détenus et des aires communes du personnel, de faire dormir les pieds des pieds des détenus et de leur demander de rester à trois pieds l'un de l'autre et de se laver fréquemment les mains. . Les responsables de la prison ont également déclaré qu'ils avaient donné aux membres du personnel correctionnel des masques et d'autres fournitures.

Les responsables de la prison ont rouvert un bâtiment récemment fermé pour héberger d'autres détenus, plaçant des détenus dont le test est positif dans une partie de l'établissement et ceux présentant des symptômes – fièvre, toux, mal de gorge – dans une autre, ont déclaré deux personnes connaissant le fonctionnement interne de la prison. Les deux groupes ont reçu des masques.

Pourtant, lors d'entretiens, six employés de prison et huit personnes récemment libérés ou encore détenus sur l'île de Rikers ont décrit une atmosphère tendue, surpeuplée et insalubre à l'intérieur des 10 prisons. La plupart ont parlé sous condition d'anonymat pour protéger leur emploi ou par crainte de représailles de la part des responsables de l'application des lois.

Jimmy, qui a récemment été libéré de Rikers Island, a déclaré que lui et d'autres détenus avaient mélangé du shampoing avec de l'eau et utilisé la solution pour désinfecter les comptoirs, les poignées de porte et d'autres zones dans un dortoir partagé par 50 hommes. Ils n'ont pas reçu de produits de nettoyage, a-t-il dit. Des excréments se trouvaient sur les murs de certains enclos et dortoirs, ont déclaré deux détenus.

La distanciation sociale est impossible, a-t-il dit. Dans la prison de Rikers où se trouvait Jimmy, 40 à 50 détenus utilisent les mêmes toilettes et partagent trois téléphones pour appeler leurs proches et leurs avocats. Pendant les repas, les détenus sont assis à cinq tables avec six tabourets. « C'est au coude à coude », a déclaré Jimmy. Certaines des tables sont préparées avec de la nourriture des repas précédents, a-t-il dit.

Les responsables du département ont déclaré que les téléphones étaient nettoyés toutes les deux heures et que les détenus avaient accès au savon et aux produits de nettoyage.

Plusieurs détenus et personnes récemment libérées ont déclaré avoir entendu parler du virus par des amis et des membres de leur famille ou en regardant la télévision. Les seuls conseils qu'ils ont reçus du personnel correctionnel étaient une brochure leur demandant de tousser dans leurs bras et de se laver souvent les mains.

Un autre détenu a déclaré lors d'une interview téléphonique que le personnel correctionnel avait rencontré un groupe de détenus et les avait encouragés à manger plus de fruits, et leur avait dit que le coronavirus «n'était pas pire que le rhume».

L'avertissement de garder leurs distances les uns par rapport aux autres n'était pas pratique, selon certains détenus, car les lits dans les dortoirs des prisons sont espacés de 18 à 24 pouces.

Octavious Williams, 53 ans, détenu et survivant du cancer du côlon, a déclaré: «C'est comme si j'étais condamné. J'ai l'impression que ma vie est en danger. »

Un autre détenu, Michael Herrera, a déclaré que les détenus étaient toujours déplacés autour de l'île Rikers d'une prison à l'autre, malgré le risque de propagation du virus.

« Ce que nous traversons est inhumain », a déclaré M. Herrera, 40 ans, qui est détenu à la prison pour une violation technique de la libération conditionnelle. «Nous sommes laissés pour morts. Nous sommes juste coincés ici. « 

Certains détenus infirmes en attente de libération sont dans un «vide juridique», comme l'a décrit un défenseur public.

Prenons, par exemple, un jeune de 24 ans qui a violé sa libération conditionnelle lors de son arrestation pour drogue. Il a été testé positif pour le coronavirus et a été transféré dans une unité spéciale de quarantaine, une salle de 10 personnes, qui étaient également toutes infectées.

Les procureurs, les responsables de la santé en prison et la commission des libérations conditionnelles avaient tous consenti à un plan de libération de l'homme, qui souffre de diabète et de maladie pulmonaire, mais depuis lundi matin, il est resté coincé dans un fourré de procédures bureaucratiques, son avocate, Lara Belkin, m'a dit.

Certains membres du personnel de la prison, s'exprimant sous couvert d'anonymat pour protéger leur emploi, ont déclaré qu'ils n'avaient pas d'équipement de protection comme des masques et des gants.

On leur a dit d'apporter leur propre savon au travail et de vérifier leur propre température, ont-ils dit. On s'attend à ce que les travailleurs de la santé exposés à une personne dont le test est positif continuent de travailler, sauf s'ils développent des symptômes.

« Tout le monde se demande comment nous sommes censés faire le travail », a déclaré un membre du personnel civil de Rikers. « C'est vraiment effrayant à quel point c'est insalubre. »

Ces agents de correction ont également décrit les procédures de quarantaine bâclées. Dans un cas, des vêtements appartenant à un détenu qui avaient été testés positifs ont été laissés dans la zone de travail du gardien. Dans un autre, un détenu présentant des symptômes de grippe a subi un test de dépistage du virus mais a été renvoyé dans son bloc cellulaire pour attendre les résultats.

Elias Husamudeen, président de l'Association de bienfaisance des agents de correction, a déclaré que les responsables de la prison avaient mis jusqu'à une semaine pour informer les agents qu'ils avaient été en contact avec une personne dont le test était positif. Il a exhorté le ministère à former un groupe de travail pour mieux coordonner une réponse.

«Quand le ministère sera-t-il proactif», a déclaré M. Husamudeen. « Sont-ils vraiment prêts pour ce qui s'en vient? »

Environ la moitié des 5 200 détenus qui se trouvaient dans les prisons de la ville le 23 mars attendaient d'être jugés pour violences criminelles. La plupart des autres purgeaient des peines de moins d'un an ou étaient détenus pour des délits non violents, des délits ou des violations de la libération conditionnelle.

Vendredi, le Département d'État des services correctionnels et de la surveillance communautaire a déclaré que les personnes détenues pour des violations de faible niveau de la libération conditionnelle seraient libérées, une décision qui devrait toucher 400 personnes dans les prisons de New York.

«Chaque jour compte», a déclaré Lorraine McEvilley, directrice de l'Unité de défense contre la révocation des libérations conditionnelles de la Legal Aid Society. «Les gens s'attardent à Rikers Island sans aucune compréhension, aucun but ni aucune connaissance de leur part quant au moment où ils vont sortir.»

Le commissaire correctionnel du maire de Blasio a le pouvoir de libérer les personnes purgeant une peine d'un an ou moins dans une prison de la ville dans un «programme de placement en milieu de travail». Mais le maire a également tenté de dégager un consensus avec la police et les procureurs sur les personnes à libérer. La décision finale pour les personnes en attente de jugement doit être prise par un juge ou, dans le cas de contrevenants à la libération conditionnelle, par des agents de l'État.

Jusqu'à présent, les responsables de l'application des lois ont approuvé environ la moitié des noms figurant sur la liste de l'hôtel de ville, selon les bureaux du procureur de district. L'une des raisons est un souci de sécurité. Le commissaire de police, Dermot F. Shea, par exemple, s'est opposé à la libération des personnes accusées de violence domestique et de délits sexuels.

Colby Hamilton, un porte-parole du Bureau du maire de la justice pénale, a déclaré: « Le maire a toujours déclaré que les préoccupations de sécurité publique signifieraient que tout le monde ne serait pas libéré. »

Nicole Hong et Ashley Southall ont contribué à ce rapport.