Pourquoi Covid tue-t-il tant de jeunes enfants au Brésil ? Les médecins sont déconcertés

RIO DE JANEIRO - S'inquiétant de la fièvre de son enfant qui ne se cassait pas, la mère a emmené la jeune fille, Letícia, à l'hôpital. Les médecins avaient une nouvelle inquiétante: c'était Covid-19.
Mais ils se sont montrés rassurants, notant que les enfants ne développent presque jamais de symptômes graves, a déclaré la mère, Ariani Roque Marinheiro.

Moins de deux semaines plus tard, le 27 février, Letícia est décédé dans l'unité de soins intensifs de l'hôpital de Maringá, dans le sud du Brésil, après des jours de respiration laborieuse.
«C'est arrivé si vite et elle était partie», a déclaré Mme Marinheiro, 33 ans. «Elle était tout pour moi.

Covid-19 ravage le Brésil et, dans une nouvelle ride inquiétante que les experts s'efforcent de comprendre, il semble tuer des bébés et des jeunes enfants à un rythme inhabituellement élevé.
Depuis le début de la pandémie, 832 enfants de 5 ans et moins sont morts du virus, selon le ministère brésilien de la Santé. Les données comparables sont rares car les pays suivent différemment l'impact du virus, mais aux États-Unis, qui ont une population beaucoup plus importante que le Brésil, et un nombre plus élevé de décès dus à Covid-19, 139 enfants de 4 ans et moins sont décédés.

Et le nombre officiel de décès d’enfants au Brésil est probablement un sous-dénombrement substantiel, car le manque de tests généralisés signifie que de nombreux cas ne sont pas diagnostiqués, a déclaré le Dr Fátima Marinho, épidémiologiste à l’Université de São Paulo.
Le Dr Marinho, qui dirige une étude évaluant le nombre de morts parmi les enfants sur la base des cas suspects et confirmés, estime que plus de 2200 enfants de moins de 5 ans sont décédés depuis le début de la pandémie, dont plus de 1600 bébés de moins d'un an. .

«Nous constatons un impact énorme sur les enfants», a déclaré le Dr Marinho. «C’est un chiffre qui est absurdement élevé. Nous n'avons vu cela nulle part ailleurs dans le monde.

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Les experts du Brésil, d’Europe et des États-Unis conviennent que le nombre de décès d’enfants dus au Covid-19 au Brésil semble être particulièrement élevé.
«Ces chiffres sont surprenants. C'est beaucoup plus élevé que ce que nous voyons aux États-Unis », a déclaré le Dr Sean O'Leary, vice-président du comité des maladies infectieuses de l'American Academy of Pediatrics et spécialiste des maladies infectieuses en pédiatrie à l'Université du Colorado Anschutz.

Campus médical. "Selon l'une des mesures que nous suivons ici aux États-Unis, ces chiffres sont un peu plus élevés."
Il n'y a aucune preuve disponible sur l'impact des variantes du virus - qui, selon les scientifiques, conduisent à des cas plus graves de Covid chez les jeunes adultes en bonne santé et font grimper le nombre de morts au Brésil - sur les bébés et les enfants.

Mais les experts affirment que la variante semble entraîner des taux de mortalité plus élevés chez les femmes enceintes. Certaines femmes atteintes de Covid donnent naissance à des bébés mort-nés ou prématurés déjà infectés par le virus, a déclaré le Dr André Ricardo Ribas Freitas, épidémiologiste au Collège São Leopoldo Mandic de Campinas, qui a mené une étude récente sur l'impact de la variante.
«Nous pouvons déjà affirmer que la variante P.

1 est beaucoup plus sévère chez les femmes enceintes», a déclaré le Dr Ribas Freitas. «Et, souvent, si la femme enceinte est infectée par le virus, le bébé risque de ne pas survivre ou de mourir tous les deux.»
Le manque d'accès opportun et adéquat aux soins de santé pour les enfants une fois qu'ils tombent malades est probablement un facteur du nombre de morts, ont déclaré des experts.

Aux États-Unis et en Europe, ont déclaré des experts, un traitement précoce a été la clé du rétablissement des enfants infectés par le virus. Au Brésil, les médecins surchargés ont souvent été en retard pour confirmer les infections chez les enfants, a déclaré le Dr Marinho.
«Les enfants ne sont pas testés», a-t-elle déclaré.

«Ils sont renvoyés, et ce n’est que lorsque ces enfants reviennent dans un très mauvais état que Covid-19 est soupçonné.»
Le Dr Lara Shekerdemian, chef des soins intensifs au Texas Children’s Hospital, a déclaré que le taux de mortalité des enfants atteints de Covid-19 reste très faible, mais que les enfants vivant dans des pays où les soins médicaux sont inégaux courent un plus grand risque.
«Un enfant qui pourrait juste avoir besoin d'un peu d'oxygène aujourd'hui peut se retrouver sous respirateur la semaine prochaine s'il n'a pas accès à l'oxygène et au stéroïde que nous administrons au début du processus de la maladie», a déclaré le Dr Shekerdemian.

"Donc, ce qui pourrait finir par être une simple hospitalisation dans mon monde peut amener un enfant à avoir besoin de soins médicaux qu'il ne peut tout simplement pas obtenir s'il y a un retard dans l'accès aux soins."
Une étude publiée dans le Pediatric Infectious Disease Journal en janvier a révélé que les enfants du Brésil et de quatre autres pays d'Amérique latine ont développé des formes plus graves de Covid-19 et plus de cas de syndrome inflammatoire multisystémique, une réponse immunitaire rare et extrême au virus, par rapport avec des données de Chine, d'Europe et d'Amérique du Nord.
Même avant le début de la pandémie, des millions de Brésiliens vivant dans des zones pauvres avaient un accès limité aux soins de santé de base.

Au cours des derniers mois, le système a été débordé, car un grand nombre de patients ont afflué dans les unités de soins intensifs, entraînant une pénurie chronique de lits.
«Il y a un obstacle à l'accès pour beaucoup», a déclaré le Dr Ana Luisa Pacheco, spécialiste des maladies infectieuses pédiatriques à la Fondation de médecine tropicale Heitor Vieira Dourado à Manaus. «Pour certains enfants, il faut trois ou quatre heures de bateau pour se rendre à l'hôpital.

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Les cas chez les enfants ont augmenté au milieu de l'explosion plus large des infections au Brésil, que les experts attribuent à la réaction cavalière du président Jair Bolsonaro à la pandémie et au refus de son gouvernement de prendre des mesures vigoureuses pour promouvoir la distanciation sociale. Une économie à la traîne a également laissé des millions de personnes sans revenu ni nourriture suffisante, ce qui oblige de nombreuses personnes à risquer une infection alors qu'elles cherchent du travail.
Certains des enfants décédés du virus avaient déjà des problèmes de santé qui les rendaient plus vulnérables.

Pourtant, le Dr Marinho estime qu'ils représentent un peu plus d'un quart des décès chez les enfants de moins de 10 ans. Cela suggère que les enfants en bonne santé, eux aussi, semblent être exposés à un risque accru de virus au Brésil.
Letícia Marinheiro était l'un de ces enfants, a déclaré sa mère.

Un bébé en bonne santé qui venait juste de commencer à marcher, elle n'avait jamais été malade auparavant, a déclaré Mme Marinheiro.
Mme Marinheiro, qui a été infectée avec son mari Diego, 39 ans, pense que Letícia aurait pu vivre si sa maladie avait été traitée avec plus d'urgence.
«Je pense qu’ils ne croyaient pas qu’elle pouvait être si malade, ils ne croyaient pas que cela pouvait arriver à un enfant», a déclaré Mme Marinheiro.

Elle se souvient avoir plaidé pour que d'autres tests soient effectués. Quatre jours après le début de l’hospitalisation de l’enfant, a-t-elle dit, les médecins n’ont toujours pas examiné complètement les poumons de Letícia.
Mme Marinheiro ne sait toujours pas comment sa famille est tombée malade.

Elle avait gardé Letícia - un premier enfant dont le couple avait grand besoin pendant des années - à la maison et loin de tout le monde. M. Marinheiro, un fournisseur de produits de salon de coiffure, avait été prudent pour éviter tout contact avec les clients, alors même qu'il continuait à travailler pour maintenir la famille à flot financièrement.

Pour Mme Marinheiro, la mort subite de sa fille a laissé un trou béant dans sa vie. Alors que la pandémie fait rage, dit-elle, elle souhaite que d'autres parents cessent de sous-estimer les dangers du virus qui a éloigné Letícia d'elle. Dans sa ville, elle regarde les familles organiser des anniversaires pour les enfants et les autorités poussent à rouvrir les écoles.

«Ce virus est tellement inexplicable», dit-elle. «C’est comme jouer à la loterie. Et nous ne croyons jamais que cela nous arrivera.

Ce n’est que lorsque cela prend un membre de votre famille. »