Avant l'épidémie de coronavirus, le Dr Lindy Fox, un dermatologue à San Francisco, avait l'habitude de voir quatre ou cinq patients par an avec des engelures – des lésions douloureuses rouges ou violettes qui émergent généralement sur les doigts ou les orteils en hiver.

Au cours des dernières semaines, elle en a vu des dizaines.

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« Tout d'un coup, nous sommes inondés d'orteils », a déclaré le Dr Fox, qui pratique à l'Université de Californie à San Francisco. « J'ai des cliniques remplies de gens qui viennent avec de nouvelles lésions des orteils. Et ce ne sont pas des gens qui avaient des engelures auparavant – ils n’ont jamais rien eu de tel. « 

Ce n'est pas non plus la période de l'année pour les engelures, qui sont causées par une inflammation des petits vaisseaux sanguins en réaction au froid ou à l'humidité. « Habituellement, nous le voyons en plein hiver », a déclaré le Dr Fox.

Le Dr Fox n'est pas le seul à être inondé de cas. À Boston, la Dre Esther Freeman, directrice de la dermatologie de la santé mondiale au Massachusetts General Hospital, a déclaré que sa clinique de télémédecine était également « complètement remplie d'orteils. J'ai dû ajouter des séances cliniques supplémentaires, juste pour m'occuper des consultations d'orteils. Les gens sont très inquiets. « 

Les lésions apparaissent comme un autre symptôme révélateur d'une infection par le nouveau coronavirus. Les signes les plus importants sont une toux sèche et un essoufflement, mais le virus a été lié à une série d'effets inhabituels et divers, comme la confusion mentale et une diminution de l'odorat.

Les autorités fédérales de la santé n'incluent pas les lésions des orteils dans la liste des symptômes du coronavirus, mais certains dermatologues font pression pour un changement, affirmant que le soi-disant orteil Covid devrait être un motif suffisant pour les tests. (Covid-19 est le nom de la maladie causée par le coronavirus.)

Plusieurs documents médicaux d’Espagne, de Belgique et d’Italie ont décrit une augmentation des plaintes concernant des lésions douloureuses sur les orteils des patients, les talons d’Achille et la plante des pieds; si les patients étaient infectés n'était pas toujours clair, car ils étaient par ailleurs en bonne santé et les tests étaient limités.

La plupart des cas ont été signalés chez des enfants, des adolescents et des jeunes adultes, et certains experts affirment qu'ils peuvent refléter une réponse immunitaire saine au virus.

« Le message le plus important pour le public n'est pas de paniquer – la plupart des patients que nous voyons avec ces lésions se portent extrêmement bien », a déclaré le Dr Freeman.

« Ils ont ce que nous appelons un cours clinique bénin. Ils restent à la maison, ils vont mieux, les lésions des orteils disparaissent. « 

Les scientifiques commencent tout juste à étudier le phénomène, mais jusqu'à présent, les lésions ressemblant à des engelures semblent signaler, assez curieusement, une infection bénigne, voire asymptomatique. Ils peuvent également se développer plusieurs semaines après la fin de la phase aiguë d'une infection.

Les patients qui développent des orteils enflés et des lésions rouges et violettes doivent consulter leur médecin de soins primaires ou un dermatologue pour exclure d'autres causes possibles. Mais, selon les experts, ils ne devraient pas courir aux urgences, où ils risquent d'être exposés au coronavirus ou d'exposer d'autres personnes s'ils sont infectés.

« La bonne nouvelle est que les lésions ressemblant à des engelures signifient généralement que vous allez bien », a déclaré le Dr Fox. « Habituellement, c'est un bon signe que votre corps a vu Covid et y fait une bonne réaction immunitaire. »

Les patients qui souffrent de lésions douloureuses sont souvent alarmés. Ils apparaissent le plus souvent sur les orteils, affectant souvent plusieurs orteils sur un ou les deux pieds, et les plaies peuvent être extrêmement douloureuses, provoquant une sensation de brûlure ou de démangeaison.

Au début, les orteils sont gonflés et prennent une teinte rougeâtre; parfois une partie de l'orteil est enflée et des lésions ou bosses individuelles peuvent être observées. Avec le temps, les lésions deviennent violettes.

Hannah Spitzer, 20 ans, une étudiante en deuxième année au Lafayette College qui termine l'année scolaire à distance à son domicile dans le comté de Westchester, a des lésions sur les 10 de ses orteils, si inconfortables – douloureuses pendant la journée et démangeaisons la nuit – qu'elle peut  » t rien mis sur ses pieds, pas même des chaussettes.

La marche est difficile et elle a du mal à dormir. « Au début, je pensais que c'était mes chaussures, mais ça a empiré de plus en plus », a déclaré Mme Spitzer. « La plupart de mes orteils sont rouges, gonflés, presque brillants. Cela ressemble à des engelures. « 

Elle a utilisé de l'hydrocortisone et du Benadryl pour atténuer l'inconfort, et la glace est également utile. Les médecins disent que les lésions disparaissent d'elles-mêmes en quelques semaines.

Pour ajouter au mystère, certains adolescents et jeunes adultes atteints de lésions ont donné des résultats négatifs pour le coronavirus.

Le Dr Amy Paller, président du département de dermatologie de la Northwestern University Feinberg School of Medicine, a déclaré qu'une explication possible était que ces patients avaient une maladie si bénigne et que la réplication virale était limitée, ce qui rend le virus indétectable.

Une autre possibilité, a-t-elle déclaré, est que les lésions sont ce qu'on appelle un épiphénomène – un symptôme peut accompagner une maladie sans être lié de manière causale. Par exemple, peut-être plus de personnes développent des lésions parce qu'elles restent à l'intérieur et se promènent pieds nus plus que d'habitude.

Mais elle a également rejeté cette idée comme hautement improbable. « Je ne pense pas que ce soit ça – je pense que c'est un processus inflammatoire léger qui se manifeste de cette manière », a déclaré le Dr Paller. « C’est un vrai phénomène. Nous ne le comprenons pas vraiment du tout. « 

Mme Spitzer a subi un test peu de temps après avoir développé les lésions, et le résultat a été négatif, mais elle est convaincue que les lésions des orteils sont une réponse retardée à une infection antérieure qui était si légère qu'elle l'a à peine remarqué.

La plupart des patients étaient des adolescents ou de jeunes adultes, dont un adolescent de 15 ans qui a découvert qu'il souffrait d'une pneumonie Covid-19 en se rendant aux urgences pour se faire soigner les orteils.

Un autre patient était un homme de 91 ans qui avait été hospitalisé avec le coronavirus trois semaines plus tôt et s'était rétabli et était rentré chez lui.

Alors que les dermatologues disent qu'il n'est pas rare que des éruptions cutanées apparaissent avec des infections virales – comme la rougeole ou la varicelle – les lésions des orteils les ont surpris.

D'autres problèmes comme l'urticaire ont également été liés au coronavirus, mais les orteils de Covid ont été la manifestation cutanée la plus courante et la plus frappante.

Les patients atteints d'infections virales obtiennent souvent une éruption bosselée rose appelée morbilliforme, ou urticaire, a déclaré le Dr Fox, mais a ajouté que les lésions des orteils étaient « inattendues ».

Personne ne sait exactement pourquoi le nouveau coronavirus peut provoquer des lésions de type engelure. Une hypothèse est qu'ils sont causés par une inflammation, une caractéristique importante de Covid-19. L'inflammation provoque également l'un des syndromes les plus graves associés au coronavirus, le syndrome de détresse respiratoire aiguë.

D'autres hypothèses sont que les lésions sont causées par une inflammation dans les parois des vaisseaux sanguins ou par de petits micro-caillots dans le sang. (La coagulation est une autre caractéristique de la maladie.)

Les lésions observées chez des personnes par ailleurs en bonne santé semblent être distinctes de celles que les médecins voient chez certains patients Covid-19 gravement malades en soins intensifs, qui sont susceptibles de développer des caillots sanguins.

Certains de ces caillots peuvent être très petits et peuvent bloquer les minuscules vaisseaux dans les extrémités, provoquant des éruptions cutanées sur les orteils, a déclaré le Dr Humberto Choi, pneumologue et médecin de soins intensifs à la Cleveland Clinic.

Certains experts estiment désormais que l'orteil Covid devrait être reconnu comme un motif suffisant pour effectuer des tests, même en l'absence d'autres symptômes.

« Cela devrait être un critère de test, tout comme la perte d'odeur, l'essoufflement et les douleurs thoraciques », a déclaré le Dr Fox.