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Le 20 janvier, juste un jour avant que le coronavirus n'apparaisse officiellement aux États-Unis et plus d'un mois avant que l'Organisation mondiale de la santé ne déclare l'épidémie pandémique, les médecins chinois ont lancé un petit essai clinique de cinq personnes pour vérifier si le plasma de les patients COVID-19 récupérés pourraient aider à traiter les autres dans un état critique. Quelques jours après avoir reçu ce plasma, quatre des cinq patients ont commencé à récupérer – et à la fin de la semaine dernière, trois des patients étaient sortis et deux étaient dans un état stable.

COVID-19 peut-il être traité ? Le sang des survivants aide-t-il ? Des experts répondent à nos questions sur les anticorps.

Les résultats sont préliminaires, bien sûr, mais les premières études comme celle-ci, ainsi que la longue histoire de traitements plasmatiques réussis, offrent une option prometteuse pour aider certains patients atteints de cas graves parmi les 1 million de personnes dans le monde qui ont contracté le coronavirus. Le « plasma convalescent », comme l'appelle le plasma des survivants, est maintenant déployé dans des essais cliniques aux États-Unis: la semaine dernière, le gouverneur de New York, Andrew Cuomo, a annoncé que l'État, submergé de cas de COVID-19, deviendrait le premier à mener des recherches sur le traitement, et l'État recueille actuellement des dons de sang de personnes qui se sont rétablies.

Les vaccins apprennent essentiellement à votre système immunitaire à combattre un virus, tandis que les traitements par anticorps aident votre système immunitaire à combattre un virus. C'est un peu comme si vous vouliez manger une tarte, vous avez deux options: apprenez à faire la tarte ou achetez-en une qui est déjà faite.

Au fur et à mesure des traitements, le plasma convalescent est un fruit à faible pendaison – il est largement accessible et relativement sûr – mais ce n'est en fait qu'une des nombreuses thérapies COVID-19 à base d'anticorps actuellement en développement. Certains chercheurs, par exemple, produisent des anticorps anti-coronavirus dans un laboratoire; d'autres testent des traitements d'anticorps déjà sur le marché pour d'autres conditions, avec des avantages croisés potentiels pour les patients COVID-19; et certains scientifiques achètent même des anticorps anti-coronavirus à des souris. Globalement, il existe des dizaines de traitements par anticorps (et plusieurs autres qui ne sont pas des anticorps) aux stades de développement clinique et préclinique.

Mais rappelez-vous: rien n'est sûr ici.

Il existe de nombreuses possibilités de déballage. Pour commencer: comment ces différents traitements par anticorps fonctionnent-ils réellement ? En quoi sont-ils différents d'un vaccin ? Recevoir du plasma d'un survivant vous immunisera-t-il contre le virus ? Et qu'en est-il des tests d'anticorps en premier lieu ? À quoi cela ressemble-t-il, d'autant plus que nous savons que de nombreuses personnes infectées ne présentent aucun symptôme ?

Au cours de la semaine dernière, j'ai rejoint mon collègue James West, lui-même un survivant du COVID-19 cherchant à aider, à creuser ces questions et bien plus encore. Nous avons parlé avec plusieurs experts: Vincent Racaniello Jesse Goodman, professeur à l'École de médecine de l'Université de Georgetown et directeur du Centre de l'Université sur l'accès aux produits médicaux, la sécurité et l'intendance (COMPASS); Shane Crotty, professeur au Centre de recherche sur les maladies infectieuses et les vaccins à l'Institut d'immunologie La Jolla (LJI); et Nahid Bhadelia, médecin spécialiste des maladies infectieuses et directeur médical de la Special Pathogens Unit de la Boston University School of Medicine.

Ci-dessous, j'ai résumé nos conversations en quelques points clés:

Il existe une différence simple entre les vaccins et les traitements par anticorps: les vaccins apprennent essentiellement à votre système immunitaire à combattre un virus, tandis que les traitements par anticorps aident votre système immunitaire à combattre un virus. C'est un peu comme si vous vouliez manger une tarte, vous avez deux options: apprenez à faire la tarte ou achetez-en une qui est déjà faite. L'achat d'une tarte au magasin peut satisfaire votre envie immédiatement. Mais si vous apprenez à cuire, vous pouvez faire autant de tartes que vous le souhaitez à l'avenir.

C'est la même chose avec votre système immunitaire. Si vous êtes vacciné contre un virus, votre corps sera formé pour combattre le virus encore et encore.En revanche, recevoir des anticorps d'une personne qui a guéri de COVID-19 ne vous immunisera pas contre le virus. C’est le travail de votre propre système immunitaire.

Bien qu'il n'ait pas encore été prouvé, sur la base de ce que nous savons généralement sur la réponse du système immunitaire aux virus, les experts supposent qu'après avoir reçu le nouveau coronavirus une fois, vous aurez une certaine immunité à court terme. Comme le Dr Anthony Fauci, un expert en maladies infectieuses à la tête du groupe de travail sur le coronavirus du président Trump, a déclaré la semaine dernière au Trevor Noah du Daily Show: « Ce n'est jamais à 100%, mais je serais prêt à parier tout ce que les personnes qui se rétablissent sont vraiment protégées contre la réinfection. .  » On ne sait pas combien de temps dure cette immunité.

« Il y aura toujours un faible taux sanguin que vous pourrez détecter pendant des années et des années après l'infection. »

Avec un échantillon de sang, les médecins peuvent effectuer un test pour voir si quelqu'un avait le coronavirus – même s'il était asymptomatique – et est maintenant probablement immunisé. Ces tests, appelés « tests sérologiques », sont différents de ceux diagnostiqués par plus d'un million d'Américains.

Des tests d'immunité généralisés pourraient s'avérer cruciaux alors que nous essayons de maîtriser cette crise: les personnes immunisées pourraient, en théorie, réintégrer le marché du travail, soigner les malades et donner du plasma pour traiter les patients. « Les médecins et les infirmières sont constamment exposés à cela », explique Crotty. « Et si vous saviez que vous aviez un groupe de personnes immunisées, vous pourriez stratifier certains des emplois différemment en termes de qui s'occupe des cas les plus graves ou quoi. »

Les tests sérologiques, qui fonctionnent en détectant les anticorps dans le sang, peuvent être précis très longtemps après l'infection. Votre corps commence à fabriquer des anticorps contre le coronavirus entre sept et 21 jours après votre infection, raconte Racaniello. Ces anticorps initiaux restent généralement dans votre système pendant environ trois mois, tandis que d'autres anticorps prennent un peu plus de temps à se développer et peuvent être trouvés dans votre sang des années après que vous ayez eu COVID-19. « Leurs niveaux diminuent progressivement », explique Racaniello. « Mais il y aura toujours un faible taux sanguin que vous pourrez détecter pendant des années et des années après l'infection. » Les tests sérologiques peuvent détecter les deux types d'anticorps.

Ces tests, qui commencent déjà à être déployés à New York, pourraient être essentiels pour révéler le nombre total d'Américains réellement infectés par le virus.

Les tests fonctionnent en retirant d'abord les cellules du sang à l'aide d'une centrifugeuse, puis en exposant le liquide restant à un petit morceau de virus. Si vous avez eu COVID-19 à un moment donné, les anticorps dans le liquide se fixeront au fragment du virus, tout comme ils le feraient dans votre corps.

Certaines personnes sont capables de produire de puissantes réponses immunitaires. D'autres, pas tellement. On ne sait pas exactement pourquoi, et cela pourrait être dû à un certain nombre de facteurs, y compris la génétique, le régime alimentaire et les infections antérieures. « Pour sûr, les gens diffèrent dans leurs réponses immunitaires, non ? Certaines personnes ont un excellent système immunitaire et elles contractent rarement des infections « , explique Racaniello. « Et d'autres personnes contractent des infections tout le temps. » Cette variation de la réponse immunitaire comprend, mais sans s'y limiter, les anticorps. « Il existe de nombreux endroits où votre système immunitaire peut être défectueux », ajoute-t-il.

À une extrémité du spectre, certaines personnes ne peuvent pas du tout produire d’anticorps, explique Racaniello. Certaines personnes fabriqueront des anticorps, mais elles ne seront pas très diverses. Ou ils seront inefficaces. C’est pourquoi les médecins testent le plasma des patients récupérés avant de le donner à d’autres. Chez certaines personnes, « ce ne sera pas très bon », dit Racaniello. Dans « d'autres personnes, ce sera mieux. »

Des chercheurs du monde entier tentent de déterminer si les anticorps peuvent aider à guérir les patients COVID-19. Ce sont trois méthodes courantes qui pourraient potentiellement utiliser des anticorps pour aider à bloquer le coronavirus:

  1. Plasma convalescent: C’est ce dont vous avez probablement déjà beaucoup entendu parler, car les patients de New York commencent à être traités en utilisant cette méthode au cas par cas. Il repose sur du plasma provenant de patients – ou mis en commun de nombreux patients – qui ont récupéré de COVID-19. Le plasma est injecté par voie intraveineuse à des patients malades, fournissant les anticorps qu'une autre personne a créés. Cette approche est généralement sûre et a plus de 100 ans. Bien qu'il « ne soit pas prouvé pour COVID-19 ou toute maladie liée à COVID-19 », dit Crotty, « le concept global d'anticorps protecteurs s'est avéré vrai pour de nombreuses maladies infectieuses, mais pas pour toutes ». L'autre prise potentielle est que pour que ce traitement soit appliqué à grande échelle, il faudrait des tonnes de patients récupérés pour donner leur plasma
  2. Anticorps synthétiques: C'est une autre option qui repose sur des patients qui ont récupéré de COVID-19, explique Racaniello. Cela nécessite de retirer les cellules de leur sang qui fabriquent ces anticorps anti-coronavirus, appelés cellules B. Dans un laboratoire, les scientifiques peuvent utiliser les cellules B pour fabriquer des tonnes d'anticorps, les purifier, puis administrer le produit aux patients. « C'est ce que nous avons fait pour Ebola », explique Bhadelia. « Nous avons examiné le sérum des survivants et nous avons trouvé ces anticorps qui étaient particulièrement efficaces. Et puis nous avons créé des médicaments qui étaient essentiellement des médicaments biologiques qui étaient des copies clonales de ces anticorps.  » Des sociétés en Corée du Sud, en Israël, au Canada et aux États-Unis, entre autres, travaillent à la fabrication d'anticorps provenant de survivants du COVID-19. Les chercheurs testent également des anticorps créés en laboratoire qui sont déjà sur le marché pour d'autres conditions, comme les cancers, l'arthrite et le VIH. Ils espèrent que ces anticorps pourraient également être efficaces chez les patients atteints de COVID-19, pour aider leur système immunitaire à combattre le coronavirus ou à supprimer la réponse excessive de leur système immunitaire, ce qui peut être mortel. Plusieurs de ces médicaments font déjà l'objet d'essais cliniques à travers le monde, notamment aux États-Unis, en Chine et en Italie. Jusqu'à ce qu'un vaccin soit disponible pour le nouveau coronavirus, ces anticorps cultivés en laboratoire, qui peuvent être produits rapidement, pourraient constituer une meilleure option à plus grande échelle que la collecte de plasma sanguin, dit Goodman
  3. Anticorps anti-coronavirus d'animaux: Cela impliquerait essentiellement le même processus que la création d'anticorps humains dans un laboratoire – exposer un animal, comme une souris, à des parties du coronavirus, collecter les cellules B de l'animal et créer des anticorps bloquant les virus. Le seul problème est que le système immunitaire humain peut rejeter les anticorps d'un autre animal, dit Racaniello. « Ce que les gens font à la place, c'est d'essayer de rendre l'anticorps de souris aussi humain que possible. Cela s'appelle « humaniser » l'anticorps. Et cela permettra de surmonter ces problèmes « , explique-t-il. L'avantage de ce traitement est qu'il ne nécessite pas le processus complexe de dépistage des anticorps spécifiques du coronavirus humain, disent les experts. En fait, certains anticorps synthétiques déjà sur le marché qui sont testés contre COVID-19 provenaient de souris ou d'autres animaux. La société de biotechnologie new-yorkaise Regeneron a pour objectif de commencer des essais cliniques avec des anticorps de souris en juin

« Le concept global d'anticorps protecteurs s'est avéré vrai pour de nombreuses maladies infectieuses, mais pas pour toutes. »

C'est une distinction quelque peu compliquée: bien que le traitement par anticorps des patients malades ne leur confère pas directement l'immunité contre le coronavirus, il est possible que l'administration de traitements par anticorps à des personnes avant qu'elles ne tombent malades pourrait prévenir temporairement la maladie. « Lorsque vous injectez les anticorps dans votre sang, ils finissent par se diffuser dans tous vos tissus, y compris vos poumons. Et ainsi ils préviendraient l'infection « , explique Racaniello. « Voilà comment un vaccin fonctionnerait, sauf que le vaccin vous obligerait à fabriquer vos propres anticorps. »

Ce n'est pas la même chose que d'être immunisé, car, comme je l'explique ci-dessus, votre corps ne réagit pas lui-même au coronavirus C'est pourquoi, pour prévenir une infection par des anticorps, vous auriez besoin d'une injection tous les mois ou tous les deux, dit Racaniello. Bien que cela ne soit pas considéré comme un traitement préventif efficace à long terme, ce type de traitement pourrait être particulièrement utile pour les professionnels de la santé de première ligne.

Nous utilisons déjà des anticorps comme prophylactique pour certaines maladies qui n'ont pas de vaccin, dit Goodman. Prenez le VRS, un virus respiratoire courant, surtout chez les bébés. « Il n'y a pas de vaccin contre [RSV] encore, « dit-il, » mais il y a une approbation [lab-grown] anticorps qui, chez les enfants à très haut risque – par exemple, les enfants atteints de certaines maladies pulmonaires et cardiaques congénitales – peut réduire leur incidence des infections graves qui surviennent chez eux. «