Imaginez que vous êtes dans un petit bateau loin, loin du rivage. Une tempête surprise fait chavirer le bateau et vous jette à la mer. Vous essayez de dompter votre panique, trouvez en quelque sorte le radeau de sauvetage fragile mais toujours flottant du bateau, et luttez dedans. Vous reprenez votre souffle, regardez autour de vous et essayez de penser quoi faire ensuite. Il est difficile de penser clairement après une expérience de quasi-noyade.

Cependant premièrement, le radeau vous sauve la vie pour le moment et vous devez y rester jusqu'à ce que vous ayez un meilleur plan. Deuxièmement, le radeau n'est pas une option viable à long terme et vous devez vous poser.

Avec Covid-19, nous sommes arrivés au radeau de sauvetage. La terre ferme est loin

En avril 2020, la tempête est la pandémie de Covid-19, le radeau de sauvetage est la combinaison de mesures intenses que nous utilisons pour ralentir la propagation du virus, et la terre ferme est la fin de la pandémie.

Les États-Unis sont toujours dans la phase de montée en puissance du radeau de sauvetage pour répondre à Covid-19, et il est toujours difficile de penser clairement à ce qu'il faut faire. Cette confusion a rendu difficile l'appréciation de deux faits: l'un est que la distanciation sociale combinée à l'intensification des tests, la production d'équipements médicaux et d'autres contre-mesures sont essentielles et doivent être reproduites à travers le pays, intensifiées et poursuivies. L'autre est que si ces mesures ont pour effet souhaité de réduire le nombre de nouveaux cas s'accumulant chaque jour, elles n'apportent qu'une solution temporaire.

Nous devons encore trouver un moyen de mettre définitivement un terme à la pandémie.

Plusieurs pays d'Asie ont maîtrisé leurs épidémies avant qu'une majorité de la population ne soit infectée. Certains, comme Taïwan et Singapour, l'ont fait en maîtrisant les infections dès le départ. D'autres, comme la Chine et la Corée, ne l'ont fait qu'après de grandes flambées. Le contrôle qu'ils ont atteint n'est qu'un radeau de sauvetage, pas une terre sèche, car à moins qu'il n'y ait eu des niveaux d'infection extraordinairement élevés qui soient si doux qu'ils passent inaperçus, la plupart des gens dans ces pays restent sensibles à l'infection.

Les virus ne se souviennent pas qu'ils étaient auparavant sous contrôle et réapparaîtront lorsque les restrictions seront levées. Regardez ce qui s'est passé en 1918, lorsque les villes qui avaient sévi contre la transmission de la grippe ont levé leurs restrictions et que la transmission de la grippe a de nouveau augmenté. Les modèles mathématiques de Covid-19 par notre groupe et d'autres qui incorporent ces leçons montrent qu'à court terme, la distanciation sociale et d'autres interventions peuvent réduire l'impact du virus. Mais les mêmes modèles montrent que lorsque ces interventions sont assouplies, le problème revient.

Soyons clairs. Avec quelque chose comme Covid-19, il y a le premier pic et toute l'épidémie. Pour le premier pic, les preuves jusqu'à présent indiquent une possibilité inquiétante de submerger nos unités de soins intensifs – même avec le degré de distanciation sociale que nous avons atteint – comme nous le voyons à New York. Mais chaque fois que nous ralentissons et aplatissons la courbe, cela sera moins probable et moins dramatique, si et quand cela se produit.

Il est très possible qu'après la fin de cette première vague, nous aurons toujours une population largement vulnérable, bien que cela dépende de l'efficacité de la distanciation sociale. Des traitements efficaces et une capacité accrue des soins intensifs pourraient réduire la demande de soins intensifs, allégeant la charge sur le système de santé, mais encore une fois, ces mesures ne font que retarder les choses.

Si le virus du SRAS-CoV-2 a une contagiosité de trois, ce qui signifie que chaque cas infecte trois autres personnes, nous n'atteindrons pas la fin de l'épidémie avant que les deux tiers de la population soient immunisés par infection ou par vaccination. Un contrôle réussi du premier pic d'infections pourrait laisser une majorité (peut-être une grande majorité) de la population américaine encore sensible au virus.

Il existe plusieurs idées générales sur la façon de se rendre sur la terre ferme, ce qui est une immunité généralisée de la population. Mais chacun a d'énormes problèmes.

Une façon consiste à abandonner rapidement la distance sociale et à laisser l'épidémie suivre son cours. Cela entraînerait de nombreux décès et accablerait complètement les systèmes de soins de santé à travers le pays. Une autre façon est de maintenir une distanciation sociale intense jusqu'à ce qu'il y ait un vaccin – mais l'arrivée d'un vaccin est incertaine et, en l'absence de miracle, prendra probablement plus d'un an. Pendant ce temps, la société et l'économie en souffriraient.

Si la première vague est vraiment maîtrisée, une autre option serait d'essayer plusieurs cycles de distanciation sociale: l'instaurer pour maîtriser l'épidémie puis lâcher prise, peut-être seulement dans certaines zones, pour permettre la survenue de cas et l'immunité s'accumuler progressivement dans le population, puis introduire à nouveau un autre cycle de distanciation sociale. Notre modèle de ce processus montre que cela prendrait plusieurs tours et serait difficile à accomplir sans erreurs qui conduisent à une surcharge des soins intensifs. Il serait également difficile de maintenir la volonté politique et sociale de le mettre en œuvre.

L'approche la plus ambitieuse consisterait à intensifier la distanciation sociale et à intensifier les tests jusqu'à ce que nous ayons la capacité de connaître presque tous les cas de Covid-19, de retrouver ses contacts et de contrôler la propagation de la maladie un cas à la fois. Cela, cependant, est difficile à envisager. Même si Singapour a détecté l'infection tôt, Covid-19 a étendu le système de santé publique de l'île aux limites, et notre système de santé publique n'a pas eu la pratique et les ressources consacrées à l'arrêt d'une pandémie que Singapour a investie depuis qu'elle a fait face à une grave crise aiguë. syndrome respiratoire (SRAS) en 2003. Et le risque continu de cas importés de Covid-19 ailleurs dans le monde – ou même d'autres régions du pays – nous conduirait dans ce meilleur scénario à restreindre et à filtrer intensivement les voyageurs période étendue.

Comme les épidémies et leurs réponses sont locales, le scénario dans une partie des États-Unis pourrait différer de celui dans une autre. Un rapport de l'Institute for Disease Modeling suggère que même une réponse relativement rapide de Seattle n'a pu que ralentir la propagation de l'infection et qu'il pourrait y avoir une épidémie à pic unique avec une grande partie de la population infectée, malgré les efforts de distanciation sociale. Si des données précises et récentes sur la fièvre d'une entreprise de thermomètres en réseau indiquent que les taux de maladie pourraient baisser, et pas seulement augmenter plus lentement, alors nous pourrions voir un deuxième pic une fois que les efforts de distanciation sociale seront levés.

De toute évidence, nous avons besoin de plus de tests pour comprendre la trajectoire épidémique de chaque région.

Un vaccin est en fin de compte notre meilleur espoir, mais c'est pour l'avenir – dans plusieurs mois, sinon un an ou plus, dans les scénarios les plus optimistes.

Quelle que soit la voie que nous choisissons – et il peut s'agir d'un mélange de voies dans différentes parties du pays, étant donné que les épidémies et les réponses locales varient tellement – nous devrions travailler des heures supplémentaires pour utiliser le temps que nous achetons avec une distanciation sociale. Cela signifie:

  • Renforcer la capacité de contrôler la transmission par une distanciation sociale continue, des tests massifs et la satisfaction des besoins des travailleurs de la santé en équipement de protection individuelle
  • Investir dans les efforts pour atténuer l'impact de Covid-19 en trouvant rapidement des traitements, en augmentant la capacité de soins de santé et en accélérant encore les travaux sur un vaccin

Malgré la quasi-noyade des hôpitaux et des unités de soins intensifs que nous avons observée dans de nombreux pays, et qui pourrait bientôt se produire aux États-Unis, nous devons penser clairement et comprendre que le fait de traverser la première phase de cette pandémie ne fait que nous mettre dans le radeau de sauvetage, ne pas sécher la terre.

Marc Lipsitch est professeur d'épidémiologie et directeur du Center for Communicable Disease Dynamics au Harvard T.H. Chan School of Public Health, où Yonatan Grad est professeur adjoint d'immunologie et de maladies infectieuses.