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Nous soutenons cette proposition attendue depuis longtemps, mais le rôle d'une telle commission ne doit pas se limiter aux situations dans lesquelles un président est manifestement frappé d'incapacité, comme dans le cas d'une période d'inconscience ou de coma. Les questions beaucoup plus difficiles se posent lorsqu'un directeur général ne se trouve pas dans une circonstance aussi évidente. Il y a cent ans, Woodrow Wilson est tombé malade de la grippe, puis a subi un grave accident vasculaire cérébral qui l'a essentiellement mis à l'écart.

COVID-19 et le problème de la succession présidentielle

Le monde était beaucoup moins compliqué, et une conspiration de sa femme et de ses proches conseillers cachait son incapacité au public. Au milieu du XXe siècle, la superpuissance nucléaire devait composer avec les épisodes de handicap et de décès présidentiels. Dwight D. Eisenhower a subi un accident vasculaire cérébral en 1957 et a envisagé de démissionner du bureau. En tant qu'ancien commandant de l'OTAN, il appréciait le fardeau et les responsabilités du commandant en chef. À son initiative, le Congrès a entamé les délibérations et adopté le 25e amendement en 1967.

Le déclencheur de la troisième section du 25e amendement qui spécifie un transfert temporaire écrit du président au vice-président est assez clair. Plus problématique est la quatrième section de l’amendement, qui prévoit qu’une majorité du cabinet ou les deux tiers du Congrès peuvent transférer temporairement le pouvoir. Mais qu'est-ce qui déclenche une action drastique qui déplace le plus haut officier produit par notre système de gouvernement? Comme le reconnaît le projet de loi, lorsqu'un président est soupçonné d'être «incapable de s'acquitter des pouvoirs et des devoirs de sa fonction», cela devrait déclencher un débat au plus haut niveau sur la compétence du président.

Mais qu'est-ce qui justifie un tel soupçon? Malgré la ligne de succession prévue dans le 25e amendement, les circonstances précises requises pour déclencher chaque étape doivent rester, dans une certaine mesure, dépendantes des déterminations individuelles. Il n'y a pas de substitut à des procédures réfléchies et claires pour agir lorsque la maladie d'un président peut potentiellement affaiblir la capacité d'exécuter les tâches du bureau. Heureusement, la médecine clinique a suffisamment progressé au cours des dernières décennies pour permettre aux praticiens consciencieux, utilisant une neuroimagerie et des tests sophistiqués, d'évaluer le fonctionnement cognitif et les capacités des individus très performants.

Les symptômes associés au COVID-19 et les traitements largement expérimentaux eux-mêmes ont mis en évidence la nécessité d'une approche plus subtile que les conditions grossières associées à une perte de conscience. Les problèmes médicaux les plus évidents associés à cette maladie - perte de goût et d'odorat, congestion, essoufflement, hypoxémie et bien d'autres - ne captent pas les défis neuropsychologiques encore plus déconcertants et encore mal compris. Le virus affecte directement le système nerveux et peut avoir un impact à long terme. De nombreux patients ont signalé des problèmes d'anxiété, de dépression, de confusion et de sommeil dans la phase aiguë de la maladie. Ces symptômes sont subtils. Les praticiens capables peuvent être en désaccord sur la mesure dans laquelle ils affectent un individu. Néanmoins, COVID-19 peut entraîner des troubles de la pensée et un état mental altéré ne peut être ignoré. Surtout chez les patients plus âgés comme le président, ces déficiences peuvent persister longtemps après que les effets immédiats de l'infection se sont estompés.

Ensuite, il y a les complications psychologiques potentielles associées aux traitements fournis. Considérez uniquement la dexaméthasone stéroïde. La longue expérience avec ce médicament comprend des changements d'humeur documentés de gravité et de durée incertaines, y compris le type d'exubérance qui peut conduire à une visite malavisée des fans aux portes de l'hôpital. Ce n’est pas un traitement COVID-19 que l’on voudrait introduire chez un patient présentant des symptômes légers. Sans hésiter, le fait que les médecins du président soient considérés comme des VIP peut être un facteur de risque pour un traitement agressif. Leur empressement compréhensible à ramener le président à la santé ne doit pas les inciter à dépasser la norme de soins. Mais si le stéroïde est indiqué dans leur bon jugement, cette thérapie peut aggraver les complications neurologiques de la maladie sous-jacente.

Quel que soit le tempérament de l'occupant de la Maison Blanche, ce n'était qu'une question de temps avant que ce scénario d'un président atteint d'une maladie neuropsychologique compliquée ne soit porté à l'attention du public. La nation a besoin et mérite la disponibilité d'un groupe permanent d'experts qui peuvent conseiller le gouvernement sur la succession lorsque la situation est complexe. Le respect de l'expertise a pris une raclée ces derniers temps. Ils se seraient sûrement attendus à ce que nous nous chargions de leurs travaux inachevés.

Stephen N. Xenakis, psychiatre et brigadier général de l'armée à la retraite, siège aux conseils d'administration du Center for Ethics & the Rule of Law de l'Université de Pennsylvanie et est professeur adjoint à l'Uniformed Services University of Health Sciences.

Jonathan D. Moreno enseigne l'éthique médicale et la politique de la santé à l'Université de Pennsylvanie. Son livre le plus récent est «Tout le monde veut aller au paradis, mais personne ne veut mourir : la bioéthique et la transformation des soins de santé en Amérique».