Un commentaire récent, rédigé par un groupe d'experts en conservation et en primates, demande à la communauté internationale de prendre des mesures pour protéger les grands singes contre une éventuelle infection par le SRAS-CoV-2.

La pandémie de COVID-19 a touché presque tous les coins du globe. Les autorités luttent pour ralentir sa propagation, et la santé humaine a rarement été plus intensément sous les projecteurs.

COVID-19 pourrait-il avoir un impact sur les grands singes ?

Certains scientifiques, quant à eux, se demandent si ce nouveau virus pourrait également toucher les animaux non humains.

Les experts estiment que le SRAS-CoV-2 est originaire d'animaux et transmis à l'homme. La plupart des chercheurs pensent maintenant qu'il a commencé chez les chauves-souris, puis est passé dans les pangolins avant d'infecter les humains.

Cependant, il n'est pas clair si ce virus pourrait se déplacer des humains vers d'autres animaux, dans un processus appelé zoonose inverse.

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Les scientifiques ont déjà montré que les grands singes sont sensibles aux infections respiratoires humaines, comme le rhinovirus C humain, un virus qui peut provoquer le rhume.

Étant donné que de nombreux grands singes de ce groupe, qui comprennent des chimpanzés, des bonobos, des orangs-outans et des gorilles, sont déjà en danger, les experts craignent que COVID-19 puisse dévaster les populations.

Rédigé par 25 scientifiques, un récent commentaire publié dans Nature sonne l'alarme.

L'un des auteurs, Thomas Gillespie, Ph.D., écologiste de la maladie à l'Université Emory, à Atlanta, GA, explique que la pandémie de COVID-19 est «une situation potentiellement désastreuse pour les grands singes. Il y a beaucoup en jeu pour ceux qui sont en danger d'extinction. »

À ce jour, les scientifiques ne savent pas exactement comment les singes réagiront au SRAS-CoV-2, comme le soulignent les auteurs:

«On ne sait pas si la morbidité et la mortalité associées au SRAS-CoV-2 chez l'homme sont similaires chez les singes. Cependant, la transmission d'agents pathogènes humains même légers aux singes peut conduire à des résultats modérés à sévères. »

Les auteurs font référence à une épidémie d'un autre coronavirus en 2016. Ce virus particulier, appelé OC43, a touché un groupe de chimpanzés sauvages en Côte d'Ivoire, en Afrique de l'Ouest. Sur une période de 2 mois, neuf personnes dans un groupe de 33 chimpanzés ont présenté des symptômes tels que toux et éternuements.

De même, en 2013, il y a eu une épidémie mortelle de rhinovirus C humain chez des chimpanzés sauvages en Ouganda. Tout au long de l'épidémie qui a duré un an, la plupart sont tombés malades et cinq des 56 chimpanzés sont morts.

Comme le reconnaissent les auteurs, le tourisme des grands singes a fortement diminué à mesure que le COVID-19 progressait, et certains pays ont déjà suspendu ce type d'activité.

Cependant, les auteurs estiment qu'il faudrait faire davantage pour protéger ces animaux à risque; ils écrivent:

«Nous exhortons les gouvernements, les praticiens de la conservation, les chercheurs, les professionnels du tourisme et les organismes de financement à réduire le risque d’introduction du virus dans ces grands singes menacés. Ils peuvent le faire en appliquant les meilleures pratiques de l'Union internationale pour la conservation de la nature pour la surveillance de la santé et la lutte contre les maladies chez les grands singes. »

Les auteurs suggèrent également que les personnes impliquées devraient effectuer des évaluations des risques: Il est à craindre que si ces animaux sont laissés sans tuteurs, le braconnage pourrait augmenter de manière significative.

«Le personnel essentiel doit rester en place», explique Gillespie. « Mais nous devons nous assurer que les effectifs sont faibles et qu'ils sont engagés dans des processus appropriés pour se protéger, ainsi que les singes, contre l'exposition au COVID-19. »

Certaines personnes infectées par le SRAS-CoV-2 présentent des symptômes légers ou nuls. Ces personnes, explique Gillespie, «sont plus susceptibles de faire de la randonnée dans les parcs nationaux d'Afrique et d'Asie pour voir de grands singes dans la nature». Il poursuit: «Il serait extrêmement difficile de contrôler s'ils ont été infectés par COVID-19, car ils peuvent ne pas présenter de symptômes évidents.»

Dans un communiqué de presse de l'Université Emory, les auteurs écrivent: «En tant que professionnels travaillant avec de grands singes, nous avons la responsabilité de les protéger de nos agents pathogènes. Nous espérons le meilleur, mais nous devons nous préparer au pire et considérer de manière critique l'impact de nos activités sur ces espèces menacées. »

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