« Les chercheurs ont découvert des différences entre les sexes dans tous les systèmes tissulaires et organiques du corps humain. »

Caroline Criado Perez, auteur de « Invisible Women »

Alors que le nouveau coronavirus balaie le monde, rendant malades des centaines de milliers de personnes et tuant au moins 50 000 personnes à ce jour, les scientifiques en ont appris de plus en plus. Nous savons que les personnes âgées – âgées de 60 ans et plus – courent un plus grand risque d'en mourir. Et, d'après les données de la Chine, de l'Italie et de la Corée du Sud, nous savons également que les hommes semblent avoir des taux de mortalité plus élevés.

Mais aux États-Unis, où les tests accélérés produisent des tonnes de données à la minute, il n'y a qu'une chose que nous ne surveillons pas: la répartition par sexe. Combien de femmes sont infectées par rapport aux hommes ? Les hommes et les femmes sont-ils également susceptibles d'être infectés ? Quel est le taux de mortalité pour chaque sexe ? Les symptômes sont-ils exactement identiques pour les hommes et les femmes ?

La dernière mise à jour sur les cas et les décès aux États-Unis des Centers for Disease Control and Prevention ne contenait aucune mention de patients masculins et féminins. Lorsqu'on lui a demandé pourquoi, un porte-parole du C.D.C. a déclaré que l'agence « n'a tout simplement pas cette information à partager pour le moment » et « une enquête supplémentaire est nécessaire. » Même le suivi des cas du Times, qui a été rendu public la semaine dernière et fournit des données au niveau du comté, n'a pas de ventilation par sexe, car ces informations ne sont pas toujours disponibles dans les États et les comtés.

« Nous pouvons affirmer avec confiance, à partir des données de nombreux pays, que le fait d'être un homme est un facteur de risque », a déclaré Sabra Klein, scientifique à la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health, qui étudie la différence des sexes dans les infections virales. « Cela, en soi, devrait prouver que chaque pays devrait désagréger ses données. Mais les États-Unis ne le font pas. « 

Ce type d'informations – ou leur absence – est important car les hommes et les femmes sont susceptibles d'avoir des réactions fondamentalement différentes au virus, aux vaccins et aux traitements, selon les experts de la santé. En effet, la recherche a montré que les virus du SRAS, de la grippe, d'Ebola et du VIH affectent tous les hommes et les femmes différemment.

« Les chercheurs ont trouvé des différences entre les sexes dans tous les systèmes tissulaires et organiques du corps humain », y compris le système immunitaire, écrit Caroline Criado Perez dans son livre primé « Invisible Women ».

Un récent document de recherche de l'Université des sciences et technologies de Huazhong à Wuhan, en Chine, le confirme: les scientifiques ont étudié le plasma de 331 patients atteints de coronavirus confirmés et ont constaté que dans les cas les plus graves, les femmes avaient un niveau d'anticorps plus élevé que les hommes. Bien que le document n'ait pas été révisé par des pairs, il fournit une autre raison de capturer des données sexuelles.

Malgré cela, les essais de vaccins contre le coronavirus en cours aux États-Unis n'envisagent pas encore vraiment le sexe, a déclaré le Dr Klein.

L'Institut national des allergies et des maladies infectieuses – qui fait partie des National Institutes of Health – mène déjà des essais de phase un d'un vaccin potentiel sur 45 adultes en bonne santé. Le but des essais de phase un est « d'en apprendre davantage sur la sécurité et d'identifier les effets secondaires », selon le site Web de l'agence. C'est également à ce stade que les chercheurs déterminent la posologie correcte d'un vaccin.

Mais les essais de ce vaccin n'exploreront que l'âge et le sexe « dans le cadre d'une analyse de sous-groupe » car « un plus grand nombre de participants serait nécessaire pour effectuer une analyse significative du sexe et des différences d'âge », a indiqué l'agence dans un communiqué.

« N.I.A.I.D. élabore des plans pour d'éventuels essais cliniques à plus grande échelle « , poursuit le communiqué.

Cette approche peut être dangereuse. Entre 1998 et 2000, les femmes ne représentaient que 22% des premiers essais d'innocuité à petite échelle pour les demandes de nouveaux médicaments soumises au F.D.A., selon le U.S. La même agence a également constaté que 8 des 10 médicaments approuvés par la F.D.A. qui ont été retirés du marché entre 1997 et 2001 « posaient des risques pour la santé plus élevés pour les femmes que pour les hommes », notamment en provoquant une cardiopathie valvulaire et une insuffisance hépatique.

D'un autre côté, Johnson & Johnson, qui s'efforce de faire démarrer les essais cliniques d'un vaccin d'ici septembre, a déclaré qu'il analyserait les données par sexe et par âge à partir de la première phase.

Les angles morts des données sexuelles peuvent être attribués au fait que, historiquement, la science n'a pas étudié le corps féminin.

« Il a été supposé qu’il n’y avait rien de fondamentalement différent entre le corps masculin et le corps féminin autre que la taille et la fonction de reproduction », écrit Perez, donc tout ce qui s'écarte du « défaut » – un archétype masculin blanc – est considéré comme une anomalie. De plus, les chercheurs soutiennent souvent que le corps féminin est « trop complexe » pour être étudié, avec ses « hormones atypiques fluctuantes ».

En conséquence, pendant des années, les femmes ont été sous-représentées dans la recherche médicale, les essais cliniques de médicaments et de vaccins et les manuels de biologie. Même en 2015, dans un des tests du soi-disant « Viagra féminin » – un produit clairement conçu pour les femmes – les scientifiques ont testé le médicament sur 23 hommes et deux femmes, écrit Perez.

En 1990, les National Institutes of Health ont créé le Bureau de recherche sur la santé des femmes. Et en 1993, les législateurs américains ont exigé le N.I.H. inclure davantage de femmes et de minorités dans la recherche et les essais cliniques.

Mais le N.I.H. a mis du temps à appliquer ces règles. Un rapport de 2015 du Government Accountability Office a révélé que bien que plus de femmes que d'hommes aient été inscrites dans les essais dans l'ensemble de 2005 à 2014, il n'était pas clair si les femmes étaient suffisamment représentées dans tous les domaines de recherche, laissant ouverte la possibilité qu'elles puissent encore avoir été sous-représentées dans quelques études.

Et en 2016, l'O.R.W.H. a noté que les essais précliniques sur les animaux « reposent toujours fortement sur les animaux mâles et / ou omettent de déclarer le sexe », et a ajouté que tous les chercheurs qui demandent un financement à partir de 2017 doivent fournir une « justification solide » pour étudier un seul sexe.

Mais ces réglementations ne s'appliquent qu'à la recherche financée par le gouvernement fédéral, qui représentait en 2015 22% des dépenses totales en recherche médicale et en santé, selon un groupe de réflexion qui préconise une augmentation du financement de la R&D.

« Ces notions que » je n'ai jamais fait cela pour aucun autre essai clinique. Pourquoi vais-je faire cela aujourd'hui ? « – ces choses sont enracinées », a déclaré le Dr Klein, et donc tout changement de procédure et de culture « est perçu comme une complication supplémentaire.

L'obscurcissement des différences de sexe dans les études et les résultats des tests peut avoir de vastes ramifications. « Au moment où nous avons commencé à ventiler les données lors de la pandémie de H1N1 en 2009, nous avons constaté assez rapidement que les femmes enceintes étaient une population à risque », a déclaré le Dr Klein, et ainsi « elles ont été parmi les premières personnes à se voir offrir le vaccin contre la grippe pandémique.  » Aujourd'hui, nous ne savons pas grand-chose sur l'impact de Covid-19 sur les femmes enceintes.

« Ce n'est pas beaucoup d'avance pour obtenir ces informations, mais les systèmes ne sont souvent pas mis en place pour collecter réellement les informations », a déclaré Dyan Mazurana, professeur de recherche qui étudie les crises humanitaires à l'Université Tufts et auteur d'un récent rapport sur le sexe. données désagrégées. « Et ce dont vous avez besoin, ce sont des personnes capables d'analyser et d'interpréter ces données. »

La possession de ces données revient également aux responsables, a déclaré le Dr Klein.

Le groupe de travail initial de 12 personnes sur le coronavirus de la Maison Blanche était entièrement masculin. Puis en février, deux femmes ont été ajoutées au mélange: la Dre Deborah Birx, qui coordonne la réponse du gouvernement à la pandémie, et Seema Verma, l’administrateur des Centers for Medicare & Medicaid Services.

Lors d'un briefing à la Maison Blanche, le Dr Birx a noté la disparité béante entre les sexes dans les décès en Italie, mais ces données ne sont toujours pas disponibles pour les États-Unis.

« Tout le monde fait de son mieux en ces temps, mais si ce n'est pas sur le radar de quelqu'un qui a le pouvoir de diffuser les données, vous n'allez tout simplement pas les voir », a déclaré le Dr Klein.

In Her Words est écrit par Alisha Haridasani Gupta et édité par Francesca Donner

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