(Opinion Bloomberg) - Covid-19 pourrait faire pour Big Oil ce que l'astéroïde de Chicxulub a fait pour les dinosaures lorsqu'il a frappé la Terre il y a 66 millions d'années.

Tout comme les "terribles lézards", Big Oil était déjà en déclin avant que le nouveau coronavirus ne frappe. Le monde dans lequel ils ont prospéré change autour d'eux et ils font face à de multiples menaces pour leur santé future. Mais l’impact de l’épidémie a accéléré le processus.

Covid-19 est la frappe d'astéroïdes de Big Oil

La pandémie a réduit la demande de pétrole, entraînant une baisse des prix. Les producteurs du monde entier ont été lents à réagir. Désormais, la reprise prend plus de temps que prévu initialement, car les taux d'infection restent obstinément élevés aux États-Unis et augmentent à nouveau en Europe.

Pour cette année horrible, l'Agence internationale de l'énergie voit la demande mondiale de pétrole de 8,4 millions de barils par jour inférieure à ce qu'elle était en 2019. En 2021, elle sera encore de 2,5 millions de barils par jour par rapport à l'année dernière. Les autres grandes agences de prévision pétrolière voient un avenir similaire. Cela fait des deux prochaines années une période inconfortable pour tous les producteurs de pétrole.

Au deuxième trimestre, lorsque la pandémie a eu son impact le plus dramatique sur la demande et les prix du pétrole, les majors pétrolières européennes ont pu compenser certaines de leurs pertes avec d'énormes profits des équipes commerciales internes. C'était une période de volatilité extrême des prix. Ils n’auront pas ce tampon dans leurs résultats du troisième trimestre.

Les difficultés rencontrées par Big Oil se reflètent clairement dans le cours de leurs actions. La valeur d'Exxon Mobil Corp. ne représente plus que la moitié de ce qu'elle était au début de l'année et Chevron Corp. est en baisse d'un peu moins de 40%. Royal Dutch Shell Plc a encore baissé.

Ces dernières semaines ont été particulièrement mauvaises pour Exxon. Premièrement, elle a perdu sa place dans le Dow Jones Industrial Average, laissant son rival Chevron comme seule société pétrolière de l’indice. La semaine dernière, elle a brièvement cessé d'être la plus grande société pétrolière américaine en termes de valeur marchande pour la première fois depuis qu'elle a commencé sous le nom de Standard Oil il y a plus d'un siècle. Cette couronne aussi passa à Chevron.

Exxon fait face à un contrecoup en raison de sa réticence à s’adapter aux changements de l’environnement physique de la planète. Le Conseil des pensions de l'Église d'Angleterre a vendu toutes ses participations dans la société après avoir échoué à se fixer des objectifs de réduction des émissions produites par ses clients. Les rivaux du pétrole, en particulier ceux basés en Europe, ont agi plus rapidement pour se fixer des objectifs ambitieux de réduction des émissions de carbone, même s’il est important de maintenir un scepticisme sain quant à leur capacité à les atteindre.

Le Big Oil devient également plus petit. BP Plc prévoit de supprimer 10 000 emplois, soit 14% de ses effectifs; Shell licenciera 9 000 travailleurs, soit 11%; et Chevron réduira sa masse salariale de 6 000 personnes, soit une réduction de 13%. Exxon réduira également ses effectifs, même s'il n'a pas donné de chiffre.

Alors que la pandémie s'atténuera, espérons-le, la menace préexistante de l'abandon des carburants à base de carbone ne le sera pas. Tant BP que le grand pétrolier français Total SE voient désormais la demande mondiale de pétrole plafonner à près de 100 millions de barils par jour d'ici 2030, avant de commencer à baisser. Shell s'attend également à ce que la demande de produits pétroliers atteigne un sommet, "que ce soit cette décennie ou la prochaine, personne ne le pense", a déclaré De La Rey Venter, un dirigeant de Shell, au Sommet mondial de FT Commodities le mois dernier.

Même l'Organisation des pays exportateurs de pétrole peut désormais voir arriver un pic, une notion qu'elle avait précédemment qualifiée d'errante. Le dernier World Oil Outlook de l’OPEP, publié la semaine dernière, indique que la consommation mondiale de carburants liquides atteindra un plateau vers 2040.

Les perspectives de l’OPEP indiquent un autre défi pour le Big Oil. Il prévoit que la production de pétrole des pays non membres de l'OPEP stagnera et chutera après un rebond par rapport aux niveaux de production touchés par la pandémie d'ici 2025. Lorsque cela se produira, le monde aura besoin des membres de l'OPEP pour pomper plus de pétrole, alors même que la demande stagne. Alors que les majors pétrolières peuvent théoriquement explorer et pomper du brut n'importe où, elles sont exclues du seul pays qui offre la combinaison la plus attrayante de vastes réserves et de faibles coûts - l'Arabie saoudite.

Certains dinosaures ont persisté pendant encore un million d'années après la frappe de l'astéroïde Chicxulub. D'autres ont évolué en plus de 10 000 espèces d'oiseaux. La pandémie de Covid-19 n’entraînera pas la disparition imminente des grandes sociétés pétrolières. Mais cela accélérera presque certainement leur métamorphose, et ceux qui ne peuvent pas changer suivront le chemin du Tyrannosaurus Rex et du Brontosaure.

Cette colonne ne reflète pas nécessairement l'opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires.

Julian Lee est un stratège pétrolier pour Bloomberg. Auparavant, il a travaillé comme analyste principal au Center for Global Energy Studies.

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