Les acheteurs au marché fermier du centre-ville de Berkeley le samedi 28 mars. Photo: Pete Rosos

Lorsque les entreprises ont commencé à fermer leurs portes dans le but de ralentir la propagation du nouveau coronavirus, Carle Brinkman, directrice du programme alimentaire et agricole du Berkeley’s Ecology Center, craignait que les marchés de producteurs ne soient fermés. Au nom de la California Alliance of Farmers ’Markets, elle a envoyé une lettre au California Department of Food & Agriculture pour exhorter les décideurs politiques à reconnaître les marchés de producteurs comme des entreprises essentielles en raison du rôle qu'ils jouent dans le soutien aux producteurs, à l'économie locale et aux communautés à travers l'État.

COVID-19 crée de nouveaux défis pour les producteurs locaux et les marchés de producteurs

«Il y a encore des villes et des comtés qui ne voient pas [markets] comme essentielles, mais plutôt comme des événements.  » – Carle Brinkman, Centre d'écologie

Bien que n'ayant jamais reçu de réponse officielle à sa lettre, Brinkman et d'autres opérateurs de marchés de producteurs ont poussé un soupir de soulagement lorsque les fonctionnaires ont jugé les marchés essentiels dans l'ordonnance du 16 mars sur les abris sur place, qui a déclaré qu'ils pouvaient continuer à fonctionner sous condition.

« Nous avons reçu le message que les marchés, comme les magasins et les banques alimentaires, sont extrêmement importants », a déclaré Brinkman. «Mais il y a encore des villes et des comtés qui ne voient pas [markets] comme essentielles, mais plutôt comme des événements. « 

C’est le cas du marché fermier Jack London Square d’Oakland. Le marché est actuellement exploité par CUESA, mais c'est le propriétaire de l’immeuble, CIM Group, qui a décidé de le fermer. Un représentant de Jack London Square a déclaré que la propriété «suspend actuellement tous les événements et rassemblements pour réduire la transmission communautaire de COVID-19. La santé et la sécurité de tous les visiteurs, locataires, personnel et bénévoles de l'événement sont de la plus haute importance et la priorité absolue de Jack London Square. Avec beaucoup de prudence, ils choisissent de ne pas reconsidérer pour le moment. »

Sécurité du marché

Heureusement, il existe de nombreux autres marchés fermiers d'East Bay où les habitants peuvent se tourner pour des produits frais et de saison. Et tandis que certains acheteurs sont préoccupés par la sécurité de ces marchés en plein air, les organisateurs affirment qu'ils ont complètement remanié les procédures pour garantir que le personnel, les vendeurs et les clients peuvent magasiner et manœuvrer en toute sécurité grâce à des configurations qui maintiennent une distance sociale.

« Nous le prenons incroyablement au sérieux », a déclaré Brinkman des trois marchés de Berkeley au Ecology Center. «Le California Department of Public Health a publié des directives spécifiques pour les sites de marchés fermiers, et nous avons initié des changements dans des domaines spécifiques.» Ces mesures comprennent l'augmentation de la désinfection et la mise en place de stations de lavage des mains, la suspension des démonstrations de cuisine et des échantillons de nourriture, la publication de directives du CDC sur tout le marché et le fait d'avoir des membres du personnel gantés surveillant les foules et encourageant la distanciation sociale. Il convient de noter que les marchés de Berkeley ont mis en œuvre ces mesures avant même que le nouvel ordre d'abri sur place n'impose un protocole plus strict.

Un vendeur masqué de Solano Mushroom au marché des agriculteurs du centre-ville de Berkeley donne sur la rue derrière une barrière sociale. Photo: Pete Rosos

« Ce fut la directive la plus difficile à appliquer », a déclaré Brinkman à propos de la distance sociale. « Vous ne pouvez pas contrôler ce que les gens vont faire une fois à l'intérieur. Nous avons initié des salutations aux entrées principales qui saluent et rappellent aux clients d'observer et de respecter la distance sociale. Nous effectuons également des comptages de foule toutes les 30 minutes environ, et si la foule dépasse un certain nombre, nous avons [people] attendez aux entrées ou dites-leur où aller afin de donner plus d'espace aux autres acheteurs et vendeurs. »

Malgré les précautions prises pour assurer une expérience d'achat sûre et civile, certains marchés ont vu leur nombre diminuer. Brie Mazurek, directeur des communications pour CUESA, a noté que le marché fermier de San Francisco Ferry Building, en particulier, avait subi un coup considérable en raison en grande partie du manque de visiteurs en dehors de la ville. Les marchés de Berkeley, cependant, n'ont connu qu'une légère baisse de fréquentation, selon Brinkman, grâce au dévouement «locavore» de la communauté.

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Des panneaux indiquant la règle de l'éloignement social de 6 pieds ainsi que des conseils sur la façon d'éviter la propagation des germes à l'entrée ouest du marché fermier du centre-ville de Berkeley. Le Centre d'écologie a installé les panneaux et mis en place ces mesures de sécurité avant l'entrée en vigueur de la nouvelle ordonnance d'abri sur place du 31 mars. Photo: Pete Rosos

Néanmoins, CUESA et Ecology Centre font tout leur possible pour rassurer les gens sur le fait que les marchés de producteurs sont sûrs. Aux marchés du Centre d’écologie, seuls les travailleurs manipulent les produits et il existe des lignes distinctes (avec des marques de 6 pieds de large tracées sur le sol) pour la sélection et les transactions d’épicerie. De plus, les clients sont encouragés à utiliser le service de paiement numérique ou mobile lorsqu'ils sont disponibles. (Selon la dernière série de commandes émises, les clients ne sont plus autorisés à apporter / utiliser leurs propres sacs.)

« Nous essayons d'être aussi réactifs que possible et nous le prenons très au sérieux, et nous voulons mettre l'accent sur le fait de bien faire car c'est [about supporting] « Plus de 60 agriculteurs et vendeurs », a déclaré Brinkman, « ainsi que de nourrir notre communauté », y compris les personnes utilisant CalFresh, les avantages pour les femmes et les enfants (WIC) et les bons du Programme de nutrition du marché des agriculteurs seniors (SFMNP).

Douleurs de croissance

Les fermiers de Berkeley Basket (à partir de la gauche) Marianne Olney-Hamel, Rachel Lane et Moretta Browne. Photo: Claire Weissbluth

Du point de vue d'un producteur, c'est une période difficile pour être en affaires. De nombreux agriculteurs locaux pivotent afin de compenser la perte de revenus des partenariats de restauration en prenant des relations directes entre les producteurs et les consommateurs via des boîtes de ferme uniques ou des inscriptions CSA (abréviation de Community Supported Agriculture).

Avec les préoccupations croissantes de la propagation de la pandémie, les ASC ont connu une augmentation sans précédent de leurs membres au cours des dernières semaines.

Avec les préoccupations croissantes de la propagation de la pandémie, les ASC ont connu une augmentation sans précédent de leurs membres au cours des dernières semaines. Les consommateurs qui ne veulent pas s'aventurer à l'épicerie peuvent commander une boîte de légumes frais en ligne pour être livrés à leur porte ou ramassés à un site de dépose à proximité.

Pour Marianne Olney-Hamel, gestionnaire de la ferme de Berkeley Basket, le regain d’intérêt du public pour les achats dans les fermes locales a été un soulagement bienvenu. Selon Olney-Hamel, la popularité des abonnements à la boîte agricole avait connu une forte baisse au cours des dernières années. En raison de la durabilité peu fiable du modèle commercial de l'ASC, de nombreux agriculteurs ne pensaient pas que les ASC valaient leur temps et les avaient supprimés progressivement.

«J'étais honnêtement nerveux que nous n'allions pas pouvoir faire le plein», a déclaré Olney-Hamel à propos des adhésions CSA à la ferme micro-urbaine de Berkeley. « Et puis, une fois que les problèmes de COVID ont frappé, les gens ont vraiment commencé à nous envoyer un courriel. »

« La première réaction des gens est la suspicion », a déclaré Olney-Hamel à propos des courriels se renseignant sur les techniques de récolte de la ferme et la sécurité globale des aliments. «Mais ces légumes auront été touchés par quatre mains au total plutôt que par des objets provenant des épiceries, où qui sait où [the produce] et combien de personnes l'ont touché. »

Frog Hollow Farm, une entreprise familiale à Brentwood, a également connu un boom commercial récent. Non seulement la ferme a vu une augmentation importante des abonnements CSA, mais les articles de garde-manger vendus sur le marché en ligne de la ferme s'envolent des étagères.

« Tout ce qui est stable sur le marché fonctionne très bien en ce moment », a déclaré Rachel Sullivan, assistante agricole de Frog Hollow. «Nos adhésions à l'ASC sont en hausse et nous avons plus de personnes en ce moment que la normale.» Sullivan a déclaré que Frog Hollow a vu une augmentation de 47% des ventes de caisses de fruits à lui seul – un pourcentage considérable étant donné que c'est actuellement la basse saison de la ferme.

Kristyn Leach fournit des produits de sa petite ferme à Winters pour des partenaires commerciaux dans les restaurants Namu de San Francisco. Dans les circonstances actuelles, son «principal ancrage économique» n’est plus là. Photo: Eugene Kan

Malgré ces bonnes nouvelles apparemment, cependant, il y a encore de nombreux producteurs qui n'ont pas l'infrastructure en place pour soutenir une CSA, et d'autres encore qui se développent exclusivement pour une industrie de restauration défaillante. Kristyn Leach de Namu Farms appartient aux deux catégories. L'ancienne résidente d'Oakland s'efforce de maintenir à flot ses partenaires commerciaux dans les restaurants Namu de San Francisco, tout en restant opérationnelle. («Je mets des radis dans chaque espace libre dont je dispose pour aider à générer des revenus pour Namu», a-t-elle déclaré.)

Sa ferme basée à Winters subit actuellement un coup financier, mais Leach est plus préoccupée par l'impact futur de la perte des relations avec les restaurateurs et par la façon dont cela modifiera le système alimentaire local et l'économie.

« C'est un gâchis comme tout le reste », a déclaré Leach à propos de la situation. «Pour moi, cela signifie que mon principal ancrage économique potentiel n’est plus là. Mais quand je pense plus largement à l'ensemble de l'industrie hôtelière, ces relations avec les restaurants ont aidé à incuber les petites exploitations agricoles et à aider de nombreuses petites entreprises à démarrer. Peu importe comment [growers] changer leurs modèles commerciaux, rien ne remplacera les rôles uniques que jouent ces restaurants. »

Lorsqu'on lui a demandé de mettre en place un service d'abonnement, Leach affirme que ce n'est pas une stratégie viable à long terme pour les petits producteurs comme elle. Tout en reconnaissant que les ASC répondent à un besoin en ce moment, Leach a déclaré qu'avec une grande partie de la main-d'œuvre de la région de la baie à la maison – y compris une partie importante de la population qui travaillait auparavant sur de grands campus avec restauration – elle craint que la cuisine à la maison ne perde son attrait une fois la commande de refuge sur place levée.

« Il y a un peu de romance en ce moment autour de la cuisine à la maison, mais quel pourcentage de personnes la conservera comme un changement de mode de vie? Ou était-ce simplement à cause de la panique? » Dit Leach. « Si les gens retournent au travail et que les affaires se poursuivent comme d'habitude, et que la plupart des repas sont fournis par les campus d'entreprise, cela fera à nouveau pivoter les fermes. Ce genre d'agilité est une charge assez lourde à porter. »

Un besoin de soutien durable

Le Happy Boy Farms, au marché des agriculteurs du centre-ville de Berkeley, présente des panneaux expliquant la politique du vendeur en matière de distanciation sociale et des tables placées devant lui comme barrière pour empêcher les acheteurs d'entrer dans l'espace de production. Photo: Pete Rosos

Leach n'est pas seule dans ses préoccupations. De nombreux producteurs et organisateurs de marchés de producteurs craignent que l'intérêt récent pour les produits locaux et les abonnements CSA ne soit qu'une mode passagère. Avec autant de fermes qui réévaluent leur modèle d’affaires à la volée et se bousculent sous la pression pour répondre aux besoins de la communauté, les agriculteurs et les organisateurs retiennent leur souffle.

«La façon dont nous, opérateurs à but non lucratif, survivons est de percevoir une petite redevance de décrochage», a expliqué Brinkman. «Il paie pour le personnel, les barrages routiers, etc., mais [these fees] sont essentiels pour avoir [markets] fonctionner « , mais si les clients ne se présentent pas au marché, les agriculteurs ne le feront pas non plus. Et si les agriculteurs ne paient pas de frais de décrochage, les organisations, comme le Ecology Center et la CUESA, qui militent sans relâche pour l'accès à l'échelle nationale à des aliments sains et nutritifs, perdent un financement essentiel.

Dans l'intervalle, la coalition California Alliance Farmers ’Markets continuera de lutter pour les marchés de la Bay Area et au-delà, et pour leur inclusion dans le programme de secours aux petites entreprises.

« Il est si important d'avoir un système alimentaire local résilient lorsque vous voyez des chaînes d'approvisionnement qui ont du mal à suivre le rythme », a déclaré Mazurek. «Je pense que les exploitations agricoles locales ont un rôle important à jouer dans cette crise et nous ne voulons pas que les produits du domaine soient gaspillés. C'est un moment vraiment important pour soutenir les agriculteurs locaux, maintenant, de toutes les manières possibles. « 

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