Les infections à coronavirus dans les hôpitaux et les foyers de soins se répandent dans la communauté et entretiennent l’épidémie au point que les cas resteront stables jusqu’en septembre, a averti un éminent scientifique.

Le professeur Neil Ferguson, chef du groupe de modélisation des épidémies à l’Imperial College de Londres, a déclaré qu’il était choqué de voir à quel point les foyers de soins avaient été protégés contre le virus et que les infections dans les foyers de soins et les hôpitaux britanniques alimentaient désormais l’épidémie dans la communauté au sens large. .

R, ou le « nombre de reproduction efficace », est un moyen d’évaluer la capacité d’une maladie à se propager. C’est le nombre moyen de personnes à qui une personne infectée transmettra le virus. Pour un R supérieur à 1, une épidémie connaîtra une croissance exponentielle. Tout ce qui est inférieur à 1 et une épidémie disparaîtront – éventuellement.

Au début de la pandémie de coronavirus, le R estimé pour le coronavirus était entre 2 et 3 – supérieur à la valeur de la grippe saisonnière, mais inférieur à celui de la rougeole. Cela signifie que chaque personne la transmettrait à entre deux et trois personnes en moyenne, avant de se remettre ou de mourir, et chacune de ces personnes la transmettrait à deux ou trois autres personnes, provoquant une boule de neige au fil du temps .

Le numéro de reproduction n’est cependant pas fixe. Cela dépend de la biologie du virus; le comportement des gens, comme l’éloignement social; et l’immunité de la population. Un pays peut voir des variations régionales de son nombre R, en fonction de facteurs locaux comme la densité de population et les modes de transport.

Hannah DevlinCorrespondant scientifique

Ferguson, qui a démissionné en tant que membre du groupe consultatif scientifique du gouvernement sur les urgences (Sage) après avoir enfreint les règles de distanciation sociale, a déclaré que le personnel infecté transportant le virus hors du lieu de travail a expliqué pourquoi la valeur R, le nombre moyen de personnes infectées par un cas, n’est resté que légèrement inférieur à un.

« Comme beaucoup de gens, je suis choqué de voir à quel point les Européens – ou les pays du monde – ont mal protégé les populations des foyers de soins », a déclaré Ferguson lors d’une audition devant le comité scientifique des Lords. Environ 16 000 résidents de foyers de soins au Royaume-Uni seraient morts de Covid-19 dans des épidémies qui ont frappé 38% des foyers de soins en Angleterre et 59% en Écosse.

« Les infections dans les maisons de soins et les hôpitaux se répercutent dans la communauté, le plus souvent par le biais de personnes qui travaillent dans ces institutions. Si vous pouvez réduire les taux d’infection dans ces établissements, vous réduisez l’infection dans la communauté dans son ensemble « , a déclaré Ferguson.

Le virus circulant toujours largement et les restrictions étant assouplies, Ferguson a déclaré qu’il y avait « une marge de manœuvre limitée ». Le verrouillage a réduit la propagation de l’infection d’environ 80%, a-t-il dit, « mais pour maintenir le contrôle, nous devons maintenir cette transmission supprimée d’environ 65%, nous avons donc un peu de marge de manœuvre ».

Le professeur Matt Keeling de l’université de Warwick, dont le groupe de modélisation fournit maintenant le « pire scénario » du gouvernement, a suggéré que les chercheurs auraient pu faire davantage pour comprendre les risques pour les foyers de soins en particulier.

« Si le verrouillage avait été très strict, si nous avions réfléchi davantage à ce qui se passait dans les maisons de soins et les hôpitaux dès le début, c’était peut-être l’un des domaines où les modélistes ont laissé tomber le ballon », a déclaré Keeling lors de l’audience. « Avec le recul, il est très facile de dire que nous savons que les maisons de soins et les hôpitaux sont ces énormes collections d’individus très vulnérables, donc peut-être qu’avec le recul, nous aurions pu les modéliser très tôt et réfléchir aux impacts là-bas. »

Les chercheurs ont déclaré qu’il n’est pas encore clair quel impact la récente assouplissement des restrictions aura sur la propagation du virus, mais Ferguson a atténué toutes les attentes que l’épidémie pourrait s’éteindre de sitôt. « Je soupçonne que dans n’importe quel scénario, le niveau de transmission et le nombre de cas resteront relativement stables d’ici à septembre, à moins de très grands changements de politique ou de changement de comportement dans la communauté », a-t-il déclaré.

« La véritable incertitude est que s’il y a des changements de politique plus importants en septembre, alors que nous entrons dans la période de l’année où les virus respiratoires ont tendance à transmettre un peu mieux, que se passera-t-il alors ? Et cela reste très flou « , a-t-il ajouté.

Faisant l’objet de nouvelles interrogations sur l’épidémie, Ferguson a décrit comment les scientifiques ont réalisé début mars que le Royaume-Uni avait été beaucoup plus infecté que prévu, et que c’était l’une des raisons pour lesquelles le pays a maintenant sinon le plus grand, puis l’un des plus grands, épidémies en Europe.

« Une chose que les données génétiques nous montrent maintenant, c’est que la plupart des chaînes de transmission encore existantes au Royaume-Uni sont originaires d’Espagne, dans une certaine mesure de l’Italie », a déclaré Ferguson. « Il est clair qu’avant même que nous soyons en mesure de le mesurer, avant même que des systèmes de surveillance ne soient mis en place, il y avait plusieurs centaines, voire des milliers, d’individus entrant dans le pays fin février et début mars de cette région. Et cela signifiait que l’épidémie était plus avancée que prévu. « 

« Cela explique alors une partie de l’accélération de la politique. Cela explique également, dans une certaine mesure, pourquoi les chiffres de la mortalité ont fini par être plus élevés que nous l’espérions « , a-t-il ajouté.

Alors que les ministres assouplissent les restrictions en Angleterre, les responsables de la santé s’appuieront sur le nouveau système de test et de traçage pour identifier et réprimer les nouvelles épidémies. Les tests seraient proposés aux personnes présentant des symptômes, mais comme de nombreuses personnes étaient infectieuses avant de se sentir malades et que beaucoup ne présentent aucun symptôme, le système n’aurait qu’une utilisation limitée, a appris le comité.

« Au moment où quelqu’un montre des symptômes, il est probablement infectieux depuis un jour ou deux », a déclaré Adam Kucharski, professeur agrégé et modélisateur de maladies infectieuses à la London School of Hygiene and Tropical Medicine. « Dès que quelqu’un devient symptomatique, vous disposez d’un très court laps de temps avant que ses contacts ne deviennent infectieux, puis vous avez une autre génération de transmission à gérer. »

Ferguson a déclaré que le système de test et de trace « n’était pas une panacée » car il ne reposait pas seulement sur la proportion de personnes ayant développé des symptômes, mais sur la proportion qui pouvait identifier les contacts passés, la rapidité avec laquelle ils pouvaient être contactés et le nombre de personnes respectées par la suite. règles d’auto-isolement. Il a déclaré à l’audience que si le système fonctionnait parfaitement, il pourrait au mieux réduire R de 0,2 à 0,25, le qualifiant de « significatif, mais pas énorme ».