En tant que médecin gériatre spécialisé dans les soins aux personnes âgées, je suis témoin de la pandémie de COVID-19 qui cause plus de problèmes aux personnes âgées que la simple maladie et la mort.

Les conséquences de l'éloignement social généralisé et de l'annulation des soins médicaux de routine à domicile seront profondes et potentiellement dévastatrices pour les aînés.

Il est de plus en plus difficile pour les personnes âgées d’obtenir des soins à domicile au moment où elles en ont le plus besoin. La pandémie de COVID-19 perturbe considérablement les services essentiels de soins à domicile. Les organismes de santé à domicile hésitent à continuer d'offrir des soins infirmiers qualifiés ou des services de thérapie aux personnes âgées confinées à domicile au risque de les infecter.

On estime que 12 millions d'Américains utilisent des services à domicile chaque année pour les aider à fonctionner quotidiennement. Certains indiquent que les services de laboratoire desservant la population confinée à domicile peuvent suspendre les services. Si tel est le cas, un patient peut avoir besoin de se rendre à un laboratoire ou à une clinique, au lieu qu'un phlébotomiste vienne à la maison pour prélever du sang.

Les analyses de sang pour surveiller les anticoagulants ou la fonction rénale des personnes prenant des médicaments à haut risque peuvent ne pas être systématiquement disponibles jusqu'à la fin de cette crise. De nombreux patients âgés ne disposent plus de services de santé à domicile pour aider à prendre des médicaments ou à prendre un bain. Certains patients comptent sur la famille pour intensifier; d'autres n'ont d'autre choix que d'attendre la reprise de ces services essentiels.

De plus, les soins en établissement de soins infirmiers seraient plus difficiles à trouver. Les hôpitaux se remplissent au-delà de leur capacité, ce qui rend critique le congé des patients non urgents pour faire de la place. Cependant, lorsqu'une personne âgée est hospitalisée, elle peut s'affaiblir au cours du processus et il est souvent recommandé d'aller en réadaptation à court terme ou dans un établissement de soins infirmiers qualifié pour retrouver sa fonction et sa force avant de rentrer chez elle.

Mais les établissements de soins infirmiers et les centres de réadaptation seraient de plus en plus stricts avec les personnes qu’ils acceptent et sont très réticents à prendre des patients infectés par le virus ou présentant des symptômes similaires. Certains hôpitaux déclarent avoir du mal à faire entrer des patients dans ces installations essentielles – à tel point que les États obligent désormais les établissements à accepter immédiatement des patients pour décharger les hôpitaux.

Cela entraînera probablement une cascade de mauvais résultats, y compris des patients qui sont encore plus faibles lorsqu'ils sont prêts à quitter l'hôpital. Le processus de récupération sera encore plus long et ardu.

Pour défendre ces établissements de soins de longue durée, en raison de la flambée des cas et des décès, en particulier à Washington, ils essaient de protéger leurs résidents et patients actuels en n'autorisant pas les patients des hôpitaux où les gens sont positifs pour COVID-19. Mais il doit y avoir un équilibre pour servir le plus de personnes de la manière la plus efficace possible tout en causant le moins de dommages possible.

L'isolement social augmente la solitude. Cette lutte éternelle pour les personnes âgées s'aggrave. Ma sœur, qui se porte volontaire pour fournir de la nourriture et d'autres produits de première nécessité aux personnes âgées de sa communauté, a dû arrêter de le faire au risque de transmettre sans le savoir le virus. Qu'arrivera-t-il à ces personnes âgées qui non seulement comptent sur des programmes de bénévolat comme celui-ci, mais qui manqueront également au lien humain ?

Tout en poursuivant la distance sociale pour le bien de tous – et en particulier des personnes âgées – est la bonne décision, la conséquence tragique, malheureusement, est l'isolement social.

Certaines façons numériques de faciliter l'isolement soulignent l'importance de rester en contact avec des êtres chers âgés. Ils ont plus que jamais besoin d'une voix familière.

Les personnes âgées ne sont pas seules à s'inquiéter des incertitudes futures. Les gériatres font tout ce qu'ils peuvent, à tous les niveaux, pour s'assurer que les patients gériatriques, qui sont les aînés et les piliers de leur communauté, souffrent le moins possible.

Alors que les personnes âgées ont les taux de mortalité les plus élevés de COVID-19, cette pandémie mondiale affecte tout le monde. La vigilance, la préparation et l’empathie peuvent servir d'outils pendant et après la crise.