Il existe une course sans précédent pour mettre au point un vaccin contre le coronavirus 2 du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS-CoV-2). Avec au moins 44 vaccins en phase de développement précoce, à quel résultat pouvons-nous nous attendre ? Le premier vaccin à franchir la ligne d'arrivée sera-t-il le plus sûr et le plus efficace ? Ou sera-ce les vaccins les plus bien financés qui seront d'abord disponibles, ou peut-être ceux qui utilisent les technologies vaccinales avec le moins d'obstacles réglementaires ? La réponse pourrait être un vaccin qui coche toutes ces cases. Cependant, si nous voulons maximiser les chances de succès et avoir suffisamment de doses pour mettre fin à la pandémie de la maladie à coronavirus 2019 (COVID-19), les efforts fragmentaires actuels ne seront pas suffisants. S'il y a jamais eu un plaidoyer pour un effort mondial coordonné de développement de vaccins utilisant une approche « grande science », c'est maintenant.

Il existe de solides antécédents en matière de projets scientifiques à grande échelle financés par des fonds publics, qui rassemblent l'expertise et les ressources mondiales vers un objectif commun. Le projet Manhattan a rapidement mis au point des armes nucléaires (mais avec des conséquences terribles pour l'humanité) grâce à une approche qui a entraîné d'innombrables changements dans la façon dont les scientifiques de nombreux pays travaillent ensemble. Le Projet du génome humain et le CERN (Organisation européenne pour la recherche nucléaire) ont engagé des scientifiques du monde entier pour conduire la recherche fondamentale à partir de leurs laboratoires d'origine grâce à un travail d'équipe local et virtuel. L'adoption de cette approche coordonnée pour développer un vaccin contre le SRAS-CoV-2 non seulement sauvera potentiellement des centaines de milliers de vies, mais aidera également le monde à mieux se préparer à la prochaine pandémie.

Une initiative de cette envergure ne sera pas facile. Le partage extraordinaire d'informations et de ressources sera essentiel, y compris les données sur le virus, les différents vaccins candidats, les adjuvants vaccinaux, les lignées cellulaires et les progrès de la fabrication. Permettre à différents efforts de suivre leurs propres pistes au cours des premières étapes profitera d'une saine concurrence qui est vitale pour l'effort scientifique. Nous devons ensuite décider quels vaccins candidats méritent d'être explorés uniquement sur la base du mérite scientifique. Cela nécessitera de s'appuyer sur des travaux déjà soutenus par de nombreuses agences gouvernementales, des organisations indépendantes comme la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations et des sociétés pharmaceutiques et biotechnologiques pour s'assurer qu'aucun vaccin candidat potentiellement important ne soit raté. Ce n'est qu'à ce moment-là que nous pourrons commencer à cibler ces candidats pour qu'ils soient avancés dans toutes les phases des essais cliniques. Cette liste restreinte doit également être basée sur les candidats qui peuvent être développés, approuvés et fabriqués le plus efficacement.

Les essais doivent être menés en parallèle, et non de manière séquentielle, en utilisant des conceptions d'essai adaptatives, optimisées pour la vitesse et testées dans différentes populations – pays riches et en développement, des enfants aux personnes âgées – afin que nous puissions finalement protéger tout le monde. Parce que le virus se propage rapidement, des tests seront nécessaires dans les communautés où nous pouvons obtenir des réponses rapidement, ce qui signifie exécuter des essais partout dans le monde, et pas seulement dans des lieux de test prédéfinis. Travailler avec les régulateurs au début du processus augmentera la probabilité d'approbations rapides, puis une fois approuvé, un effort coordonné garantira que des quantités suffisantes seront disponibles pour tous ceux qui ont besoin du vaccin, pas seulement pour le plus offrant.

Tout cela nécessitera un financement substantiel, ce qui est la grande question de la grande science. Les essais cliniques à un stade avancé ne sont pas bon marché, pas plus que la fabrication de vaccins. Bien que de nouvelles méthodes de fabrication modulaires puissent accélérer le processus et réduire les coûts, une seule installation de vaccination peut coûter un demi-milliard de dollars. La distribution a également un coût. Ainsi, pour garantir une production suffisante de vaccins contre le SRAS-CoV-2, des incitations sont nécessaires pour engager les fabricants pour une capacité à grande échelle. Quant à la diffusion, les organisations ayant une expérience dans la distribution mondiale de vaccins, comme Gavi, seront prêtes.

Idéalement, cet effort serait mené par une équipe dotée d'un mécanisme de conseil scientifique de la plus haute qualité qui pourrait fonctionner sous les auspices de l'Organisation mondiale de la santé (OMS), par exemple. Mais rien de tout cela ne sera possible sans une volonté politique et un engagement mondial de la part des dirigeants des pays du G7 et du G20 et des organisations multilatérales, comme l'OMS et la Banque mondiale. Une pandémie de cette ampleur, qui affecte tant de vies, de moyens de subsistance et d'économies, l'exige.

À bien des égards, COVID-19 ressemble davantage au projet Manhattan qu'à d'autres grands efforts scientifiques, non seulement parce qu'il implique l'application de la science et pas seulement en termes d'échelle, mais parce qu'il s'agit d'un problème de sécurité mondiale. Dans la course au développement d'un vaccin contre le SRAS-CoV-2, tout le monde doit gagner.