Un jour avant que le premier décès confirmé de coronavirus en dehors de la Chine continentale ne soit signalé le 2 février de cette année, la mort du guitariste et musicien influent Andy Gill a été annoncée. L'homme de 64 ans, qui dirigeait le groupe post-punk Gang of Four, est décédé d'une pneumonie après deux semaines à l'hôpital St Thomas de Londres.

La trajectoire de la maladie de Gill, qui a pris par surprise des médecins qui l’ont soigné en janvier, est désormais familière – détérioration soudaine, faibles niveaux d’oxygène et insuffisance organique. Il était tombé malade après le retour de son groupe d'un voyage en Chine fin novembre. Peu de temps après, son responsable de tournée de 26 ans a été transporté à l'hôpital de Leeds avec une grave infection respiratoire.

Alors que les images commençaient à déferler sur les services en Chine puis en Italie submergés de patients de Covid-19, la veuve de Gill, Catherine Mayer – auteure et co-fondatrice du parti pour l'égalité des femmes – n'a pas pu éveiller les soupçons que son partenaire de près de 30 ans pourrait ont été l'une des premières victimes du virus.

Dans un article de blog écrit le mois dernier, Mayer a déclaré qu'elle avait contacté le spécialiste thoracique de Gill pour lui poser la question. «Sa réponse m'a coupé le souffle», a-t-elle écrit. Le consultant a déclaré: «Au moment de la maladie d'Andy, il me semblait que nous n'avions pas bien compris pourquoi il s'était détérioré. Une fois que nous en avons appris davantage sur Covid-19, j'ai pensé qu'il y avait une réelle possibilité qu'Andy ait été infecté par Sars-Cov-2. »

Les analyses génétiques du nouveau coronavirus suggèrent que le virus a émergé chez l'homme en Chine de fin novembre à début décembre 2019. Alors que la soumission officielle de la Chine à l'Organisation mondiale de la santé (OMS) déclare que la première infection a été enregistrée le 8 décembre, les données gouvernementales vues par le Le South China Morning Post suggère que le premier cas connu a été observé le 17 novembre.

Au Royaume-Uni, les premiers cas confirmés de coronavirus sont survenus le 31 janvier lorsque deux ressortissants chinois séjournant dans un hôtel à York ont ​​été testés positifs. Mais au fur et à mesure que la crise a continué et que la gamme des symptômes distinctifs du virus est devenue plus largement connue, beaucoup – certains dans des lettres au Guardian – se sont demandés si eux-mêmes ou leurs proches pouvaient l'avoir eu plus tôt.

«Les gens sont de plus en plus sensibilisés à toute sorte d’infection respiratoire et il est facile de transformer les histoires en choses», a déclaré le Dr Stephen Baker de l’Institutious Diseases Institute de l’Université de Cambridge. Le rhume, la grippe et même la pneumonie sont, après tout, courants en hiver.

Cependant, sans informations claires sur ce qui s'est passé en Chine au cours des derniers mois de l'année dernière, il est difficile de savoir dans quelle mesure il est probable qu'il soit arrivé au Royaume-Uni plus tôt que le premier cas confirmé, a-t-il déclaré.

« Supposons que le coup d'envoi était assez important à Wuhan et que les gens n'étaient pas informés: aurait-il pu y avoir des personnes voyageant vers et depuis la Chine à ce moment-là qui auraient pu être infectées par un coronavirus? C'est tout à fait possible. Est-il alors possible qu'ils aient transmis le virus à d'autres personnes lorsqu'ils étaient au Royaume-Uni? Oui, bien sûr, c'est possible. « 

Plus tôt le mois dernier, la nouvelle a été révélée qu'un prélèvement prélevé sur un homme traité dans un hôpital près de Paris le 27 décembre pour une pneumonie présumée était positif pour Covid-19, ce qui laisse penser que le virus est arrivé en Europe un mois plus tôt que prévu.

Les données recueillies grâce à l'application de suivi des symptômes Covid-19 développée au King’s College de Londres suggèrent également que des personnes tombaient malades du coronavirus au Royaume-Uni depuis le début du mois de janvier. « Les rapports que je reçois proviennent de personnes qui étaient malades depuis début janvier et suggèrent fortement qu'ils avaient Covid-19 mais n'étaient pas reconnus comme tels », a déclaré le mois dernier le professeur d'épidémiologiste Tim Spector.

Les minutes récemment publiées des réunions du Groupe consultatif scientifique pour les situations d'urgence (Sage) montrent qu'en janvier, le groupe ne se sentait pas en mesure de planifier «le pire des cas» en raison de l'incertitude entourant les données provenant de Chine. Le 13 mars, plus d'une semaine avant le verrouillage, le groupe a conclu qu ‘«il y a plus de cas au Royaume-Uni qu'on ne le pensait et nous pouvons donc être plus en avance sur la courbe épidémique».

L'OMS a exhorté les pays à enquêter sur tout autre cas suspect précoce, afin que la circulation du virus soit mieux comprise, encourageant les médecins à vérifier les dossiers des cas de pneumonie d'origine non spécifiée à la fin de 2019. Public Health England a également reconnu qu'il «ne peut pas exclure la possibilité que Covid-19 soit au Royaume-Uni en décembre ou début janvier ».

Andrew Soppitt, un consultant hospitalier à la retraite du West Sussex, est convaincu qu'il a été infecté par un coronavirus lors d'un voyage de ski en Autriche fin janvier. Les stations de ski qu'il a visitées, St Anton et Bad Hofgastein, étaient le lieu présumé de nombreuses infections ultérieures. «J'étais vraiment malade. Je me sentais comme la mort. Je ne pouvais tout simplement pas sortir du lit. Je pouvais à peine monter les escaliers. J'ai perdu mon sens du goût et de l'odorat. J'ai commencé à avoir des sueurs », a-t-il déclaré. Soppitt a demandé à plusieurs reprises d'être testé via le service NHS 111, mais a été refusé.

Plus tôt ce mois-ci, l'ancien spécialiste des soins intensifs, qui est dans le milieu de la cinquantaine, a obtenu les résultats d'un test d'anticorps acheté par le privé, qui a montré qu'il avait eu la maladie à un moment donné mais ne peut pas déterminer quand. Il dit cependant qu'il est certain. «Cela confirme absolument que je l'ai eu en février après le voyage en Autriche en janvier. Il est maintenant aveuglément évident que c'était avant que les gens l'admettent. »

Mais s'il y a eu des cas au Royaume-Uni plus tôt que prévu, alors pourquoi le virus n'a-t-il commencé à s'intensifier que lorsqu'il l'a fait? La réponse, dit Baker, est qu'il a probablement fallu un afflux de personnes infectées avant que l'épidémie ne commence vraiment à se développer au Royaume-Uni.

« C'était vers la mi-février, les gens revenant de vacances de ski dans le nord de l'Italie – c'est probablement ce qui a ramené une grande partie de la [first] cas. C'est vraiment au moment où vous obtenez un certain nombre d'introductions en une seule fois que la transmission continue est plus susceptible de se produire … dès que vous obtenez un certain nombre de la population infectée en une seule fois, vous faites cette expansion d'une épidémie [more likely]. « 

Tout le monde qui a un coronavirus n'est pas également infectieux et, s'il y a eu des cas plus tôt dans l'année, ils n'ont peut-être pas eu suffisamment de contacts avec d'autres pour former des flambées importantes, a déclaré Baker. « Quand vous êtes malade, vous avez tendance à rester à la maison, donc les gens peuvent s’être auto-isolés parce qu’ils ne se sentaient pas très bien. »

Une autre possibilité, explique Nathalie MacDermott, chargée de cours clinique en maladies infectieuses au King’s College de Londres, est que le virus «couve depuis longtemps sous la surface et que nous ne l'avons pas nécessairement identifié». Si, comme certaines recherches le suggèrent, une grande proportion des infections à coronavirus sont asymptomatiques, alors le virus aurait pu se propager silencieusement et accéder à des segments plus vulnérables de la population.

«La population âgée, en général, est un peu moins susceptible d’entrer en contact avec elle en premier lieu, car elle n’est pas dans un lieu de travail où elle est en contact fréquent avec les gens. Ils sortent, mais cela pourrait être plus limité… Alors peut-être qu'il a fallu un certain temps pour parvenir à une transmission communautaire généralisée et commencer à toucher notre population plus âgée. »

L’idée que le coronavirus se propage en Europe dès décembre et janvier a de graves conséquences pour la santé publique, ce qui a poussé Catherine Mayer à chercher des réponses après la mort de son mari. Elle et le spécialiste qui a traité Gill espèrent être en mesure de faire des tests d'anticorps sur des échantillons de lui et de son directeur de tournée pour établir s'ils ont la maladie.

«Combien de centaines de milliers de décès survenus dans Covid-19 auraient pu être évités grâce à une plus grande transparence et à des réponses de santé publique plus rapides et meilleures, non seulement en Chine mais ailleurs?» a écrit Mayer.