Dans un hôpital près du sud de Los Angeles, les médecins se demandent si un patient âgé doit être connecté à l'un des rares ventilateurs restants.

Pendant ce temps, les infirmières du centre médical Ronald Reagan UCLA de Westwood craignent de traiter trop de patients pour leur fournir les meilleurs soins.

Alors que le COVID-19 augmente, des jours sombres pour les médecins, les infirmières et les ambulanciers de L.A.

Et pour les techniciens médicaux d'urgence, transporter les malades dans les hôpitaux est devenu un parcours d'obstacles, avec pas assez de lits pour les centaines de patients dans le besoin. Une fois qu'une ambulance qui a répondu à un appel au 911 trouve un hôpital, cela peut prendre jusqu'à 17 heures pour décharger le patient.

Ce sont des jours sombres pour les médecins, les infirmières et les ambulanciers du comté de Los Angeles, marqués par des taux de mortalité autrefois inimaginables aux États-Unis, malgré des efforts inlassables pour traiter les patients.

"C’est une zone de guerre", a déclaré un médecin d’un hôpital public du comté de L.A. "La plupart des gens partent en mourant."

Mais au milieu de l'épuisement et de l'angoisse des dernières semaines, il y a quelque chose de pire: la peur que les prochaines semaines soient encore plus désastreuses.

Une autre poussée de COVID-19, alimentée par les récentes vacances, commence à gonfler, et la question qui se pose est de savoir à quel point les hôpitaux devront faire face. Les responsables disent que même de petites augmentations de la demande pourraient déclencher des mesures sombres qui compromettraient davantage les soins.

Déjà, tellement de gens meurent dans le comté de L.A. que les morgues des hôpitaux et les salons funéraires sont souvent pleins. Au cours de la semaine dernière, 200 personnes par jour mouraient du COVID-19 dans le comté - plus que le nombre de décès pour toutes les autres raisons combinées, qui en moyenne 170 par jour.

Un médecin de l’un des hôpitaux publics du comté de L.A. a entendu "des familles pleurer au téléphone, à l’agonie que leur proche mourrait".

"Nous passons nos journées à appeler les familles pour leur faire savoir que leur proche a épuisé tous les traitements médicaux et qu'il va décéder malgré tous nos efforts", a déclaré le médecin.

La salle d'urgence de l'hôpital regorge de patients qui attendent d'entrer dans l'unité de soins intensifs, où l'espace ne s'ouvre généralement que lorsque quelqu'un meurt. Les soins aux patients souffrent du fait que les membres du personnel des urgences ne sont pas formés pour soigner les patients des unités de soins intensifs et doivent s'occuper de plusieurs d'entre eux, a déclaré le médecin.

Mais la prochaine phase de la pandémie pourrait être pire. Jusqu'à présent, les hôpitaux du comté de L.A. ont généralement évité d'avoir à prendre les décisions les plus déchirantes: choisir qui reçoit des soins vitaux agressifs et le temps limité des professionnels et des équipements les mieux formés, et qui ne seront traités que pour leur confort à leur mort. Des équipes d'agents de triage - généralement dirigées par des médecins de soins intensifs et d'urgence - feraient ces appels.

À Ronald Reagan UCLA, il y a des tentes à l'extérieur des urgences pour trier et traiter le débordement du patient. Les membres du personnel ont du mal à suivre car ils reçoivent plus de patients qu'ils ne peuvent en traiter, a déclaré l'infirmière des urgences, Marcia Santini. "Nous avons une situation vraiment dangereuse", dit-elle. "C'est vraiment effrayant."

Le mois dernier, l'État a accordé des dérogations permettant aux hôpitaux d'augmenter le nombre de patients que les infirmières peuvent traiter en même temps. La loi californienne autorise généralement les infirmières des urgences à se voir attribuer pas plus de quatre patients, mais l'assouplissement de la réglementation a fait passer ce nombre à six dans certains hôpitaux.

"Nous n'hésitons pas à travailler dur. Nous n'hésitons pas à prendre soin des patients. Mais ce que nous ne voulons pas, c’est travailler dans un environnement dangereux, et c’est ce que c’est devenu ", a déclaré Santini. "Nous comprenons que nous traversons des temps sans précédent, mais si nous n’avons pas suffisamment de personnel dans ces domaines ou d’équipements, il est vraiment difficile de prendre soin de quelqu'un."

Les divisions autrefois claires entre les patients COVID et non COVID se sont effondrées à mesure que l'hôpital se remplit, a-t-elle ajouté. Aux urgences, elle peut traiter un patient COVID quelques minutes avant de voir une personne atteinte d'une autre maladie.

"Cela crée un stress supplémentaire:" Oh, mon Dieu, suis-je correctement protégé ? Ai-je changé mes gants ? Ai-je changé de masque ? "… Il faut réfléchir à chaque fois avant d’aller dans une autre pièce", dit-elle. "Vous pourriez avoir un patient COVID, et vous pourriez avoir un patient avec des complications du cancer… et vous devez faire très attention à ne pas contaminer de façon croisée."

En réponse aux commentaires de Santini, UCLA Health System a déclaré dans un communiqué qu'il suit les ratios de dotation prescrits par l'État et dispose de fournitures adéquates d'équipements de protection individuelle pour assurer la sécurité des infirmières.

"La sécurité et le bien-être des infirmières de l'UCLA Health, de nos autres travailleurs de la santé et de nos patients sont notre priorité absolue à tout moment. Nous comprenons l’anxiété créée par le volume élevé de patients atteints de COVID-19 et la charge de travail associée, et nous apprécions le dévouement de notre personnel à des soins de haute qualité et compatissants aux patients ", indique le communiqué.

D'autres hôpitaux sont déjà confrontés à des décisions difficiles sur la façon de distribuer des ressources limitées. Une infirmière du St. Francis Medical Center à Lynwood a déclaré que les prestataires discutaient de la manière de distribuer les maigres fournitures d'oxygène à haut débit et de machines BiPAP, qui aident les patients atteints de COVID-19 à respirer. Un médecin de l'hôpital a décrit une discussion récente sur l'opportunité de mettre un patient gravement malade sur l'un des ventilateurs restants. L'équipe a finalement décidé de ne pas le faire.

"Ce genre de scénario va continuer à se produire, et c’est triste et traumatisant pour les équipes médicales d’être mises dans cette situation au quotidien", a déclaré le médecin.

À St. Francis, toute séparation entre les patients COVID et non COVID a disparu, l'urgence fonctionnant comme "une unité de soins intensifs en plein air", a déclaré le médecin. Les infirmières se voient attribuer plus de patients qu'elles ne peuvent en traiter, et les patients "alignent les couloirs sans surveillance".

Les problèmes s'étendent à l'extérieur des murs de l'hôpital. Les techniciens médicaux d'urgence qui répondent aux appels au 911 font face à des goulots d'étranglement, des temps d'attente extrêmes et un personnel écœuré.

"Bien que nous soyons formés pour faire face aux crises, quelque chose comme ça n'a jamais été vu dans la vie de personne qui soit actuellement dans le domaine de la santé", a déclaré Tom Wagner, directeur général de la région ouest d'American Medical Response, l'un des plus grands services d'ambulance du pays. fournisseurs.

AMR et Care Ambulance Service, un fournisseur des comtés de Los Angeles, d'Orange et de Riverside, répondent à 1500 appels d'urgence combinés par jour, ont déclaré des responsables - environ 30% de plus que dans les premiers mois de la pandémie, lorsque les appels ont diminué pendant le séjour initial. - les commandes à domicile.

Le service d'incendie de Los Angeles, qui fournit des services d'ambulance dans la ville, répond chaque jour à 800 à 1 000 appels médicaux d'urgence.

Le flot de patients, ainsi que les travailleurs de la santé de plus en plus malades et le manque de lits aux soins intensifs, entraînent des retards écrasants lorsqu'il s'agit de décharger les patients dans les hôpitaux.

Avant la pandémie, une ambulance pouvait reprendre la route quelques minutes après son arrivée à l'hôpital. Désormais, les ambulanciers attendent régulièrement quatre, cinq ou même dix heures pour décharger un patient, a déclaré Jeff Lucia, directeur des communications de Care. Mercredi, "j'en ai entendu jusqu'à 13", a-t-il déclaré.

Wagner a déclaré qu'il était au courant des temps d'attente allant jusqu'à 17 heures.

"Il est temps qu'un patient soit sur une civière d'ambulance, ce qui est un peu inconfortable pour lui, dans un hôpital en attente d'être amené", a déclaré Lucia, ajoutant que même si Care mettait plus d'ambulances sur la route, la plupart finiraient juste "assis là".

Les équipes d'ambulance connaissent également une réduction du personnel en raison de la propagation du coronavirus. Plus de 170 des intervenants du LAFD sont isolés en raison du COVID-19, a déclaré le Dr Marc Eckstein, commandant du bureau EMS du département. Pendant ce temps, "plusieurs dizaines" des 500 soignants d'AMR à L.A. sont à divers stades de quarantaine chaque jour, a déclaré Wagner.

L'agence des services médicaux d'urgence du comté de L.A. a publié une directive conseillant aux équipes d'ambulance de conserver l'oxygène pour les patients chaque fois que possible, mais Lucia a déclaré que le contenu des petits réservoirs dans les ambulances était épuisé pendant les longs retards en dehors des hôpitaux.

AMR et Care ont déclaré avoir élaboré des plans d'urgence pour redistribuer l'oxygène et les EPI, si nécessaire, afin d'éviter des pénuries dangereuses.

La directive du comté a également dit aux équipes d'ambulance de ne pas transporter vers les hôpitaux les patients qui n'ont plus de pouls, ne peuvent pas être réanimés sur les lieux et ont une chance de survie extrêmement limitée - un scénario qui est de plus en plus probable à mesure que le nombre de patients malades augmente. . Eckstein a déclaré que les cas d'arrêt cardiaque avaient plus que doublé en novembre et décembre par rapport à 2019, reflet de l'impact du COVID-19.

"C'est vraiment un vrai cauchemar", a déclaré Santini, "parce que vous êtes obligé de faire des choses que vous ne feriez jamais."