Avant d'être chef adjoint du département de police de Long Beach, Erik Herzog a déclaré qu'il avait insisté pour interroger les suspects et les témoins en personne.

« Quand je faisais des enquêtes, je ne faisais pas d’entretien téléphonique parce que je ne pouvais pas lire la personne », a-t-il déclaré. Supprimer les observations en personne a rendu la résolution d'un crime beaucoup plus difficile. Mais à l'époque de COVID-19, c'est ce que Herzog – qui supervise la division des enquêtes de la LBPD – demande aux officiers de faire dans de nombreux cas.

COVID-19 : 2 nouveaux agents testés positifs alors que le LBPD s'adapte aux services de police pendant une pandémie • Long Beach Post News

« J'ai demandé aux détectives d'être plus intelligents sur ce à quoi ils s'exposent », a-t-il déclaré.

Cette ligne directrice fait partie d'une foule d'ajustements que le ministère a faits pour tenter de protéger les agents contre le coronavirus. Malgré ces précautions et la distribution par le département d'équipements de protection aux agents, les employés sont tombés malades.

Cette semaine, deux autres policiers de Long Beach ont été testés positifs pour COVID-19, portant le nombre d’employés infectés à au moins cinq. Deux autres policiers ont récemment été mis en quarantaine car ils étaient en contact étroit avec les officiers malades, selon le chef de la LBPD, Robert Luna.

Les enquêteurs tentent toujours de savoir où les agents ont pu contracter la maladie et à qui d'autre ils peuvent l'avoir transmise, mais tous deux travaillent en patrouille – l'un dans la division est de la ville et l'autre dans la division sud – Luna a déclaré dans les notifications aux employés du département.

L'officier de la division Sud a été testé positif mardi après avoir montré des symptômes pseudo-grippaux, selon le chef. Mais l'officier de la division Est, qui a obtenu les résultats du test mercredi, n'a montré aucun signe de la maladie.

« Ils vont bien », a déclaré Luna dans une interview. « Personne à ma connaissance n'a été hospitalisé. »

Les fonctionnaires de police s'attendent à ce que le nombre de cas de coronavirus dans le LBPD augmente maintenant que les agents sans symptômes peuvent passer des tests. Le 30 avril, Long Beach a commencé à offrir des tests COVID-19 à tous les premiers intervenants et autres travailleurs de première ligne.

Mais ce n'est pas parce que les agents sont autorisés à subir un dépistage qu'ils se font tester.

Le département ne connaît que 132 employés qui ont été testés pour le COVID-19 ou dépistés par une équipe médicale d'urgence pour déterminer si un test est nécessaire, a déclaré Luna. Cela représente environ 800 officiers et 400 employés civils de plus au LBPD.

Les responsables de la police encouragent les employés à s'inscrire sur les sites locaux gérés par le service de santé, mais « ils ne sont pas mandatés pour vérifier s'ils sont asymptomatiques », a déclaré le chef de police adjoint de la LBPD, Wally Hebeish.

M. Hebeish a qualifié le nombre d'agents testés jusqu'à présent de « assez faible », mais il a déclaré qu'il était possible que d'autres aient été examinés à l'insu du ministère. Les employés ne sont pas tenus de divulguer ces informations.

De gauche à droite, le chef du service de police de Long Beach, Robert Luna, et le chef du service d'incendie de Long Beach, Xavier Espino, déchargent des masques chirurgicaux N95 d'un camion UPS

Avant que Long Beach n'élargisse les critères de dépistage, certains policiers se sont dits préoccupés par leur incapacité à se faire dépister après que deux employés de la division des enquêtes sur les gangs du département ont été confirmés avoir le coronavirus le mois dernier, selon deux policiers familiers avec la situation. Cette nouvelle est intervenue après que le premier employé de la LBPD, un officier de la division Ouest, eut été testé positif fin mars.

« Nous avons peur pour nos familles », a déclaré un officier qui a demandé à ne pas être nommé parce que la personne n'avait pas l'autorisation de parler aux médias. « Nous avons peur de ne pas être correctement protégés. »

Luna et Hebeish ont déclaré que le ministère avait intensifié ses communications avec les employés sur la meilleure façon de se protéger après qu'un agent ait repoussé des instructions peu claires sur le moment de porter l'équipement de protection qui leur était fourni.

La police a même prêté deux détectives au service de santé de Long Beach pour l'aider à retrouver les contacts des personnes testées positives pour COVID-19.

Le LBPD fait également comparaître des agents à des moments décalés pour les quarts de travail et nettoie et désinfecte régulièrement les équipements et les bâtiments, ont-ils déclaré.

Parmi les autres modifications, les unités de laboratoire ne répondent plus automatiquement aux cambriolages résidentiels, mais appellent à l'avance pour s'assurer qu'elles sont sûres. Et les détectives des stupéfiants réagissent également à moins de surdoses, s'appuyant plutôt sur les agents pour collecter les preuves dont ils ont besoin, selon Herzog.

Mais les officiers et les officiers de police disent que ces précautions et de nombreux autres petits changements ne peuvent pas modifier la nature face à face de certains travaux de police.

« Dans la rue, tout ce qui sort par la fenêtre », a expliqué l'officier qui a demandé à ne pas être nommé.

Le mois dernier, par exemple, des officiers ont dû arrêter un homme qui criait « J'ai COVIDÉ » alors qu'il semblait avoir un épisode mental près de Marina Pacifica, selon un journal de bord de l'incident.

« Quand tu t'éloignes ou que tu as fini, tu vas, oh mec, qu'est-ce que j'ai ? » Hebeish, le chef adjoint a parlé de situations comme ça. « Vous priez simplement que vous n'êtes pas infecté et que vous n'impacterez personne d'autre. »