Les dernières semaines ont révélé les pires et les meilleures réponses humaines à la crise des coronavirus – des caisses de supermarchés nettoyant les étagères aux groupes de quartier organisant l'aide aux personnes âgées et vulnérables.

En ce qui concerne les sociétés pharmaceutiques, comment juger leur réponse? Après tout, ils détiennent la clé pour mettre fin à la pandémie. Pourtant, sur un point essentiel, leur comportement a plus en commun avec les thésauriseurs des supermarchés qu'avec les groupes de quartier.

Notre stratégie de sortie du verrouillage mondial dépend du développement d'un vaccin efficace, comme cela est bien connu. Un énorme effort est en cours pour trouver un tel vaccin, mais nous ne pouvons pas nous permettre d'attendre les 18 mois que cela pourrait prendre.

Dans l'intervalle, alors que le nombre de morts augmente, les médecins recherchent désespérément des traitements qui atténueraient l'impact du virus, en raccourcissant l'infection, en réduisant sa gravité et en sauvant ainsi des vies. Il y a maintenant une chasse mondiale pour un médicament contre les coronavirus. Mais c'est un combat contre le temps. L'accent est donc mis sur les traitements existants qui se sont déjà révélés sûrs pour d'autres maladies qui nécessiteront moins de tests et seront plus faciles et plus rapides à fabriquer en quantité.

Des dizaines de procès sont en cours dans le monde. L'Organisation mondiale de la santé a identifié quatre des thérapies les plus prometteuses – y compris un traitement combiné contre le VIH, un antipaludéen et un médicament développé mais jamais utilisé contre Ebola – à tester dans un essai mondial lancé le mois dernier. Mais nous ne pouvons pas suspendre la recherche en attendant les résultats. Le besoin de nouveaux agents efficaces est trop grand.

La meilleure façon d'identifier les médicaments candidats est d'utiliser l'intelligence artificielle (IA) pour analyser d'énormes quantités de données afin de trouver celles qui pourraient fonctionner. Les grandes entreprises d'IA mettent leur immense puissance de calcul au service des scientifiques engagés dans cette chasse.

Mais ils sont entravés: parce que certaines sociétés pharmaceutiques ne parviennent pas à partager toutes les données sur les traitements potentiels candidats qu'elles détiennent. Comme les profiteurs de papier toilette, ils le gardent caché dans leurs greniers numériques et leurs caves où d'autres ne peuvent pas y accéder, au motif qu'il est commercialement confidentiel.

C'est le partage ouvert de données à travers le monde qui a permis aux scientifiques de cartographier le génome du virus du SRAS-CoV-2 à une vitesse sans précédent, travaillant au-delà des frontières institutionnelles, commerciales et internationales dans un effort collectif unique contre un ennemi mondial commun. Nous avons maintenant besoin de toute urgence que toutes les sociétés pharmaceutiques mettent de côté leurs ambitions commerciales individuelles et se joignent à un effort collectif similaire pour identifier, tester, développer et fabriquer des traitements pour lutter contre la maladie.

Il y a un précédent. En juin dernier, 10 des plus grandes sociétés pharmaceutiques du monde – y compris Johnson & Johnson, AstraZeneca et GlaxoSmithKline – ont annoncé qu'elles mettraient en commun les données pour une recherche basée sur l'IA de nouveaux antibiotiques, qui sont nécessaires de toute urgence car les bactéries résistantes aux antibiotiques ont proliféré à travers le monde, menaçant la croissance de maladies incurables.

Cet accord historique a été rendu possible par le développement d'un système sécurisé basé sur la blockchain qui permet à un algorithme de rechercher les données des entreprises rivales avec une traçabilité complète – mais sans révéler de secrets commerciaux aux concurrents. L'avantage d'utiliser la blockchain est que les entreprises peuvent faire confiance au code plutôt qu'à leurs partenaires.

Chercheurs en IA à la J-Clinic du Massachusetts Institute of Technology,qui a formé un réseau de neurones pour prédire quelles molécules auront des propriétés antibiotiques, a annoncé en février avoir trouvé un nouveau composé qui fonctionne contre 35 types de bactéries différents. Ils l'ont baptisée halicine, du nom du système d'IA de 2001: A Space Odyssey.

L'IA est maintenant exploitée à travers le monde dans la recherche d'un traitement contre les coronavirus, de Hong Kong à Israël en passant par le Royaume-Uni et les États-Unis. Le mois dernier, le supercalculateur le plus rapide au monde, le Sommet IBM, a identifié 77 composés comme candidats potentiels. La semaine dernière, une plateforme d'IA dirigée par Gero, basée à Singapour, a identifié six médicaments déjà approuvés pour une utilisation humaine dans d'autres conditions qui pourraient aider à combattre Covid-19. Parallèlement, Thomas Siebel, le milliardaire à la tête de C3.ai, une société californienne d'intelligence artificielle, a annoncé un consortium public-privé comprenant Princeton, Carnegie Mellon University, MIT, les universités de Californie, Illinois et Chicago, ainsi que C3.ai et Microsoft, qui fournira aux scientifiques un financement et un accès à certains des superordinateurs les plus avancés du monde dans la recherche de solutions à la pandémie.

Cependant, quelle que soit la puissance de calcul ou le niveau avancé de conception logicielle, les résultats de ces initiatives dépendront en fin de compte des données qui y seront injectées. Sans accès complet à des données complètes, les scientifiques se battront avec une main attachée derrière le dos.

Toutes les sociétés pharmaceutiques doivent déverrouiller leurs bibliothèques de produits chimiques pour que les médicaments candidats puissent être identifiés et les essais pour tester les traitements les plus prometteurs commencent le plus rapidement possible. Nous ne pouvons pas attendre. Des vies en dépendent.

• Le professeur Ara Darzi est chirurgien et directeur de l'Institute of Global Health Innovation de l'Imperial College de Londres. Il est un ancien ministre de la santé au travail