WASHINGTON – Alors que le coronavirus émergeait et se dirigeait vers les États-Unis, une conversation extraordinaire a éclos entre un groupe d'élite de médecins spécialistes des maladies infectieuses et d'experts médicaux du gouvernement fédéral et des établissements universitaires du pays.

Red Dawn – un clin d'œil au film de 1984 avec Patrick Swayze et Charlie Sheen – était le surnom de la chaîne de messagerie qu'ils ont construite. Différents fils de la chaîne ont été nommés Red Dawn Breaking, Red Dawn Rising, Red Dawn Breaking Bad et, à mesure que la situation devenait plus grave, Red Dawn Raging. Il a été organisé par le médecin-chef du Département de la sécurité intérieure, le Dr Duane C. Caneva, à partir de janvier avec un petit noyau d'experts médicaux et d'amis qui sont progressivement devenus des dizaines.

Les courriels Red Dawn : 8 échanges clés sur la réponse chancelante au coronavirus

Le « Red Dawn String », a déclaré le Dr Caneva, était destiné à « fournir des pensées, des préoccupations, soulever des problèmes, partager des informations entre divers collègues répondant à Covid-19 », y compris des experts médicaux et des médecins du ministère de la Santé et des Services sociaux, le Centers for Disease Control and Prevention, le Homeland Security Department, le Veterans Affairs Department, le Pentagone et d'autres organismes fédéraux chargés de suivre l'urgence sanitaire historique.

Voici les principaux échanges d'e-mails, avec le contexte et l'analyse, qui montrent le sentiment croissant de frustration et de colère des experts, leurs conseils n'ayant apparemment pas réussi à parvenir à l'administration, ce qui augmente les chances que davantage de personnes meurent.

Un fonctionnaire des Anciens Combattants s’est inquiété en janvier que le W.H.O. et C.D.C. ont été lents à lutter contre la propagation du virus.

L'un des participants les plus actifs du groupe était le Dr Carter E. Mecher, un conseiller médical principal au ministère des Anciens Combattants, qui a aidé à rédiger un plan clé pour la pandémie de l'ère Bush. Ce document portait notamment sur ce qu'il fallait faire si le gouvernement n'était pas en mesure de contenir une maladie contagieuse et qu'il n'y avait pas de vaccin disponible, comme avec le coronavirus.

La prochaine étape est appelée atténuation, et elle repose sur des étapes peu sophistiquées telles que la fermeture d'écoles, d'entreprises, la fermeture d'événements sportifs ou de grands rassemblements publics, pour essayer de ralentir la propagation en éloignant les gens les uns des autres. Fin janvier, le Dr Mecher discutait déjà de la probabilité que les États-Unis devraient bientôt se tourner vers des efforts d'atténuation, y compris peut-être pour «fermer les collèges et les universités».

Un ancien conseiller de Bush et Obama a comparé l’épidémie aux catastrophes majeures de l’histoire du monde.

Le Dr James Lawler, médecin spécialiste des maladies infectieuses à l'Université du Nebraska qui a servi à la Maison Blanche sous le président George W. Bush et en tant que conseiller du président Barack Obama, était également un participant régulier de la chaîne de messagerie. Il est resté en communication régulière avec les autorités fédérales alors que les États-Unis tentaient de trouver une réponse au virus. Dès le début, il a prédit que ce serait un événement majeur pour la santé publique.

Les experts craignaient qu’il serait difficile de convaincre la société d’ordonner des restrictions comme la fermeture des écoles et des entreprises pour ralentir la propagation.

Convaincre les gouverneurs et les maires de causer intentionnellement un préjudice économique en ordonnant ou en promouvant des efforts d'atténuation – comme la fermeture d'entreprises – est toujours une tâche difficile. C'est pourquoi il est si important, selon ces experts médicaux, que le gouvernement fédéral prenne les devants, en fournissant une couverture aux fonctionnaires locaux pour lancer les soi-disant interventions non pharmaceutiques, telles que les fermetures d'écoles et d'entreprises. Encore une fois, ce groupe de médecins et d'experts médicaux a reconnu dès le début que cette étape était presque inévitable, même si l'administration a été lente à reconnaître le besoin.

Le Diamond Princess était une des premières études de cas sur la rapidité avec laquelle le virus pouvait se propager.

Des preuves solides apparaissaient à la mi-février – avec les premiers cas de Covid-19 déjà aux États-Unis – que la nation était sur le point d'être durement touchée. Ces médecins et experts médicaux ont recherché la vitesse à laquelle le virus s'est propagé sur le navire de croisière Diamond Princess, qui a été mis en quarantaine dans le port de Yokohama, au Japon, le 3 février avant que des centaines de citoyens américains à bord du navire ne rentrent chez eux.

Le Dr Eva Lee, chercheur au Georgia Institute of Technology, qui a souvent travaillé avec le gouvernement fédéral pour créer des projections de maladies infectieuses, a aidé le groupe Red Dawn à faire de la modélisation, basée sur la propagation du virus sur le bateau de croisière. (La Dre Lee risque d'être condamnée pour des accusations fédérales selon lesquelles elle a falsifié le certificat d'adhésion derrière une subvention de 40 000 $ de la National Science Foundation pour des recherches non liées.)

Février a été un tournant pour certains experts.

La préoccupation que ces experts médicaux avaient soulevée fin janvier et début février s'est transformée en inquiétude dès la troisième semaine de février. C'est à ce moment-là qu'ils ont effectivement conclu que les États-Unis avaient déjà perdu le combat pour contenir le virus et qu'ils devaient passer à l'atténuation. Un élément critique de ce changement a été la prise de conscience que de nombreuses personnes dans le pays étaient probablement déjà infectées et capables de propager le virus, mais ne présentaient aucun symptôme. Ici, le Dr Lee discute de cette conclusion avec le Dr Robert Kadlec, chef de l'effort de réponse aux virus au ministère de la Santé et des Services sociaux et un conseiller clé de la Maison Blanche.

Le Dr Kadlec et d'autres responsables de l'administration ont décidé le lendemain de recommander à M. Trump de soutenir publiquement le début de ces efforts d'atténuation, tels que les fermetures d'écoles. Mais avant de pouvoir en discuter avec le président, qui revenait d'Inde, un autre responsable a rendu public un avertissement, provoquant une chute brutale du marché boursier et mettant en colère M. Trump. La réunion pour l'informer de la recommandation a été annulée et il a fallu trois semaines avant que M. Trump ne réponde à contrecœur au besoin d'atténuation.

Cette lenteur d'action déroutait les experts médicaux de la chaîne de messagerie Red Dawn, qui étaient de plus en plus alarmés par le fait que les villes et les États qui étaient durement touchés par le virus devaient se déplacer plus rapidement pour prendre des mesures agressives.

Un ancien haut responsable de Trump a pesé sur les critiques.

Lorsque M. Trump a prononcé un discours à la nation le 11 mars dans lequel il a annoncé des limites sur les vols entre l'Europe et les États-Unis – mais toujours pas de volonté de limiter les rassemblements dans les villes où le virus s'était propagé – les experts de la chaîne de messagerie se sont fâchés et peureux. Parmi ceux qui remettaient en question la décision de M. Trump, il y avait Tom Bossert, qui avait précédemment été conseiller en matière de sécurité intérieure de M. Trump.

Les participants étaient en colère contre le C.D.C. n’a pas poussé à la fermeture des écoles.

Les participants à Red Dawn étaient encore plus contrariés lorsque les Centers for Disease Control and Prevention, à la mi-mars, ont remis en question la valeur de la fermeture des écoles, du moins pour de courtes périodes. Bientôt, les gouverneurs ont ignoré ce conseil, et la plupart des écoles aux États-Unis ont été fermées. Mais cela s'est produit en grande partie sans leadership fédéral.

Voir tous les échanges de courriels.

Le New York Times a collecté plus de 80 pages de ces e-mails, de janvier à mars, en partie sur la base des demandes du Freedom of Information Act adressées aux autorités locales. Voici une collection de bon nombre de ces courriels, qui ont été>