Emily Molins était sur la bonne voie pour participer aux Jeux olympiques. Molins, 20 ans, une rameuse légère, a rejoint l'équipe nationale américaine des moins de 23 ans l'année dernière et elle a concouru pour l'équipe de championnat nationale de l'Université de Stanford.

Puis, début juillet, Molins a été invité à participer à un bref appel vidéo Zoom. Le directeur sportif de Stanford l'a informée, ainsi que ses coéquipiers, que leur programme serait éliminé en raison d'un historique de dépassements de coûts dans le département des sports que Covid-19 avait encore aggravé.

Les coupes dans les sports universitaires à la suite de Covid-19 assombrissent l'avenir de certains sports olympiques américains

La nouvelle a dévasté Molins. Ses aspirations olympiques avaient été jetées dans l'incertitude.

« Cette décision rend beaucoup, beaucoup plus difficile, surtout en tant qu'athlète universitaire, d'avoir les ressources pour poursuivre l'athlétisme d'élite », a déclaré Molins, qui a depuis décidé de prendre une année sabbatique.

Stanford n'est pas le seul collège à apporter des ajustements à ses programmes sportifs. De nombreuses conférences sportives universitaires et universités ont reporté les sports d'automne pour des raisons centrées sur les problèmes de sécurité des étudiants athlètes autour de Covid-19 – et maintenant, certains programmes sportifs universitaires sont complètement supprimés. Les coupes, dont beaucoup ont lieu dans des programmes qui alimentent les athlètes des équipes olympiques américaines, peuvent avoir un effet en aval sur la participation du pays à ces sports.

Les sports universitaires les plus touchés sont l'aviron, la natation, la plongée, le tennis, l'athlétisme et le volleyball. Au cours des deux derniers Jeux olympiques d'été en 2012 et 2016, dans ces six sports, l'équipe américaine a remporté 147 médailles sur les 216 événements au total

Vingt-six collèges et universités, de Stanford au Dartmouth College, ont supprimé plus de 90 programmes sportifs Stanford a coupé 11 programmes sportifs, jetant Molins et 239 autres athlètes à la dérive.

Plus de 1 500 étudiants-athlètes de Division I ne seront bientôt plus en compétition au niveau universitaire dans leurs écoles pour la plupart en raison des coupures liées à Covid-19. Des centaines d'entraîneurs et de membres du personnel n'auront plus leurs équipes ou, dans de nombreux cas, leurs emplois.

Les ramifications de ces coupes commencent tout juste à être réglées par les organisations olympiques américaines et les organes directeurs de chaque sport, et les experts affirment que les décisions à venir pourraient compromettre le développement sportif pour les prochains cycles olympiques.

« Pour faire partie de l'équipe nationale, vous devez jouer à l'université », a déclaré Erik Shoji, médaillé de bronze olympique américain, ancien champion de la NCAA et quatre fois joueur de volleyball américain de Stanford.

« Notre entraîneur, il est actuellement entraîneur de volleyball masculin à l'université », a déclaré Shoji. « Aller à l'université est la seule raison pour laquelle il nous a vus jouer. »

Sarah Wilhelmi, directrice des partenariats collégiaux pour le Comité olympique et paralympique américain, a déclaré que le système collégial est « une bouée de sauvetage absolue pour nos équipes de développement olympique ».

En Chine, au Royaume-Uni, en France et dans d'autres pays, les ministères se concentrent sur la constitution des équipes sportives de leur pays. Selon la NCAA, aux Jeux olympiques d'été de 2016 à Rio de Janeiro, plus de 8 athlètes sur 10 des équipes nationales américaines ont concouru au niveau collégial avant les Jeux olympiques.

Il n'est pas clair de voir l'impact immédiat des coupes sur l'équipe américaine en raison de la « trajectoire ou de la maturation différente » de la liste de chaque sport, a déclaré Wilhelmi.

Wilhelmi a reconnu que tous les sports ne sont pas les mêmes et que Covid-19 a peut-être révélé à quel point les politiques générales inefficaces pour le football et le basket-ball, telles que certaines règles de recrutement de la NCAA qui coûtent cher à suivre, étaient dans tous les sports.

De nombreux sports que les écoles pratiquent, comme l'aviron, le water-polo et la natation, n'ont pas de ligues professionnelles de la taille ou des ressources de la NBA ou du baseball majeur que les athlètes peuvent rejoindre une fois leur carrière universitaire terminée. Bien que des possibilités d'entraînement soient disponibles dans le cadre des programmes de développement olympique et des camps de développement, les sports universitaires constituent une partie importante du pipeline de développement des athlètes.

Les sports dotés d'infrastructures professionnelles plus importantes et de ligues générant des millions de dollars de revenus, comme le basket-ball et le football, n'ont pas encore vu un programme annulé au niveau de la Division I.

Les entraîneurs et les étudiants-athlètes parlent également de l'effet domino que ces coupes peuvent avoir, lorsque les coupes d'une école servent de guide pour d'autres. Deux mois après que Stanford a annoncé ses compressions, le College of William and Mary de Williamsburg, en Virginie, a annoncé qu'il mettait fin à sept sports. Le langage utilisé par William et Mary dans son annonce a fait la une pour refléter exactement certains des mots de l'annonce de Stanford.

Les réseaux d'anciens élèves de tout le pays se mobilisent pour sauver les programmes scolaires. À l'Université de l'Iowa, les anciens ont recueilli plus de 3 millions de dollars. Au College of William and Mary, les étudiants-athlètes et les anciens ont uni leurs forces pour amasser plus d'un million de dollars pour les sports de coupe, y compris l'athlétisme, la gymnastique et le volleyball, depuis que l'école a annoncé la décision au début de septembre.

Shoji, l'ancien étudiant-athlète et olympien de Stanford, fait partie d'un de ces efforts.

Il a dit qu'il espère que Stanford changera sa décision de couper le volleyball masculin en raison de ce qu'il a appelé la « tendance à la hausse étonnante en termes de participation », tout en partageant la préoccupation que d'autres écoles pourraient suivre l'exemple de Stanford.

« Il pourrait y avoir d'énormes implications », a-t-il déclaré.