Avec ses lunettes à monture métallique, sa silhouette robuste et ses cheveux d'albâtre enfoncés dans un casque de vélo, Chuck Stacy ressemblait un peu au Père Noël en vacances alors qu'il pédalait dans le pittoresque quartier des affaires de Solvang la semaine dernière.

Coronavirus : une ville californienne dépendante des touristes

Il roulait tranquillement au centre d'une rue vide dans ce paradis touristique californien qui serait obstrué par la circulation dans des circonstances normales.

Mais ce ne sont pas des temps normaux.

Avec une grande partie du pays sous ordre de rester à la maison pour freiner la propagation du nouveau coronavirus, le village établi au Danemark, dont les moulins à vent et l'architecture à colombages attirent plus de 1½ million de visiteurs par an, est une ville fantôme virtuelle.

Nancy Wyatt passe devant des sculptures des fondateurs de Solvang, qui portent des masques chirurgicaux, devant la maison de Copenhague à Solvang la semaine dernière.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

"Je ne l'ai jamais vu comme ça", a déclaré Stacy, un prédicateur épiscopal à la retraite qui a passé 53 de ses 72 ans à Solvang.

À quelques rues de là, Thomas Birkholm maintient sa boulangerie danoise en préparant des commandes à emporter avec un personnel composé en grande partie de famille après le licenciement de 16 employés.

Une sculpture en bois de l'un des fondateurs de Solvang porte un masque chirurgical avec le message "Wear Mask - Keep Solvang Safe", devant la Copenhagen House dans la ville de Californie.

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"Chaque jour, c'est comme le matin de Noël qui vient ici", a déclaré Birkholm. "Les rues sont vides et tout est fermé."

C'est l'équivalent d'un tremblement de terre économique pour cette petite ville de près de 6 000 habitants nichée dans la région viticole de la vallée de Santa Ynez, à environ une demi-heure au nord de Santa Barbara. Les touristes sont le moteur d'une économie qui génère près de 200 millions de dollars d'activité par an. Des centaines de personnes à Solvang et dans les communautés de chambres à coucher environnantes ont déjà perdu leur emploi tandis que la ville perd 500 000 $ de recettes fiscales par mois.

"C'est beaucoup d'argent pour une ville de cette taille", a déclaré Andrew Moore, dont la salle de dégustation a fermé ses portes. "C'est beaucoup d'argent pour une ville de toute taille."

Lors d'un week-end de printemps typique, seulement une poignée des 847 chambres d'hôtel de la ville seraient vides et les files d'attente pour accéder aux salles de dégustation de vins et aux restaurants seraient longues. Ce week-end, seule une poignée d'hôtels de la ville était même ouverte et la plus longue file était devant l'église luthérienne de Bethania, où les gens faisaient la queue pour les dons de nourriture.

L'agent immobilier Allan Jones et sa femme ont reconnu une voiture klaxonnée la semaine dernière alors qu'ils se tenaient à côté d'une pancarte qu'il avait érigée à son agence immobilière à Solvang dans l'espoir que l'économie se rouvre.

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Solvang a commencé à ressentir les effets de la pandémie de coronavirus le 15 mars, lorsque le Chumash Casino Resort à Santa Ynez a fermé ses portes. Quatre jours plus tard, le reste de l'État a également fermé ses portes

Pour une ville qui a subi des inondations, des incendies et des ralentissements économiques, la déclaration du gouverneur a été un autre coup dur.

"C'est à une échelle totalement différente", a déclaré le maire Ryan Toussaint, qui a vécu dans la ville toute sa vie. "Il n'y a pas de manuel pour cela."

Toussaint, 33 ans, a dit qu'on lui demandait chaque jour quand les choses reprendraient comme avant, une question à laquelle il ne peut pas répondre. Mais la nouvelle norme, reconnaît-il, n'est pas durable.

"Les gens sont en quelque sorte frustrés", a-t-il déclaré. "Combien de temps peuvent-ils rester enfermés ?"

Le majestueux théâtre de festival de Solvang compte parmi les nombreux commerces fermés de la ville, l’organisme à but non lucratif ayant déjà reporté la majeure partie de sa saison estivale. Les Rancheros Visitadores, une procession de 750 cow-boys, dont le nombre comprenait autrefois Ronald Reagan, Clark Gable et Walt Disney, a annulé la campagne de financement du mois prochain en ville pour la première fois en 89 ans.

Dans le sens horaire à partir du coin supérieur gauche: Carol Collins, à droite, directrice de Birkholm’s Bakery & Cafe, aide un client tandis que les deux portent des masques de protection pour empêcher la propagation du coronavirus dans le centre-ville de Solvang. Un piéton passe devant des devantures fermées. Les clients, tous deux portant des masques de protection pour prévenir les coronavirus, quittent Birkholm’s Bakery & Cafe. Un panneau fermé au centre-ville.

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Alors que Toussaint marchait dans les rues solitaires du centre-ville la semaine dernière, un garçon a fait des tours de planche à roulettes dans le parking vide d'un hôtel dont le signe rouge au néon de No Vacancy signifiait fermé. Devant la Copenhagen House, un marché de détail, les statues des fondateurs danois de Solvang ont été équipées de masques de protection.

Courbé Olsen, qui a ouvert une boulangerie florissante à Solvang il y a cinq décennies et a si bien fait qu'il a acheté l'hôtel de l'autre côté de la rue et investi dans un restaurant du centre-ville, a mis en contact plus de la moitié de son personnel. Il compare la situation actuelle à la crise pétrolière de 1973, lorsque le rationnement du gaz a empêché les gens du sud de la Californie, qui représentent 85% des visiteurs de Solvang, de quitter les routes.

Mais les difficultés sont relatives, a déclaré Olsen, 76 ans, né au Danemark à la fin de la Seconde Guerre mondiale.

"Après la guerre, ce n'était pas un très bon moment", a expliqué Olsen, dont la boulangerie continue de vendre des pâtisseries et du café à emporter. "Nous avons en quelque sorte appris à serrer notre ceinture. Vous devez survivre. Cela nous a accompagnés pendant toutes ces années. "

Tout le monde n'est pas aussi stoïque. À environ un quart de mile sur Mission Drive, la route principale qui traverse la ville, Allan Jones a placé une pancarte devant son bureau immobilier pour demander aux passants de klaxonner s'ils veulent que la fermeture prenne fin.

"Après la guerre, ce n'était pas un très bon moment", a déclaré Bent Olsen, 76 ans, propriétaire de la boulangerie danoise d'Olsen, et continue de vendre des pâtisseries et du café pour aller à Solvang. "Nous avons en quelque sorte appris à serrer notre ceinture", a-t-il conclu.

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Tant de gens ont obligé le bruit à forcer Jones à retirer le panneau.

"Beaucoup de gens dans cette ville sont prêts à ce que les choses se rouvrent", a déclaré Jones, jetant un œil sous un chapeau de cow-boy. "Les gens deviennent un peu agités. Nous dépendons des visiteurs. Les gens veulent travailler et nous sommes retenus. C'est dur pour eux. "

"Les gens sont un peu fatigués de cela et pensent franchement que c'est un peu exagéré; vous savez détruire l'économie et tout ça ", a ajouté Moore, le vendeur de vin. "Ils sont prêts à le supporter pendant un certain temps, mais je pense que nous approchons de la fin."

L'impatience est compréhensible étant donné que le virus a fait peu de percées dans la vallée de Santa Ynez, avec seulement cinq des 20 000 habitants de la région testés positifs. Le fait que Solvang et les destinations touristiques environnantes aient fermé a beaucoup à voir avec cela car, comme le nombre d'étrangers entrant en baisse, le risque d'infection augmente également.

Chuck Stacy, 72 ans, fait du vélo dans une rue généralement remplie de voitures et de touristes au centre-ville de Solvang la semaine dernière.

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"Il y avait quelques résidents qui nous ont vraiment frappés en janvier pour arrêter les bus touristiques", a déclaré Robert Clarke, maire de Solvang. "Et c'est avant que nous ne sachions vraiment ce qui allait arriver."

Maintenant, il y a une grande incertitude sur la durée pendant laquelle de nombreux commerçants de la ville peuvent s'accrocher. Le conseil municipal a prélevé 250 000 $ sur le fonds général de Solvang pour payer des microcrédits à 50 entreprises qui n’ont pas encore reçu d’aide du gouvernement fédéral. Mais cet argent est maintenant épuisé et les coffres de la ville continueront de se vider jusqu'au retour des touristes.

Les organisations à but non lucratif, qui comblent les trous dans le filet de sécurité de la ville, sont également en faillite.

"Alors que cela traîne et que les gens n'ont pas autant d'argent dans leurs comptes bancaires, ils ne font pas de dons à des œuvres caritatives", a déclaré Clarke.

Les ressources ne sont pas les seules à manquer; le temps presse aussi.

"Le Memorial Day est énorme pour Solvang", a déclaré Birkholm à propos du week-end de vacances qui marque le début de la période estivale chargée.

Thomas Birkholm, propriétaire de la troisième génération de Birkholm’s Bakery & Cafe, possède l'une des rares entreprises encore ouvertes au centre-ville de Solvang.

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Sa boulangerie familiale, ouverte en 1951, s'y prépare déjà, commande des menus et des serviettes jetables et prévoit d'étaler les tables à des fins de distanciation sociale. La Solvang Brewing Co. supprime complètement les menus tout en supprimant son bar, en déversant environ la moitié de ses tables et en étendant son patio dans le parking afin de garder les clients à l'écart une fois qu'il rouvrira.

"La façon dont mes partenaires commerciaux et moi le voyons, ce sera un nouveau paradigme", a déclaré Bill Rodgers. "Les gens vont penser différemment, alors nous appliquons déjà de nombreuses bonnes pratiques dans des domaines comme l'assainissement."

Et en attendant le retour des étrangers, les habitants de Solvang se sont tournés les uns vers les autres

Michael Cherney et son épouse, Sarah, tous deux originaires de Los Angeles qui vivent dans la vallée depuis une décennie, ont ouvert les paysans FEAST le 1er avril, après avoir investi 180 000 $ dans leur rêve - des dizaines de milliers de dollars pour des chaises, des tables, des assiettes et des argenterie qui n'a jamais été utilisée.

Bill Rodgers, copropriétaire de Solvang Brewing Co., se trouve à l'intérieur de l'établissement, qui a respecté l'ordre de fermeture des entreprises non essentielles.

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"Nous étions au point où nous étions tous", a déclaré Michael Cherney. "Pour arrêter et attendre pendant quelques mois, puis peut-être obtenir un renflouement, nous avons décidé que cela ne valait pas le risque."

Les habitants ont récompensé la cueillette des Cherneys. Le jour de leur ouverture, servant des plats à emporter hors de leur parking, leur ancien propriétaire a acheté 2 500 $ en cartes-cadeaux et les a remis à ses employés. D'autres ont acheté des cartes-cadeaux qu'ils ont données à des familles dans le besoin tandis que la caserne des pompiers en bas de la rue distribue des menus papier et invite les visiteurs à essayer les plats réconfortants du restaurant.

"Nous avons toujours su que les habitants sont le pain et le beurre", a déclaré Michael Cherney. "La communauté a toujours été très forte et solidaire, mais peut-être pas aussi bruyante qu'aujourd'hui. Maintenant, ils expriment ouvertement: "Nous sommes là pour vous aider." "

Mais il y a une limite à cette aide et les Cherneys disent qu'ils ne peuvent probablement pas survivre plus de trois mois en tant que restaurant à emporter. L'espoir est qu'une fois que les gens seront libres de quitter la maison, les vacanciers feront le court trajet en voiture vers Solvang plutôt que de s'asseoir coude à coude à côté d'un étranger dans un avion ou de tirer sur une poignée de machine à sous sale dans un casino bondé de Las Vegas .

Une seule voiture roule sur une route déserte d'Alisal au centre-ville de Solvang.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

C'était le plan de retour de la ville après la récession de 2008 et Clarke est certain que cela fonctionnera à nouveau.

"Nous sommes mieux situés que certaines autres villes", a-t-il déclaré. "Les déclins sont toujours plus rapides que les hausses mais oui, je suis assez optimiste."