WASHINGTON (Reuters) – Les ventes au détail aux États-Unis ont probablement subi une baisse record en mars, car les fermetures obligatoires d'entreprises pour contrôler la propagation de la nouvelle épidémie de coronavirus ont fait baisser la demande pour une gamme de produits, ce qui a entraîné les dépenses de consommation à son pire déclin depuis des décennies.

Le rapport du département du Commerce de mercredi viendrait alors que des millions d'Américains sont mis au chômage, et renforce la conviction des économistes que l'économie est en profonde récession. Les États et les gouvernements locaux ont émis des ordonnances de «rester à la maison» ou «abri sur place» affectant plus de 90% des Américains pour freiner la propagation du COVID-19, la maladie respiratoire causée par le virus, et arrêter brusquement la pays.

« L'économie est presque en chute libre », a déclaré Sung Won Sohn, professeur d'économie d'entreprise à l'Université Loyola Marymount de Los Angeles. «Nous verrons le fond lorsque les taux d'infection par les coronavirus se stabiliseront. Ce sera un fond assez profond à partir duquel sortir.  »

Selon une enquête Reuters auprès d'économistes, les ventes au détail ont probablement chuté de 8,0% le mois dernier, signalant la plus forte baisse depuis que le gouvernement a commencé à suivre la série en 1992. Les ventes au détail ont chuté de 0,5% en février.

La baisse prévue des ventes au détail le mois dernier reflètera une baisse des recettes chez les concessionnaires automobiles, les ventes de véhicules légers ayant chuté en mars. Avec des millions à la maison et l'effondrement des prix du pétrole dans un contexte de profonde récession mondiale, les prix de l'essence ont chuté, ce qui devrait avoir pesé sur les ventes des stations-service le mois dernier.

De plus, la fermeture de détaillants non essentiels a probablement fait chuter les ventes des magasins de vêtements, d'articles de sport et de meubles.

Des baisses marquées sont également attendues dans les restaurants et les bars, qui ont cessé le service en personne et sont passés au service de plats à emporter et de livraison. Bien que certaines entreprises, y compris les restaurants, soient passées aux ventes en ligne, les économistes estiment que les volumes sont insuffisants pour combler l'écart des mesures de distanciation sociale.

MOIS DIFFICILE

Le ralentissement des ventes dû aux restrictions sociales devrait largement compenser une augmentation anticipée des recettes des détaillants en ligne comme Amazon (AMZN.O), des épiceries et des pharmacies, les consommateurs s'approvisionnant en articles essentiels tels que la nourriture, le papier hygiénique, les produits de nettoyage et des médicaments.

« Le mois de mars a probablement été difficile pour les ventes au détail, le pays s'étant adapté aux politiques de maintien à domicile et de distanciation sociale liées à COVID-19 », a déclaré Ben Ayers, économiste principal chez Nationwide à Columbus, Ohio. «De nombreux concessionnaires automobiles ont complètement fermé leurs portes, tandis que ceux qui sont restés ouverts ont vu moins de clients que la normale malgré une activité en ligne.»

À l'exclusion des automobiles, de l'essence, des matériaux de construction et des services de restauration, les ventes au détail devraient diminuer de 2,0% en mars, ce qui constituerait la plus forte baisse depuis décembre 2018. Ces soi-disant ventes au détail de base sont demeurées inchangées en février.

Les ventes au détail de base correspondent le plus étroitement à la composante des dépenses de consommation du produit intérieur brut. Avec la baisse prévue en mars, les économistes prévoient une baisse des dépenses de consommation à un taux annualisé d'au moins 5,0% au premier trimestre, ce qui constituerait la performance la plus faible depuis le deuxième trimestre de 1980.

Les dépenses de consommation représentent plus des deux tiers de l'activité économique américaine. Il a progressé à un rythme de 1,8% au quatrième trimestre, l'économie globale progressant à un taux de 2,1% au cours de cette période. Les économistes ne voient pas de répit pour les dépenses de consommation au deuxième trimestre, avec des estimations aussi faibles qu'un taux de baisse de 41%, malgré un paquet budgétaire historique de 2300 milliards de dollars, qui prévoyait des paiements en espèces à certaines familles et augmentait les chèques de prestations de chômage.

«En général, les dépenses de consommation seront aussi mauvaises qu'elles ne l'ont jamais été, bien qu'il y ait certaines catégories de résilience», Tim Quinlan, économiste principal chez Wells Fargo Securities à Charlotte, en Caroline du Nord. « La panique d'achat dans les épiceries ne peut pas compenser la réduction des dépenses que nous verrons dans d'autres catégories. »

Les économistes pensent que l'économie est entrée en récession en mars. Le National Bureau of Economic Research, l'institut de recherche privé considéré comme l'arbitre des récessions américaines, ne définit pas une récession comme deux trimestres consécutifs de baisse du produit intérieur brut réel, comme c'est la règle de base dans de nombreux pays. Au lieu de cela, il recherche une baisse d'activité, répartie sur l'ensemble de l'économie et s'étalant sur plus de quelques mois.

Rapport de Lucia Mutikani; Montage par Chizu Nomiyama

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