L'Union européenne a survécu aux tempêtes de sauvetage de la zone euro, à la crise migratoire et au Brexit, mais certains craignent que le coronavirus ne soit encore plus destructeur.

Dans une rare intervention, Jacques Delors, l'ancien président de la Commission européenne qui a contribué à la construction de l'UE moderne, a rompu son silence le week-end dernier pour avertir que le manque de solidarité constituait « un danger mortel pour l'Union européenne ».

Enrico Letta, ancien Premier ministre italien, a déclaré que l'UE faisait face à un « risque mortel » de la pandémie mondiale. « Nous sommes confrontés à une crise qui est différente des crises précédentes », a-t-il déclaré au Guardian – en partie, a-t-il dit, en raison de la progression imprévisible du virus, en partie parce que « l'européanisme » a été affaibli par d'autres crises de la dernière décennie.

« L'esprit communautaire de l'Europe est plus faible aujourd'hui qu'il y a 10 ans », a-t-il déclaré, ajoutant que le plus grand danger pour l'UE était « le virus Trump ».

Si tout le monde a adopté la stratégie de « l'Italie d'abord », « la Belgique d'abord » ou « l'Allemagne d'abord », a-t-il dit, « nous coulerons tous ensemble ».

« Il s'agit définitivement d'un moment décisif pour le projet européen », a déclaré Nathalie Tocci, ancienne conseillère du chef de la politique étrangère de l'UE. « Si ça va mal, cela risque vraiment d'être la fin du syndicat. Il alimente tout le nationalisme-populisme. « 

Elle souligne cependant que jusqu’à présent, le chef de file de l’extrême droite italienne, Matteo Salvini, a chuté dans les sondages, tandis que la popularité du professeur de droit devenu premier ministre, Giuseppe Conte, a augmenté. « À certains égards, le public veut en fait un leader rationnel, modéré, rassurant mais ferme. »

L'Europe est passée d'une première réponse me-first, où certains pays ont imposé des interdictions d'exportation sur un kit médical vital, ou mis en place des contrôles aux frontières qui ont laissé d'autres citoyens européens bloqués. L'Allemagne, l'Autriche et le Luxembourg ont ouvert leurs hôpitaux pour traiter les patients des pays les plus touchés. La France et l'Allemagne ont donné plus de masques à l'Italie qu'à la Chine, selon l'exécutif européen, qui a trompé les statistiques sur les réseaux sociaux alors qu'il s'alarmait de perdre « la bataille mondiale des récits » sur « la politique de générosité ». Au début de la crise, la Russie et la Chine ont envoyé des fournitures médicales en Italie, tandis que ses voisins les plus proches n’ont pas immédiatement répondu aux appels à l’aide de Rome.

Alors que les dirigeants européens ont convergé vers une réponse à la crise de santé publique – un engagement à réorganiser le système de gestion de crise de l'UE, le financement de la recherche de vaccins et l'achat conjoint de trousses médicales – les pays restent divisés sur la manière d'aider l'économie à traverser la tempête. La pandémie a rouvert les plaies de la crise de la zone euro, ressuscitant les stéréotypes sur les Européens du Sud « débauchés » et les habitants du Nord « au cœur dur ». « Chaque crise a réduit la confiance entre les États membres et au sein de l'ensemble du système et c'est un vrai problème », a déclaré Heather Grabbe, ancienne conseillère du commissaire à l'élargissement de l'UE.

Le ministre néerlandais des Finances, Wopke Hoekstra, a exprimé sa contrition cette semaine après avoir exaspéré ses voisins en demandant pourquoi les autres gouvernements n'avaient pas de tampons budgétaires pour faire face au choc financier du coronavirus. Ses propos ont été décrits comme « répugnants », « mesquins » et « une menace pour l’avenir de l’UE » par le Premier ministre portugais, António Costa.

L'Europe est toujours enracinée dans deux camps sur la façon de répondre aux retombées économiques causées par Covid-19. La France, l'Italie, l'Espagne et au moins une demi-douzaine d'autres souhaitent rompre avec la convention en émettant une dette commune de la zone euro, les « obligations corona ». L'Allemagne, l'Autriche et les Pays-Bas continuent de fuir l'idée. Lors d'un sommet la semaine dernière, les dirigeants européens n'ont pas réussi à se prononcer, passant le problème aux ministres des finances, qui ont été chargés de trouver un moyen de sortir de l'impasse la semaine prochaine.

Pendant ce temps, la crise dévastatrice des coronavirus menace de détourner l'attention de l'UE de l'érosion des normes démocratiques en Hongrie. Une loi d'urgence nouvellement adoptée met un terme au projet de Viktor Orbán de centraliser le pouvoir qui a duré une décennie et qui a fait de la Hongrie le premier pays de l'UE à être>

Grabbe, qui dirige maintenant l'Open Society European Policy Institute à Bruxelles, pense que l'attention sur le virus risque de diminuer l'attention sur la Hongrie. « Orbán est très habile pour choisir son moment politique », dit-elle. « Il l'a souvent fait auparavant lorsque les politiciens d'autres pays sont distraits. Il introduit de nouvelles mesures et attend la fin de l'agitation. « 

Luuk van Middelaar, professeur de droit de l'UE qui a travaillé pour le président du Conseil européen pendant la crise de la zone euro, estime que l'UE peut improviser un moyen de sortir des divisions actuelles. « L'UE est mal équipée en interne pour faire face à toute crise ou circonstance imprévue, et pourtant, à chaque fois sous la pression des événements, elle improvise des solutions. »

Pendant la crise de la zone euro, il a fallu « deux ans de drames et d'expériences de mort imminente » pour façonner la solution de l'union bancaire européenne, « car il faut toujours du temps pour que les intérêts et les esprits convergent … Cette fois, nous n'avons pas grand-chose le temps donc c'est inquiétant. « 

Tocci, directeur de l'Institut italien pour les affaires internationales, pense que l'UE peut sauver la situation en déplaçant le débat sur les coronabonds sur un terrain plus « cool et technique ». « Qui va réellement émettre ces obligations… À quoi serviront ces obligations ? Et si l'on parvient réellement à donner des réponses techniques spécifiques à ces questions, ce pourrait être l'occasion de briser la glace sur un débat devenu si polarisé. « 

Letta envisage un « corona deal » qui évite la question de la division de la dette mutualisée en faisant émettre des obligations par la Banque européenne d'investissement, la branche prêteuse de l'UE. Mais l'Allemagne et les Pays-Bas doivent également bouger, selon l'ancien Premier ministre italien. « Le point clé pour les Allemands et les Néerlandais: ne bloquez pas, n’arrêtez pas les mesures européennes que nous pouvons prendre ensemble. »

Tout accord porte les germes d'un argument futur. Chaque fois que l'UE a renforcé sa main en réponse à une crise, qu'il s'agisse de la politique centralisée des réfugiés ou de la surveillance des budgets nationaux, il y a eu de la résistance et du ressentiment, selon Middelaar. « Les Allemands n'ont toujours pas pleinement digéré le rôle de la Banque centrale européenne en tant que prêteur de dernier recours », a-t-il déclaré alors que les quotas obligatoires de réfugiés accentuaient le clivage entre les pays d'Europe occidentale et centrale. « Il ne faut pas oublier que l'Italie n'a pas le monopole des politiciens eurosceptiques. En Allemagne et aux Pays-Bas, des eurosceptiques attendent également d'exploiter ce problème. « 

La réponse des dirigeants européens façonnera à terme l’opinion publique. Lorsque les Italiens ont estimé qu'ils avaient été laissés seuls par l'Europe au début de la pandémie, la confiance dans le projet européen a diminué. Un sondage réalisé du 12 au 13 mars a révélé que 88% des Italiens estimaient que l'Europe ne soutenait pas l'Italie, tandis que 67% considéraient l'adhésion à l'UE comme un désavantage – un résultat remarquable pour un État membre fondateur, où l'UE a jadis baigné dans des niveaux élevés de soutien.

Si la division européenne prévaut, le souvenir restera du moment où la Chine et la Russie se précipiteront au secours de l'Italie, pense Tocci. La confiance de l'Italie dans l'UE « dépend davantage de ce que fait l'Europe que de ce que font la Chine et la Russie ».

« Je pense que le jury n'est toujours pas parvenu à savoir si l'Europe va faire ce qu'il faut pour en sortir plus fort. »