BANGKOK – Toute sa famille au Myanmar dépendait de lui. Mais Ko Zaw Win Tun, l'un des quelque quatre millions de travailleurs migrants en Thaïlande, a perdu son emploi dans un magasin de jouets de Bangkok lorsque la ville est entrée dans une zone de confinement contre les coronavirus.

Sans grand espoir de trouver un nouvel emploi là-bas, M. Zaw Win Tun, 24 ans, a rejoint la foule de travailleurs qui se précipitaient chez eux au Myanmar, voyageant en bus, en avion et en voiture pour rejoindre sa ville natale, Kyaukme, dans le nord du pays.

Le coronavirus trouve du carburant dans un monde de migrants

Le matin après son retour, la fièvre s'installe. Un test pour le coronavirus est revenu positif.

Le coronavirus s'est propagé tôt parmi les voyageurs internationaux: touristes, fidèles, participants à la conférence et membres de l'élite des affaires. Mais près de 200 millions de travailleurs migrants traversent également les frontières nationales, selon l'Organisation internationale du travail. Environ 760 millions de personnes supplémentaires se déplacent dans leur pays, dont plus de 40 millions en Inde seulement.

Faute de droits fondamentaux et abandonnés dans des endroits inconnus, les travailleurs migrants sont généralement les premiers de la population active à être frappés par un ralentissement économique. Maintenant, alors que la maladie du coronavirus, Covid-19, se propage à travers le monde, les travailleurs migrants ne sont pas seulement des victimes mais aussi des vecteurs, transportant l'épidémie dans des villages mal équipés pour faire face à une crise sanitaire.

« Lorsque le virus attaque des personnes vulnérables comme moi, j'ai l'impression qu'il n'y a pas d'aide pour nous », a déclaré M. Zaw Win Tun depuis son lit d'hôpital.

À la fin du mois dernier, le gouvernement du Myanmar a annoncé qu'il fermerait ses frontières avec la Thaïlande pour empêcher le virus d'envahir le pays. Le verrouillage proposé, cependant, a eu l'effet inverse, alors que des migrants paniqués se sont précipités chez eux. À un poste frontière, 30 000 personnes sont descendues en une seule journée, selon des groupes de défense des droits.

La même chose s'est produite en Afghanistan, qui partage une longue frontière poreuse avec l'Iran. L’économie de l’Iran s’effondrant alors qu’il a été durement et durement touché par le coronavirus, jusqu’à 15 000 travailleurs afghans sont rentrés chez eux par jour, propageant le virus dans tout le pays.

Des responsables gouvernementaux, ainsi que des insurgés talibans qui contrôlent certaines parties du pays, ont tenté de retrouver les contacts de fortune. Le gouverneur de la province du nord de Faryab, Naqibullah Faiq, a ordonné une enquête sur le premier migrant de retour d'Iran qui avait ramené le virus avec lui.

Les résultats donnent à réfléchir.

« Si vous suivez la chaîne », a déclaré M. Faiq, « cela pourrait atteindre 1 000 personnes. »

Même si ces communautés ont été soutenues par les envois de fonds des travailleurs étrangers, elles ont également accueilli avec suspicion les travailleurs potentiellement infectés.

En Inde, lorsque le Premier ministre Narendra Modi a annoncé le mois prochain un verrouillage national imminent, des centaines de milliers de migrants internes se sont précipités pour rentrer chez eux alors que leurs emplois se sont évaporés du jour au lendemain.

Anil Singh, un ouvrier, a entendu parler du verrouillage de la télévision et a fourré des couvertures dans un sac à dos et a rempli trois sacs en plastique avec les vêtements de ses enfants. Pendant trois jours, sa famille de cinq personnes a marché et fait de l'auto-stop pour le trajet de 265 miles jusqu'à son domicile dans l'État indien central du Madhya Pradesh.

En cours de route, ils ont été forcés de s'accroupir avec des centaines d'autres pendant des heures, alors que la police déplaçait un long flux de migrants aux points de contrôle. Aucune distanciation sociale ne s'est produite.

Lorsque M. Singh et sa famille sont finalement arrivés dans leur village de Damoh, les indignités ont continué. De vieux amis les ont évités, leur disant qu'ils devraient s'abriter dans les terres agricoles voisines plutôt que dans le village.

« Lorsque les villageois passent chez moi, ils crient: » Vous êtes porteur de maladie ! «  », A déclaré M. Singh, 36 ans. «Plus tôt, ils nous respectaient pour avoir travaillé dans la ville. Maintenant, c'est devenu une malédiction pour nous. »

Dans l'État de l'Uttar Pradesh, dans le nord de l'Inde, les migrants de retour ont été forcés de s'agenouiller tandis que les autorités utilisaient des tuyaux pour les asperger de désinfectant corrosif. Plus d'une douzaine sont morts dans le chaos du verrouillage.

Aux Philippines, où plus de 10% de la population travaille à l'étranger, la plupart des migrants de retour n'ont pas été dépistés pour le coronavirus, même s'ils venaient d'endroits où des épidémies virales étaient connues.

Près de 4 500 employés de navires de croisière sont rentrés aux Philippines, certains à partir de navires qui grouillaient de virus. Mais à moins qu'ils ne présentent des symptômes, ces marins n'ont jamais été testés, a déclaré Joanna Concepcion, présidente de Migrante International, qui œuvre pour protéger les droits des travailleurs étrangers.

«Beaucoup ont peur d'être porteurs alors qu'ils rentrent chez eux dans leur famille», a déclaré Mme Concepcion.

Selon le ministère des Affaires étrangères, au moins 525 travailleurs philippins ont contracté la maladie à l'étranger. Une cinquantaine sont décédées.

Les conditions surpeuplées dans lesquelles les migrants vivent et travaillent servent de lieux de reproduction pour la contagion.

À Singapour, les chantiers de construction et les dortoirs pour les travailleurs étrangers sont devenus des points chauds du coronavirus, avec plus de 400 personnes infectées. Le plus grand groupe de cas se trouve dans l'un de ces dortoirs, ce qui fait craindre que Singapour, bien qu'applaudie très tôt pour sa stratégie de lutte contre les virus, ait vu la maladie se propager dans certaines de ses communautés les plus pauvres.

Le gouvernement a réagi en mettant en quarantaine les migrants dans quatre dortoirs pouvant contenir environ 50 000 personnes. Les conditions sont désastreuses, avec une douzaine de personnes dans une pièce, partageant des toilettes souvent sales.

Contrairement à de nombreux autres pays, Singapour, une cité-État insulaire, ne dépend pas de travailleurs sans papiers. Ses quelque 1 million de travailleurs migrants à bas salaires, dans un pays de 5,5 millions d'habitants, sont légaux et bénéficient théoriquement des mêmes droits fondamentaux au travail que les citoyens singapouriens. Ceux qui sont mis en quarantaine dans les dortoirs reçoivent des repas, mais on ne sait pas qui les paiera éventuellement.

Néanmoins, isoler autant de personnes dans des quartiers aussi exigus pourrait faciliter la transmission rapide des maladies, comme cela s'est produit sur les bateaux de croisière, ont averti des groupes de défense des droits.

«Mettre les gens en quarantaine en masse, emballés comme des sardines dans ces dortoirs, c'est potentiellement sacrifier ces travailleurs étrangers pour ceux qui sont à l'extérieur de la barrière», a déclaré Alex Au, vice-président de Transient Workers Count Too, un groupe de défense des droits des travailleurs. « Est-ce quelque chose que nous voulons faire en tant que société? »

La longue dépendance de Singapour à l'égard d'une vaste sous-classe de main-d'œuvre bon marché en provenance d'Inde, de Chine, du Bangladesh et du Myanmar a découragé certains Singapouriens.

Tommy Koh, un ancien diplomate de haut rang, a publié sur son compte Facebook les conditions «honteuses» que subissent les travailleurs migrants.

«La façon dont Singapour traite ses travailleurs étrangers n'est pas le premier monde mais le tiers monde», a-t-il écrit.

M. Au a déclaré que le coronavirus allait presque certainement galvaniser les efforts de Singapour pour utiliser l’automatisation pour remplacer certains emplois à faible revenu. La cité-État expérimente, par exemple, les transports publics sans conducteur.

Mais la plupart des pays n'ont pas les ressources d'un endroit comme Singapour, qui est parmi les plus riches du monde. Sans possibilités adéquates à la maison, les migrants iront toujours là où se trouvent les emplois, même au risque de maladie.

Rakesh Kumar, un travailleur de la construction à New Delhi, a déclaré qu'en partant pour sa maison dans l'Uttar Pradesh, son prochain repas était avant tout dans son esprit, pas un virus invisible qui aurait pu être transporté par un autre migrant coincé avec lui le autobus.

« Nous vivons maintenant dans une situation où des centaines de milliers de personnes pourraient se coucher en ayant faim », a-t-il déclaré. «Les riches se sauveront toujours, mais la maladie frappe toujours les pauvres et les laisse dévastés.»

Le reportage a été fourni par Saw Nang de Mandalay, Myanmar; Sameer Yasir de New Delhi; Najim Rahim et Mujib Mashal de Kaboul, Afghanistan; et Jason Gutierrez de Manille.