Les sismomètres peuvent être construits pour détecter les tremblements de terre, mais leurs oreilles mécaniques en entendent tellement plus: des ouragans tonnant à des centaines de kilomètres et des météorites explosant dans le ciel de l'autre côté de la planète. Même le bourdonnement quotidien de l'humanité – les gens qui se déplacent dans les voitures, les trains et les avions – a un rythme cardiaque sismiquement détectable.

Mais le coronavirus a bouleversé nos vies. Dans l’espoir de limiter la propagation de la pandémie, les nations ont fermé leurs frontières, les villes ont été fermées et des milliards de personnes ont été invitées à rester chez elles. Aujourd'hui, dans les grandes et petites villes, le pouls de la civilisation est à peine détectable sur de nombreux sismogrammes.

Le coronavirus transforme le rugissement de la vie urbaine en murmure sur les sismographes du monde

« Cela a rendu l'ampleur des arrêts un peu plus réelle pour moi », a déclaré Celeste Labedz, un étudiant diplômé en géophysique au California Institute of Technology.

En personne, vous ne pouvez voir que le dévouement de votre quartier à rester à la maison. Avec les sismomètres, a déclaré Mme Labedz, vous pouvez voir la volonté collective de millions de citadins du monde de se recroqueviller. En conséquence, les tremblements naturels de la planète sont enregistrés avec une clarté remarquable.

Cette expérience sismologique a commencé avec Thomas Lecocq, sismologue à l'Observatoire Royal de Belgique à Bruxelles. Il voulait voir ce qui est arrivé au sifflement anthropique de sa ville après le début de son verrouillage à la mi-mars. Sa conclusion, qui avait décliné de façon abrupte, a été partagée sur Twitter et via des organes de presse, incitant les sismologues d'ailleurs à examiner le manque de secousses de leur propre ville. Beaucoup ont utilisé le codage sur mesure du Dr Lecocq pour éliminer le bruit humain dans leurs données sismiques.

Il est rapidement devenu évident que le rugissement de la vie urbaine s'était transformé en un murmure partout dans le monde, dans des endroits aussi éloignés que la Californie et la Croatie. « C'est fou », a déclaré le Dr Lecocq.

Londres ne bourdonne plus. Paula Koelemeijer, sismologue à Royal Holloway, Université de Londres, a déclaré que le sismomètre de sa maison de banlieue enregistrait une réduction de 20 à 25% du bruit hebdomadaire moyen, par rapport à la semaine précédant le début du verrouillage de la Grande-Bretagne. Un autre sismomètre plus près du centre-ville a enregistré une baisse de 30%. Dans les deux régions, le rythme cacophonique de la ruée matinale s'est presque évaporé.

Les niveaux de bruit sur certaines stations sismiques de Los Angeles sont tombés à moins de la moitié de ce qu'ils sont normalement, a déclaré Mme Labedz. Les jours de semaine ont parfois un signal sismique plus silencieux que les week-ends pré-pandémiques.

Claudio Satriano, sismologue à l'Institut de physique de la Terre de Paris, a détecté une baisse de 38% du bruit diurne moyen dans sa ville. L'oscillation des travailleurs navetteurs s'est estompée et la vie nocturne tonitruante les week-ends s'est effondrée.

Stephen Hernandez, sismologue à l'Institut de géophysique de Quito, Équateur, a déclaré qu'une station sismique dans la partie nord de la ville avait précédemment enregistré des baisses de bruit pendant les périodes de bouleversement, y compris lors de troubles sociaux périlleux en octobre 2019. Cette station est maintenant enregistrée une baisse stupéfiante de 60 pour cent du bruit, les pics pendant le verrouillage de la ville dépassant à peine les niveaux de bruit minimum observés en temps normal.

L'agitation des étudiants du monde entier a disparu. David Cornwell, géophysicien à l'Université d'Aberdeen en Écosse, a observé le sismomètre dans le bureau d'un collègue. Par rapport au pic de bruit pendant une journée normale, les niveaux de bruit sur le campus de l’université King’s College ont chuté de 60% depuis le retour de ses étudiants.

Le caricature des enfants a également été apaisé. Une station sismique dans une école népalaise que le Dr Lecocq a observée se répercute normalement avec le pandémonium d'enfants qui courent vers et depuis leur lieu d'apprentissage. Maintenant, at-il dit, « ces niveaux de bruit ont complètement disparu. »

Les empreintes culturelles caractéristiques de certaines villes sont notables par leur absence sur les sismogrammes. Par exemple, les vibrations générées à Barcelone par des foules énormes qui montent et descendent au Camp Nou – le stade abritant le F.C. L'équipe de football de Barcelone – a disparu. « Plus de » Messiquakes « pendant un certain temps », a déclaré Jordi Díaz, sismologue à l'Institut des sciences de la Terre Jaume Almera dans cette ville, se référant aux petits tembliers déclenchés par les fans célébrant les objectifs de la star du football Lionel Messi.

Les sismogrammes ont également montré comment certaines villes se sont calmées avant même que les verrouillages obligatoires ne prennent effet. L'ordre national de la Nouvelle-Zélande a été mis en place juste avant minuit le 25 mars, mais les gens ont été informés qu'un verrouillage était imminent deux jours à l'avance. Les sismographes d'Auckland, une ville de 1,6 million d'habitants, montrent une nette diminution du bruit avant le premier jour de l'entrée en vigueur du mandat, a déclaré Geoff Kilgour, volcanologue à GNS Science, un organisme de recherche géoscientifique.

Le 22 mars, un tremblement de terre de magnitude 5,4 a secoué la Croatie, la plus grave de la capitale de Zagreb depuis 140 ans. Les répliques ont secoué la ville depuis lors, et les gens ne pourraient généralement ressentir que les plus puissants. Mais des centaines de résidents signalent désormais des temblors généralement imperceptibles aux humains, a déclaré Rémy Bossu, secrétaire général du Centre sismologique euro-méditerranéen. Cette augmentation de la sensibilité sismique individuelle peut s’expliquer par le fait que les habitants de la ville sont enfermés à la maison.

Les scientifiques sont désormais également en mesure de mieux entendre la bande sonore tectonique naturelle de la planète. Avec le volume d'humanité réduit, « nous pouvons détecter des tremblements de terre plus petits, tout comme la façon dont il est plus facile d'entendre un téléphone sonner dans une bibliothèque que lors d'un concert de rock », a déclaré Mme Labedz.

M. Hernandez a également pu entendre plus de grondements du volcan actif que Quito chevauche, ce qui est attribué à la réduction du bruit de la ville. Et sur le sismomètre domestique du Dr Koelemeijer, des tremblements de terre de magnitude moyenne émanant de continents lointains, qui ne sont plus enterrés par le grondement du trafic aux heures de pointe, apparaissent maintenant dans la journée.

Une détection plus propre et plus fréquente de l’activité sismique de la Terre offre aux sismologues un regard moins filtré sur l’intérieur de la planète. Bien que de nombreux sismomètres soient délibérément situés loin des villes, de nombreuses zones urbaines – en particulier celles des régions sismiquement hyperactives de la planète – sont parsemées de sismomètres. En cette période de repos humain, le grincement de certains défauts potentiellement dangereux peut être mieux détecté que jamais.

Outre les avantages académiques, de nombreux scientifiques sont encouragés de voir que les signatures sismiques des blocages sont visibles dans des dizaines de villes peuplées à travers le monde. Dans beaucoup d'entre eux, les niveaux de bruit ne montrent aucun signe d'augmentation et, à certains endroits, comme à Londres, ils ont baissé avec le temps. Cela « indique que de plus en plus de gens prennent cela au sérieux et font ainsi de leur mieux pour aplatir la courbe », a déclaré le Dr Koelemeijer.

Mais les pas sont beaucoup plus silencieux que la circulation, donc les sismomètres ne trahiront pas nécessairement les personnes qui échappent aux mesures de verrouillage. « Chaque fois que je regarde sur le balcon ces jours-ci, je vois encore trop de gens se promener », a déclaré le Dr Satriano.

Ne soyez pas tenté par les jours plus ensoleillés à venir. « Restez à la maison, restez en sécurité », a-t-il ajouté.