De la Maison Blanche au palais de justice du comté, la pandémie de coronavirus a considérablement bouleversé les élections de 2020.

De nombreux dirigeants démocrates doutent maintenant que leur convention de parti national aura lieu comme prévu en juillet, tandis que la détermination du président Trump à tenir la convention républicaine pourrait entrer en collision avec les réalités de la vie et de la mort.

Comment le coronavirus a transformé les élections aux États-Unis

M. Trump et l'ancien vice-président Joseph R. Biden Jr. hésitent à organiser des événements publics trop tôt et pourraient ne pas s'engager dans une campagne à part entière avant l'été.

Et des centaines de candidats au Congrès, à l'échelle de l'État et locaux, qui sont toujours occultés pendant les années présidentielles, se tournent vers le rôle du bon Samaritain – aidant à l'épicerie et embauchant des personnes nouvellement sans emploi afin de rester visibles sans être insensibles à la crise.

Le virus a fondamentalement transformé la vie politique en Amérique, affectant la façon dont les candidats communiquent avec les électeurs, collectent des fonds auprès des donateurs et affrontent leurs adversaires. Il s'agit pour l'instant de la première campagne virtuelle du pays, car le risque de maladie sépare physiquement les candidats des personnes qu'ils cherchent à représenter et pousse les candidats de bureau de M. Biden à faire appel aux électeurs et contributeurs confinés à travers des vidéos Web dégoûtantes.

Même lorsque des élections plus traditionnelles reprendront, la nature de cette race sera profondément différente.

L'épidémie, qui a déjà fait plus de 2 000 morts aux États-Unis et bien plus de trois millions d’emplois, a propulsé la menace pour la santé publique et le ralentissement économique au premier plan des courses de haut en bas cette année.

Les titulaires à tous les niveaux, à commencer par M. Trump, seront jugés sur la façon dont ils se sont préparés et ont dirigé le pays à travers une crise qui a bouleversé la vie de presque tous les électeurs.

« C'est la question qui va dominer l'élection: comment avez-vous performé dans la grande crise? » a déclaré le représentant Tom Cole, républicain de l'Oklahoma, qui a annulé des collectes de fonds et a plutôt prévu des événements de télé-mairie avec des invités comme le prévôt du Centre des sciences de la santé de l'Université d'Oklahoma.

La durée de la saison électorale elle-même devrait diminuer considérablement. La campagne présidentielle, qui domine généralement la couverture des nouvelles pendant une grande partie de l'année, pourrait ressembler davantage à l'un des sprints des élections générales de six semaines en Grande-Bretagne. Si les deux principaux candidats américains retournent au moignon avant l'automne, ils seront très probablement évincés par la sombre description de la pire pandémie du pays depuis plus d'un siècle.

Les disparités régionales dans la façon dont le virus se propage pourraient signifier que les employés de bureau pourraient être en mesure de faire campagne dans les régions du pays qui sont moins durement touchées. Et si les mesures de distanciation sociale en place atténuent l'épidémie, les prétendants pourraient retourner au circuit des défilés et des banquets plus tôt que certains ne le prévoient.

Mais jusqu'à ce que la propagation du virus ralentisse, il y a peu d'intérêt pour la course présidentielle et encore moins pour les races étatiques et locales.

Le représentant Sean Casten, démocrate de l’Illinois, a abattu la liste des banques téléphoniques de sa campagne auprès des électeurs âgés de 60 ans ou plus. Plutôt que de leur poser des questions de politique ou de claironner ses réalisations, les bénévoles de M. Casten demandent s’ils ont besoin de «renseignements sur la santé et la sécurité» et fournissent une liste des heures réservées aux aînés dans les supermarchés locaux.

« Personne ne veut parler de mes réflexions sur la tarification du carbone », a déclaré M. Casten, qui était un dirigeant des énergies renouvelables avant son élection au Congrès en 2018.

À l'heure actuelle, il n'y a effectivement aucune campagne de quelque importance que ce soit pour les électeurs qui sont préoccupés par la sécurité et le bien-être de leur famille.

« Chaque problème dans mon district est impacté par cela », a déclaré la représentante Elise Stefanik, une républicaine qui représente une grande partie du vaste North Country de New York. «Ce sera un problème économique, ce sera un problème plus grave, ce sera un problème frontalier.»

Le long parcours de l'histoire américaine est rempli d'élections présidentielles qui ont eu lieu en temps de guerre et de bouleversements, mais il n'y a guère de précédent moderne pour une campagne se déroulant dans un contexte de peur nationale si répandue.

La comparaison la plus proche pourrait être celle de la course à la mairie de New York en 2001, lorsque les attaques terroristes du 11 septembre ont plané sur les élections générales de la ville. Dans la politique présidentielle, la guerre du Vietnam, les assassinats et les luttes pour les droits civiques ont façonné la campagne de 1968 et ont semblé révéler un pays se désagrégeant.

Mais certains historiens pensent que la comparaison la plus proche de cette année, la dernière fois que la nation entière a été consommée par un seul problème, pourrait être 1944, lorsque la menace de l'Allemagne nazie et du Japon impérial a pleinement mobilisé les citoyens américains derrière l'effort de guerre.

« C'était la dernière fois qu'il y avait ce genre de perturbation dans notre vie quotidienne et de changement dans les rituels », a déclaré Doris Kearns Goodwin, l'érudit présidentielle, notant que des millions de personnes étaient déployées dans les armes et que ceux qui restaient chez eux vivaient avec des biens rationnés. «Mais au moins les gens pourraient alors aller travailler, faire partie des efforts pour gagner la guerre.»

Sentant l'opportunité, M. Trump a cherché à se présenter comme un leader en temps de guerre dans les briefings télévisés quotidiens. Cela lui a donné une bosse dans les sondages, avec ses notes d'approbation grimper jusqu'à 50% alors que les indépendants et certains démocrates se rallient derrière lui, tandis que M. Biden, le candidat démocrate probable, est largement noyé par le président et même le gouverneur Andrew M. Cuomo de New York.

« C'est un moment décisif », a déclaré Henry Barbour, membre du Comité national républicain du Mississippi, ajoutant de M. Trump: « Plus il rassure les Américains, leur donne les faits et fournit des résultats, plus ce sera difficile pour Joe Biden. »

Une course qui dépend entièrement de la réponse aux crises sanitaires et économiques actuelles pourrait également rendre d'autres marqueurs de campagne traditionnels moins importants – s'ils se produisent.

Bien que M. Trump insiste fortement pour que sa convention se poursuive à Charlotte, en Caroline du Nord, fin août, il reste à voir si le gouverneur démocrate, Roy Cooper, autoriserait un tel rassemblement dans la ville la plus peuplée de son État.

Les responsables démocrates sont encore plus sceptiques quant à leur convention.

Des centaines de conventions locales et étatiques ont déjà été annulées ou sont devenues des événements postaux, téléphoniques ou en ligne. Certains démocrates discutent de la tenue de la convention nationale en ligne ou par courrier, avec des agents et des collecteurs de fonds discutant d'un événement télévisé d'une nuit qui pourrait reproduire une remise de prix parsemée d'étoiles.

«Le D.N.C. va devoir commencer à considérer que cette convention devra se tenir autrement », a déclaré Ken Martin, président démocrate du Minnesota, qui est également président d'une organisation de dirigeants démocrates d'État.

Pour l'instant, les démocrates utilisent un barrage de publicités pour essayer de rappeler aux électeurs le rejet initial de M. Trump de la gravité du virus, mais il a été difficile de détourner largement l'attention de la menace du moment.

Certains au sein du parti, cependant, pensent que le président sera finalement tenu pour responsable de sa lenteur de réaction, des dommages en cours à l'économie et souffrira du nouvel éclairage que la crise jettera sur les problèmes intérieurs à l'automne.

« Le procès de l'administration pour abroger l'A.C.A. prend un sens très différent », a déclaré Guy Cecil, qui dirige un super PAC démocratique, faisant référence à l'effort juridique visant à abattre Obamacare dans son intégralité.

Mais la plus grande question pour M. Trump pourrait être de savoir s'il peut soutenir l'apparence d'un chef de guerre capable de convoquer des Américains à sacrifier.

Le président a déjà fait preuve d'impatience et de pique qui pourraient nuire à ses chances de réélection, s'en prenant aux gouverneurs, refusant d'assumer toute responsabilité dans la crise des coronavirus et suggérant que les Américains peuvent reprendre vie comme d'habitude d'une manière qui, selon les experts, pourrait exacerber la propagation. du virus.

Sa campagne examine déjà la possibilité d'un événement de type rallye dans l'un des États les moins touchés fin avril, bien qu'un conseiller ait déclaré que ces discussions étaient préliminaires.

Alors qu'ils auraient préféré utiliser les mois avant que M. Biden ne revendique officiellement la nomination pour définir l'ancien vice-président à leur avantage, les républicains pensent généralement que cette crise n'a guère fait diminuer les perspectives de M. Trump.

Sa campagne continue de recueillir des fonds en ligne à un rythme soutenu, mais les responsables républicains ont reconnu en privé qu'il avait été plus difficile de collecter des fonds sans événements mettant en vedette le président.

La collecte de fonds a été encore plus difficile pour les autres candidats sur le bulletin de vote, qui comptent souvent davantage sur des événements en personne à gros prix plutôt que sur des sollicitations par Internet.

Corry Bliss, un stratège républicain, a déclaré qu'il s'attend à ce que les totaux de collecte de fonds pour les candidats fédéraux des trois premiers mois de l'année soient en baisse d'environ 20% par rapport à ce qu'ils auraient été sans la pandémie.

Dans le Missouri, Nicole Galloway, la vérificatrice d'État et démocrate, se présente pour le poste de gouverneur. Jeudi soir, elle a organisé un «cocktail virtuel» par téléconférence avec quelques dizaines de supporters invités.

Avec des photos encadrées de ses trois enfants sur ses épaules, Mme Galloway a déclaré à environ 60 partisans que le gouverneur républicain du Missouri avait suivi son exemple pour répondre à la pandémie, répondu aux questions sur le financement de l'éducation et professé la tristesse de ne pas pouvoir voyager dans l'État en la personne.

Dans les petits cadres au sommet de l'écran, on pouvait voir des supporters verser et mélanger des boissons. Un donateur du Missouri avait distribué une recette de boisson appelée «The Democrat», inspirée par le penchant du fils natif Harry Truman pour le bourbon.

Mme Galloway n'est guère la seule candidate à être créative.

En Géorgie, Lynne Homrich, une républicaine candidate à la Chambre, a annoncé que sa campagne embaucherait 20 personnes qui avaient été licenciées d'entreprises locales, augmentant ainsi le nombre d’employés de campagne rémunérés de cinq avant sa primaire du 19 mai.

Mme Homrich, une ancienne dirigeante de Home Depot, a commencé à trier des dizaines de courriels de personnes cherchant du travail pour le personnel de la campagne – ce qui, à l’époque du virus, signifie appeler ou écrire à des gens de chez soi.

Hiral Tipirneni, une ancienne médecin urgentiste qui se présente au Congrès en Arizona, a déclaré qu'elle passait autant de temps à expliquer les détails de la pandémie – dans les appels téléphoniques, les conversations vidéo et pendant les sessions Facebook Live – qu'elle demandait aux gens de voter pour elle en Novembre.

«Ils ont des questions médicales», a déclaré Mme Tipirneni. «C'est une période effrayante et quoi que je puisse faire pour atténuer certaines de ces peurs, c'est une responsabilité morale.»