Pendant un certain temps, cette pandémie concentrera presque toute notre attention. C'est une tragédie qui se jouera différemment dans différentes parties du monde; le monde pauvre souffrira plus que le riche. Nous le verrons comme un tournant potentiel, un présage, un signe que nous aurions dû nous soucier davantage et mieux nous préparer. Cependant, le progrès humain ralentissait avant le début de cette pandémie, et notre monde continuera de ralentir pendant un certain temps à venir – longtemps après la fin de la pandémie. Je veux dire ralentir dans presque tous les domaines qui comptent. Le ralentissement étant lui-même lent, nous l'avions à peine remarqué. En fait, beaucoup de gens pensaient que nous accélérions encore.

Pour les générations plus âgées, tout avait changé si vite, mais en fait, ce rythme rapide a pris fin il y a des années. Il n'y a pas de normal pour nous de revenir; la normalité de la croissance économique est une illusion.

Il y a un siècle, le rythme du changement était plus rapide qu'il ne l'avait jamais été et redeviendrait plus rapide. Pendant la pandémie mondiale de grippe espagnole de 1918-19, les émissions de carbone ont chuté de 14%. La production et la consommation industrielles ont considérablement ralenti. Mais alors, un an plus tard, lorsque la plupart des malades se sont rétablis, la production et la pollution ont augmenté de 16% entre 1920 et 1920. À l'époque, nous étions sur la bonne voie. Nous assistions à une croissance démographique toujours plus rapide dans le monde; à l'époque, une pandémie ne pouvait pas nous ralentir longtemps.

En 1918, la grippe a eu un effet beaucoup plus important sur les tendances mondiales de l'industrie, de la production et de la consommation que la première guerre mondiale – qui était une guerre presque entièrement confinée à l'Europe. Il y a un siècle, la pandémie mondiale de grippe a tué des dizaines de millions de personnes, personne ne sait avec certitude combien. Pourtant, aujourd'hui, lorsque nous regardons en arrière les tendances démographiques et économiques, cette dernière grande pandémie apparaît comme une petite anomalie avec peu de conséquences à long terme.

Au cours des deux derniers siècles, le nombre de personnes vivantes dans le monde a doublé, doublé et doublé à nouveau; de 1 milliard peu avant 1820 à 2 milliards en 1926 et 4 en 1974; il sera de 8 milliards en 2023. Mais surtout, la hausse ralentit. Au moment où j'écris, notre nombre augmente de 80 millions de personnes par an. L'année prochaine, ce sera 79 millions, l'année d'après 78 millions. Nous sommes toujours en croissance en tant qu'espèce, mais cette croissance ralentit depuis plus d'un demi-siècle déjà.

Nous ne savons pas encore quel effet la pandémie actuelle aura sur la démographie mondiale. Mais il est en fait légèrement plus susceptible d'augmenter les populations futures que de les diminuer. Si les actions des gouvernements, ou du moins de la plupart des gouvernements, rendent les gens plus précaires, économiquement et socialement, alors les jeunes peuvent dans un avenir proche avoir plus d'enfants qu'ils n'en auraient eu; et la pandémie augmentera, contre-intuitivement, très légèrement la population future totale.

La chute spectaculaire des concentrations de dioxyde d'azote sur la Chine entre le 1er janvier et le 25 février est liée à la quarantaine des coronavirus, au Nouvel An chinois et à un ralentissement économique global. Photographie: Nasa / EPA

Questions de sécurité. En temps normal, ce point doit être travaillé parce que de nombreux lecteurs de journaux dans les pays riches ne se rendent pas compte de la précarité du filet de sécurité pour la plupart des gens dans le monde. Mais aujourd'hui, ils se sentent comme la plupart des gens dans les pays pauvres se sentent la plupart du temps. Cette insécurité a joué un rôle dans la grande accélération de la population humaine qui a commencé il y a plus de deux siècles. Il vaut la peine de regarder en arrière avant de regarder vers l'avenir.

En 1859, Charles Darwin a écrit sur «les nombreux cas enregistrés d'augmentation étonnamment rapide de divers animaux dans un état de nature, lorsque les circonstances leur ont été favorables pendant les deux ou trois saisons suivantes». Darwin a utilisé des exemples allant de minuscules plants à des éléphants géants; il a discuté des cas très rares dans la nature où une croissance exponentielle de la population s'est produite dans une espèce. Darwin n'avait aucun moyen de le savoir, mais il écrivait juste au moment où sa propre espèce allait connaître ses saisons favorables.

Le mot «ralentissement» a été utilisé pour la première fois dans les années 1890, son sens étant d'aller de l'avant plus lentement. Nos systèmes de croyances actuels – économiques, politiques et sociologiques – sont tous construits sur des hypothèses de changement technologique futur rapide et de croissance perpétuelle. Pourtant, même depuis les années 1930, le changement technologique a ralenti; le taux de croissance économique a ralenti chaque décennie après les années 50; la croissance démographique a également ralenti depuis avant les années 1970; et depuis au moins les années 1990, nous avons recommencé à nous comporter davantage comme nos parents. Dans les années 2010, nous (du moins dans le monde riche) ne voyions plus chaque génération mieux lotie que la précédente.

Le ralentissement général que nous traversons est avantageux. Reconnaître cela nous oblige à changer notre vision fondamentale du changement, de l'innovation et de la découverte en tant qu'avantages non alliés. Nous devons cesser d'attendre des révolutions technologiques incessantes. Nous devons nous soucier des erreurs que nous commettrons si nous continuons en supposant que le ralentissement est peu probable et que de nouveaux grands changements se profilent à grands pas.

Le moment est venu de bien réfléchir à ce qui se passera si les choses restent à peu près les mêmes qu'aujourd'hui, alors que le rythme du changement ralentit tout simplement.

Une ère se termine – et c'était évident des années avant l'arrivée de la pandémie. La grande accélération qui s'est produite au cours des dernières générations a créé la culture dans laquelle nous vivons encore. Cela a créé notre attente actuelle pour un type particulier de progrès. Par «nous», je veux dire la grande majorité des personnes âgées vivant maintenant sur Terre, celles qui ont pour la plupart vu leur santé, leur logement et leur lieu de travail s'améliorer, celles qui avaient vu la pauvreté absolue et la pauvreté relative reculer, mais qui ont maintenant un sens que la génération de leurs enfants ne sera pas mieux lotie qu'eux-mêmes, ceux qui ressentent un sentiment de déception en raison du ralentissement.

L'alternative au ralentissement est inimaginablement mauvaise. Si nous ne ralentissons pas, il n'y a pas d'échappatoire à une catastrophe bien pire qu'une pandémie. Nous ruinerions la planète sur laquelle nous vivons. Le ralentissement signifie que nous ne devons pas craindre le scénario cauchemardesque de la famine mondiale décrit à la fin du livre de Paul et Anne Ehrlich de 1968, The Population Bomb, dans lequel ils ont conclu de l'Inde que son peuple devrait être autorisé à mourir de faim: «Sous le système de triage [suggested by them] elle [India] ne devrait plus recevoir de nourriture. Ce genre de conclusion brutale a sévi récemment. Les images d'accélération incontrôlée sont devenues courantes. C'était il y a un demi-siècle, au plus fort de l'accélération de la population humaine.

Un enfant en 1946 pendant la famine chinoise a duré de 1958 à 1961. Photographie: George Silk / Images de temps et de vie / Getty Image

Même si ce n'est peut-être pas le moment de le signaler, la fréquence et la gravité des catastrophes diminuent. La grande famine chinoise de 1958-1961 a eu des effets pires que toutes les terribles famines indiennes antérieures ou la famine de l'Afrique de l'Est des années 1980. Mais la pandémie de grippe de 40 ans avant cette famine avait été encore pire en termes de millions de morts.

Aujourd'hui, presque tout augmente à un rythme plus lent. Avant la pandémie de 2020, les quatre grandes exceptions étaient: les diplômés universitaires inscrits dans le monde, la consommation de biens, la pollution par le carbone et les vols aériens. Ils ont tous soudainement ralenti en raison de la pandémie. Avant janvier de cette année, ils semblaient tous augmenter de façon exponentielle et incontrôlable. Aujourd'hui, il est même possible que la température mondiale n'augmente pas en 2020 comme elle a augmenté en 2019, en réaction à une réduction de la pollution.

En dehors de brèves périodes de guerre et de pandémie, les taux mondiaux de croissance démographique ont dépassé 1% chaque année depuis 1901. Cependant, selon les dernières estimations des Nations Unies publiées en juin 2019, ils tomberont désormais très certainement en dessous de ce niveau d'ici 2023, puis rapidement tomber en dessous de 0,9% de croissance annuelle autour de l'année 2027. Tout ralentissait déjà, tout ralentira encore à la fin de la crise actuelle. Mais le claquement des freins dans le train sur lequel nous voyagions pourrait, à tout le moins, nous réveiller de notre stupeur.

• Danny Dorling est l'auteur de Slowdown: The End of the Great Acceleration – and Why It’s Good for the Planet, the Economy, and Our Lives, publié le 14 avril (14,99 £, Yale).