L'hiver dernier, lorsque le Dr James Musser a lu sur le nouveau coronavirus circulant en Chine, il a dit à son groupe de se préparer.

Musser, l'un des meilleurs experts en maladies infectieuses à l'hôpital méthodiste de Houston, voulait un test qu'il pourrait déployer rapidement, car il était sûr que le virus arriverait au Texas. "Houston, comme Dallas, a des liens avec pratiquement partout dans le monde", a-t-il déclaré.

Comment le coronavirus est arrivé au Texas

Houston Methodist a mis en place un test pour le nouveau coronavirus en février et l'a déployé début mars, lorsque l'hôpital a vu ses premiers cas suspects de COVID-19. Alors que Musser avait fait le test pour les patients, il l'a également utilisé pour jeter les bases d'un avantage supplémentaire: reconstruire comment le virus est arrivé au Texas.

Alors que de plus en plus de patients étaient testés positifs, Musser et son équipe ont comparé leurs échantillons de virus avec des souches du monde entier. Ce qui a émergé l'a surpris. Contrairement à la côte ouest, qui a reçu bon nombre de ses premiers cas de Chine, et à New York, qui a reçu bon nombre de ses premiers cas d'Europe, les échantillons de Houston du virus provenaient de divers pays.

"La seule interprétation raisonnable est qu'il y a eu plusieurs introductions indépendantes de souches à Houston à partir de plusieurs zones géographiques", a déclaré Musser à propos de ses recherches, qu'il a publiées en ligne en mai. "Certaines des souches correspondaient à des souches d'Extrême-Orient, certaines correspondaient à des souches d'Europe, d'autres correspondaient à des souches d'Amérique du Sud."

Le Dr James Musser de Houston Methodist dirige une équipe qui a reconstitué comment le virus est arrivé au Texas (avec l'aimable autorisation de Houston Methodist Hospital)Bien que Musser n'ait pas étudié le COVID-19 dans le nord du Texas, il a déclaré que le virus suivait probablement un schéma similaire ici. Les deux zones urbaines sont des centres de voyage majeurs qui desservent des populations importantes et diversifiées.

Au cours des six mois qui ont suivi la détection du premier cas de COVID-19 au Texas le 4 mars, les scientifiques se sont efforcés de comprendre comment et quand le virus est arrivé ici pour la première fois et comment il s'est propagé dans nos communautés. Tracer sa trajectoire initiale aidera les décideurs à se préparer à de futures pandémies en montrant à quel point les interventions telles que les restrictions de voyage et la distance sociale ont fonctionné.

La recherche montre que le coronavirus est probablement arrivé au Texas bien plus tôt que son premier cas documenté près de Houston et s'est propagé rapidement et silencieusement. Sa prolifération a été facilitée par des tests limités et la capacité des personnes ne présentant aucun symptôme à transmettre le virus.

Spencer Fox, qui fait partie d'une équipe de scientifiques qui étudient le virus à l'Université du Texas à Austin, a déclaré que la transmission de personne à personne au Texas avait probablement commencé du début à la mi-février, en fonction du moment choisi pour la première hospitalisations et décès.

Une arrivée en janvier ?

Le 27 janvier, Leonard Seiple, résident de Lewisville, a développé une fièvre et des courbatures intenses. Un instant, il tremblait et le lendemain il brûlait. Il se sentit nauséeux. La nuit, ses poumons brûlaient alors qu'il toussait et luttait pour respirer.

Seiple, 57 ans, est allé voir son médecin. Elle lui a dit qu'il avait probablement la grippe, bien qu'elle ne l'ait pas testé. Dix jours se sont écoulés avant que Seiple, qui s'était fait vacciner contre la grippe, ne commence à s'améliorer.

Les symptômes de la grippe de Leonard Seiple en janvier ont peut-être été un cas précoce de COVID-19 (Smiley N.Pool Seiple a dit à son médecin qu'il était sûr qu'il avait eu le COVID-19, elle lui a donc recommandé de passer un test d'anticorps contre le coronavirus. Il a passé le test et il est revenu positif - un signe qu'il avait contracté le COVID-19 et s'en est remis.

Seiple n'avait pas quitté le Texas. Donc, si sa maladie de janvier avait été le COVID-19, et non la grippe, aurait-il pu être un cas précoce ? Le premier cas du comté de Dallas a été diagnostiqué le 10 mars, mais les chercheurs qui ont étudié l'épidémie à Wuhan, en Chine et aux États-Unis, disent que c'est possible.

"Le Texas est l'un des 10 premiers États en termes de nombre de cas importés de l'étranger", a déclaré Alessandro Vespignani, un expert de la Northeastern University sur les habitudes de voyage et la transmission du virus. Il pense que des cas auraient pu commencer à arriver au Texas dès janvier, semant la transmission locale de personne à personne.

Vespignani a utilisé une base de données mondiale sur le transport aérien et des informations sur la contagiosité du SRAS-CoV-2, entre autres mesures, pour modéliser la propagation du virus dans le monde. Ses estimations suggèrent que la maladie était répandue dans les principaux centres de voyage de New York et de San Francisco, probablement à la mi-février. De plus petites flambées étaient en cours dans des villes comme Seattle, Chicago, Boston et Dallas à ce moment-là également, selon les recherches de Vespignani.

D'autres études confirment ses estimations. Les scientifiques de UT-Austin ont rapporté dans une étude d'avril publiée en ligne que la propagation de la communauté à Dallas était probablement bien engagée au moment où le comté a identifié son premier cas de COVID-19 début mars et aurait pu atteindre des personnes comme Seiple fin janvier.

D'où vient le virus ?Effets d'ondulation

Des cas ont également atteint le Texas à la suite d'une conférence internationale à Boston tenue les 26 et 27 février, selon des chercheurs du Massachusetts General Hospital et du Massachusetts Institute of Technology.

En étudiant la composition génétique d'échantillons de virus provenant de patients de Boston, les chercheurs ont découvert qu'une souche du virus qui avait infecté une seule personne lors de la conférence s'était ensuite largement répandue dans la ville. Plus tard, ils ont découvert que la même souche a fait son chemin au Texas et dans d'autres États et pays. Depuis lors, la souche d'origine a engendré des dizaines de milliers de cas supplémentaires.

"Le message à retenir est que les effets d'entraînement d'un seul événement peuvent être énormes", a déclaré le Dr Jacob Lemieux, auteur principal de l'étude et expert en maladies infectieuses à l'HGM. "Une décision individuelle de participer ou non à une fête sans masque n’affecte pas seulement cette personne. Cela affecte toute la société. "

Le Dr Wendy Chung, l'épidémiologiste en chef du comté de Dallas, a déclaré qu'à sa connaissance, aucune analyse génétique n'avait été effectuée sur les souches locales du virus.

Les médecins légistes participent également à la recherche en examinant les tissus régulièrement conservés lors des autopsies.

Le Dr Pramod Gumpeni, pathologiste au bureau du médecin légiste du comté de Harris, a déclaré que son équipe examinait les autopsies de janvier et février de personnes décédées à la maison avec des symptômes pseudo-grippaux. Ensuite, dit-il, il souhaite faire analyser le tissu pour voir s'il contient le virus COVID-19.

Le médecin légiste du comté de Dallas, le Dr Jeffrey Barnard, a déclaré que son bureau conserve également des échantillons de tissus qui pourraient être analysés pour les premiers cas.

Reconstruire la propagation du virus aux États-Unis pourrait aider les États à se préparer à de futures pandémies, a déclaré Gumpeni.

"Ce ne sera pas la dernière pandémie que nous voyons", a-t-il déclaré. "Il est important en tant que responsables de la santé publique, en tant que médecins ou scientifiques, que nous disposions de garanties appropriées."