Des millions de fonds privés à but non lucratif sont allés à 474 bureaux locaux de greffiers du Michigan pour organiser les élections en 2020.

Le coronavirus a créé une tempête parfaite qui a fait pleuvoir de l'argent privé sur l'administration électorale du Michigan

Cela a soulevé des questions éthiques pour certains observateurs, souvent républicains, qui estiment que l'argent difficile à suivre, accordé par une organisation à but non lucratif financée avec 400 millions de dollars par le PDG de Facebook Mark Zuckerberg et sa femme Priscilla Chan, entache le processus démocrate.

Les greffiers eux-mêmes ont principalement loué les fonds nécessaires au cours d'une année avec un vote et un taux de participation record des absents, des circonstances uniques présentées par la pandémie mondiale de coronavirus et un manque de fonds publics pour compenser les nouveaux coûts.

La plupart des administrateurs électoraux locaux n’ont pas mis en doute la source du flux d’argent privé; ils n’ont pas eu le temps ni la raison de le faire, a déclaré Ellen Bragg, la greffière de la ville de Romulus depuis 21 ans. Il y avait une pandémie nécessitant des précautions de sécurité sans précédent et une pression à l'échelle de l'État pour plus de vote des absents que le Michigan n'a jamais vu. Et les gouvernements locaux et étatiques n’offraient pas suffisamment de financement supplémentaire pour compenser les coûts.

"Ce n’est pas comme si c’était ma première élection présidentielle", a déclaré Bragg, "mais c’était la première de cette ampleur.

"Vous avez dû engager une aide supplémentaire. Vous aviez besoin des ressources non pas hier, mais aujourd'hui. C'était la tempête parfaite.

La plupart des fonds de subvention ont été consacrés au personnel supplémentaire nécessaire pour trier, vérifier et compter l'afflux de bulletins de vote qui a triplé pour certains bureaux électoraux en raison de l'assouplissement des restrictions de vote des absents et de la volonté de la secrétaire d'État Jocelyn Benson de promouvoir le vote à distance.

Certains ont utilisé leur argent pour des campagnes de vote, des urnes électorales, des caméras de surveillance, des équipements de sécurité et de protection individuelle, des affranchissements, des machines de tri et de comptage, des publicités pour informer les électeurs sur le vote des absents et dans un cas, une caravane qui a permis à la ville aux employés de se déplacer dans les quartiers et de remettre les bulletins de vote par correspondance en personne.

Mauvaise "optique"

L'argent privé, généralement réservé aux efforts de campagne et aux initiatives de vote à motivation politique, n'est jamais entré dans les élections du Michigan de cette façon, au rez-de-chaussée de la démocratie pour payer les mécanismes.

"Cela ne sent pas bon de l’extérieur", a déclaré Ken Kollman, professeur de sciences politiques à l’Université du Michigan, qui enseigne le processus électoral. "Je veux dire, les optiques ne sont pas bonnes. L'État devrait financer adéquatement l'administration électorale, point final. "

Kollman a déclaré qu'un manque de financement gouvernemental permettait à l'argent privé de se glisser dans un processus presque toujours financé par des fonds publics, mais il n'a "vu absolument aucune preuve" que les fonds de subvention ont été mal dépensés de manière partisane ou inappropriée.

Les fonds sont allés aux greffiers par l'intermédiaire d'un organisme à but non lucratif de Chicago, le Center for Tech and Civic Life, fondé par d'anciens employés du New Organizing Institute, un organisme à but non lucratif libéral réputé axé sur les efforts d'organisation numérique.

"Des fonds publics insuffisants et une pandémie mondiale ont conduit à des défis sans précédent pour les administrateurs électoraux dans tout le pays, et nous doublons notre engagement à faire en sorte que chaque juridiction qualifiée dispose des ressources dont elle a besoin pour permettre à chaque citoyen éligible de voter en toute sécurité et vote compté ", ont déclaré Chan et Zuckerberg dans un communiqué publié par le groupe le 13 octobre, après que le couple venait d'engager 100 millions de dollars supplémentaires dans cet effort.

Les fonctionnaires électoraux du Michigan ont reçu plus de 23 millions de dollars en subventions fédérales pour faire face aux nouveaux coûts électoraux. Le bureau du secrétaire d’État a déclaré que 12 millions de dollars avaient été répartis entre les commis aux élections locales, mais la plupart de ceux qui ont parlé avec MLive ont déclaré que peu de chose leur avait été versée.

Il reste environ 5 millions de dollars de la subvention fédérale et devrait être dépensé pour les activités électorales cette année. Sur la base des chiffres fournis par la porte-parole de Benson, Aneta Kiersnowski, les fonds de subventions fédérales ont été dépensés en 2020 comme suit:

  • 2 millions de dollars pour rembourser les administrations locales pour les frais de retour des bulletins de vote
  • 1,5 million de dollars pour que les juridictions locales achètent des enveloppes de vote conçues par USPS
  • 3 millions de dollars pour les juridictions locales afin d'acheter des boîtes de dépôt, des ouvre-lettres automatiques et d'autres équipements
  • 2,5 millions de dollars en fonds de contrepartie pour permettre aux juridictions locales d'acheter des machines supplémentaires de tabulation des votes (y compris des appareils à haute vitesse)
  • 2 millions de dollars pour l'équipement de protection individuelle des juridictions locales - masques, gants, écrans faciaux, lingettes désinfectantes et désinfectant pour les mains
  • 6,5 millions de dollars pour l'éducation des électeurs (y compris les envois postaux de demandes d'absence avec instructions et cartes postales de rappel)

Plusieurs greffiers ont déclaré que l'État avait proposé de prévoir une boîte de dépôt des bulletins de vote par bureau électoral, avait fourni du matériel de protection individuelle et du désinfectant pour les mains et remboursé une partie des frais d'envoi par correspondance et d'affranchissement. Mais dans la plupart des cas, l'aide a été éclipsée par l'argent Tech et Civic Life.

"Nous avons reçu 65 000 $ de l'État entre les élections d'août et de novembre", a déclaré le greffier de Lansing Swope, dont le bureau a reçu 488 000 $ du Center of Tech and Civic Life. "De plus, ils ont payé pour (un) bulletin de vote. Ils ont fourni des enveloppes et des fournitures d'EPI.

Swope a déclaré généralement que le montant du financement de l'État "est nul", à moins qu'il ne s'agisse d'une élection présidentielle primaire, que l'État couvre.

Le Bureau des élections, qui dépend du bureau du secrétaire d’État, a fait la promotion du programme de subventions Tech et vie civique dans des bulletins envoyés aux greffiers de l’État, mais n’a pas suivi les greffiers qui avaient demandé ou reçu l’argent privé.

Le bureau de Benson n’envisage pas de publier des directives à l’intention des greffiers locaux concernant l’acceptation des subventions privées à l’avenir, a déclaré un porte-parole, et le sujet n’a pas fait l’objet de discussions publiques entre les législateurs de Lansing.

Le bureau du secrétaire d’État dirigé par les démocrates a imputé le besoin d’argent privé à la législature à majorité républicaine.

"Les bureaux électoraux manquent souvent de ressources au niveau local, n'ont pas été soutenus par la législature de l'État et beaucoup souhaitaient un financement supplémentaire en 2020, alors qu'ils mettaient en œuvre de nouveaux droits de vote au milieu d'une pandémie mondiale", a déclaré le porte-parole Jake Rollow. "Le financement fédéral, bien que bénéfique, a été sporadique et également insuffisant.

"Les subventions ont été cruciales pour combler les lacunes en 2020, mais à l'avenir, les responsables locaux ont besoin d'une source de financement public adéquate et fiable pour organiser les élections."

Simon D. Schuster, directeur du Michigan Campaign Finance Network, une organisation à but non lucratif qui suit et étudie l'influence de l'argent privé sur les candidats, les problèmes et les politiques, a déclaré qu'il existe une certaine histoire de partenariats public-privé et de contributions de "grandes fondations". niveaux de gouvernement, y compris aux municipalités locales.

"Je pense que la raison pour laquelle vous entendez tant parler de cela (en ce moment) est que ce sont des fonds de fondations privées qui sont donnés par des individus très riches à quelque chose qui fait partie du fonctionnement interne de la démocratie", a déclaré Schuster. "Et malheureusement, l’année dernière, c’est un sujet particulièrement chargé.

"En général, l’intention de ces subventions de la fondation (...) est de renforcer l’organisation et la capacité (d’une) entité au mieux de ses capacités. Avec les fonds des fondations privées, les questions de suivi sont les suivantes: qu'est-ce que la fondation essaie d'accomplir ? Qu'est-ce qu'il essaie de façonner ? "

Néanmoins, Shuster a déclaré que ce dernier cycle électoral était truffé de "réflexions conspiratrices".

"Les gens qui sont particulièrement enclins à la conspiration cherchent à s'accrocher à tout ce qui pourrait même donner une apparence d'influence extérieure", a-t-il déclaré. "Cela dit, si vous donnez de l’argent à une juridiction locale pour acheter du matériel électoral. Vous ne vendez rien. Vous ne leur donnez pas votre équipement électoral. Je pense que ce serait un grand saut logique d’essayer même d’insinuer que le Center for Tech and Civic Life avait à l’esprit une quelconque influence électorale. "

Les factions républicaines ont accusé les grandes entreprises technologiques et en particulier Facebook de censurer leurs opinions en supprimant ou en plaçant des clauses de non-responsabilité sur des discours politiques non fondés ou faux publiés sur leurs plateformes.

Alors que le secrétaire d'État n'était pas lui-même un bénéficiaire ou un administrateur des fonds de subvention Tech and Civic Life, un juge de la Cour de circuit du comté d'Antrim, dans le cadre d'un procès, a ordonné à l'agence de fournir tout le personnel de communication aux grandes entreprises technologiques, y compris Facebook, Google., Apple et Amazon.

Le Secrétaire d’État a rejeté la demande initiale de MLive visant à obtenir une copie de toute communication soumise au tribunal. Une demande d'accès à ces documents en vertu de la loi sur la liberté de l'information a été déposée auprès de l'État.

Les greffiers des deux principaux partis ont accepté l'argent de la subvention privée.

"Il y a toujours un risque potentiel (en acceptant de l'argent privé) s'il y a des conditions", a déclaré Garland Doyle, qui occupe le poste de commis par intérim à Pontiac. "Mais avec cette subvention, il n'y avait aucune condition et elle était non partisane, ce qui est le but du bureau du greffier."

Sans le financement privé, Doyle a déclaré que son budget n'aurait pas couvert ses coûts électoraux de 2020. Après la hausse de 405 000 $ de la subvention Tech et vie civique reçue par Pontiac, la ville avait un surplus.

Poursuites judiciaires

Bien qu’il y ait eu peu de discussions publiques sur l’argent des élections privées, il fait l’objet de deux poursuites en cours dans le Michigan.

Les deux ont été lancés avant l'élection dans le but initial d'empêcher que l'argent de la subvention ne parvienne aux greffiers, mais les demandes d'intervention d'urgence du tribunal ont été rejetées.

Devant le tribunal de district américain du district ouest du Michigan, le Election Integrity Fund poursuit Lansing et Flint, deux villes qui ont été les premiers bénéficiaires des subventions.

En août, le Fonds pour l'intégrité électorale avait précédemment poursuivi la gouverneure Gretchen Whitmer pour allégations selon lesquelles les ordonnances d'urgence contre les coronavirus à l'époque violaient les protections constitutionnelles de la liberté d'expression à l'égard des mouvements politiques de base. Le procès a été rejeté après que la Cour suprême de l'État a annulé les ordonnances d'urgence initiales de Whitmer contre les coronavirus comme étant inconstitutionnelles.

Un deuxième procès des électeurs inscrits dans les comtés d'Oakland, de Livingston et de Macomb a été déposé le 2 octobre contre Benson devant la Cour des réclamations. Parmi les demandes, le procès appelle un juge d'État à interdire au Michigan "d'autoriser les juridictions électorales locales à accepter des fonds privés de CTCL ou de tout autre groupe d'intérêt spécial.

Le procès affirme que les municipalités ont violé la loi électorale de l'État en achetant des urnes pour les absents avec des subventions privées. Lorsque le juge président de la Cour des réclamations, Christopher Murray, a rendu une ordonnance refusant une demande de blocage des fonds de subvention avant les élections de novembre, il a fait remarquer qu'il était "certainement vrai (les lois du Michigan) exigent des sources publiques de financement pour les urnes".

Plusieurs villes ont admis avoir acheté des boîtes de dépôt pour les votes par correspondance avec les fonds Tech et Civic Life.

Dans une ordonnance subséquente, Murray a écrit: "Les allégations dans le procès justifiaient davantage de découverte et de litige."

La décision de Murray dans l’affaire pourrait avoir un poids considérable.

Il peut déterminer si le financement privé des opérations électorales sans contrôle de l'État est un phénomène ponctuel ou le nouveau statu quo.

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