MOSCOU – Le propagandiste en chef de la Russie a été à quelques secondes de commencer son émission à la télévision d'État, une fiesta de flatterie de deux heures et demie célébrant la réponse froide du président Vladimir V. Poutine à la pandémie de coronavirus et le calme de la Russie par opposition aux blocages. et la panique s’empare de l'Europe et des États-Unis.

Le maire de Moscou a ensuite fait une mise à jour alarmante sur la situation de la Russie. En raison de l'accélération de la propagation du virus, a déclaré le maire dimanche soir, tous les résidents de la capitale se verraient interdire de quitter leur domicile à partir de lundi et auront besoin de laissez-passer spéciaux pour se déplacer dans la ville.

Lundi soir, au moins 14 régions russes et la deuxième plus grande ville du pays, Saint-Pétersbourg, avaient annoncé qu'elles ordonnaient également aux résidents de rester chez eux, indiquant que la plus grande nation du monde, un vaste territoire couvrant 13 fuseaux horaires, pourrait bientôt en lock-out.

Pendant des semaines, le Kremlin et ses pom-pom girls dans les médias d'État ont insisté sur le fait que, contrairement à l'Italie, à l'Espagne et, plus récemment, aux États-Unis, la Russie pourrait s'attaquer au virus sans perturbation majeure.

Mais ces derniers jours, ils se sont rendus là où se trouve une grande partie du monde depuis un certain temps: forcés d'accepter des mesures désespérées pour tenter de contenir l'épidémie.

Dans un pays où tous les événements importants tournent généralement autour de M. Poutine, cependant, le président a été curieusement absent ou tardif.

Il a tenu une téléconférence lundi avec les représentants du Kremlin dans les régions, approuvant le décret de verrouillage du maire Sergei Sobyanin comme « justifié et nécessaire » tout en se présentant comme le défenseur des Russes ordinaires en ordonnant une répression de la spéculation et des hausses de prix.

« Notre pays est une grande famille », a déclaré M. Poutine. « Mais comme on dit, » Chaque famille a ses moutons noirs. « 

M. Poutine, a déclaré Ekaterina Schulmann, commentatrice politique et ancienne membre du Conseil des droits de l'homme du Kremlin, « ne veut apporter que de bonnes nouvelles, pas de mauvaises nouvelles ».

Selon les chiffres officiels, la Russie compte 1 836 cas confirmés – bien moins que les 143 000 aux États-Unis et les presque 100 000 en Italie, mais quintuplé il y a une semaine. Seuls 14 Russes sont morts de Covid-19, la maladie causée par le virus.

Mais le nombre d’infections dans le pays a augmenté rapidement, posant un test pour l’état de sécurité de M. Poutine.

Sur les 302 nouveaux cas signalés dans tout le pays lundi – la plus forte hausse en un jour à ce jour – 212 se sont produits à Moscou, la plus grande ville de Russie.

La Russie a effectué plus de 260 000 tests, mais cela inclut des cas de tests multiples sur la même personne, ce qui a considérablement réduit le nombre de personnes.

Caché une grande partie de la semaine dernière dans son domaine à la campagne à l'extérieur de Moscou, M. Poutine a laissé M. Sobyanin ordonner aux 13 millions d'habitants de la ville de rester chez eux. Lundi, M. Sobyanin a promis « des mesures de plus en plus strictes » pour garder les gens à l'intérieur.

Alors que la neige retournait dans la capitale, la police a bouclé les parcs du centre-ville de Moscou mais n'a pas arrêté les piétons. La circulation sur le périphérique central de la ville, bien que plus légère que d’habitude, est toujours dense.

Il n'y avait aucun signe de panique, malgré les efforts pour l'attiser sur les médias sociaux, où de faux rapports et vidéos anonymes sont apparus de troupes et de véhicules blindés s'avançant dans la capitale pour prendre le contrôle.

Pour l'instant, les restrictions à Moscou semblent avoir rassuré plutôt qu'alarmé le public. Ils ont également transformé les chiens de compagnie en possessions particulièrement précieuses, car la seule activité de loisirs de plein air autorisée par l’ordre de M. Sobyanin est de promener un animal de compagnie dans un rayon de 100 mètres de la maison.

Marchant son corgi dans une ruelle du centre de la ville, Anna Ivanova, une économiste de 55 ans, a déclaré qu'elle soutenait le verrouillage et croyait que la Russie avait la pandémie sous contrôle, car elle ne connaissait pas beaucoup de personnes infectées par la virus.

L'entêtement russe, a-t-elle ajouté, signifiait que les autorités devaient introduire des contrôles étape par étape si le public devait leur obéir. « Si nous devions immédiatement adopter des mesures sévères, nous aurions le même genre de panique qu'en Italie », a-t-elle déclaré.

Comme cela se produit généralement en temps de crise, de nombreux Russes ont rappelé qu'ils avaient vu bien pire avant.

Le coronavirus, a déclaré Lyudmila Yevgenyevna, 64 ans, est loin d'être aussi dangereux que la Seconde Guerre mondiale ou le siège de Leningrad. « Tout passe », a-t-elle dit. « Les guerres prennent fin, tout comme les épidémies et les quarantaines. » elle a dit.

Mais d'autres se sont demandé si le virus existe vraiment. « Je ne crois pas au coronavirus », a déclaré Larisa Ilyinichna, 60 ans. « Nos autorités en ont besoin pour quelque chose. »

La Russie a fermé sa frontière de 2 600 milles avec la Chine fin janvier et a déclaré ce week-end qu'elle fermait toutes les frontières terrestres avec la douzaine d'autres pays avec lesquels elle partage une frontière.

La première fissure dans la façade du Kremlin est apparue mercredi dernier, lorsque M. Sobyanin a averti publiquement M. Poutine que le nombre réel de personnes malades était « beaucoup plus important » que ne l’indiquaient les chiffres officiels. Cela, a-t-il dit, était dû au fait que beaucoup de ceux qui revenaient de pays européens durement touchés n'avaient pas encore été testés.

Plus troublant, une partie encore faible mais croissante des infections récentes est le résultat de la transmission communautaire plutôt que de personnes revenant de l'étranger. Une flambée soudaine d'infections submergerait probablement le système médical étatique mais souvent délabré de la Russie.

Le service de santé comprend quelques installations vitrines, dont un nouvel hôpital ultramoderne pour les maladies infectieuses à Moscou que M. Poutine a visité mardi dernier.

Mais une grande partie, en particulier dans les régions les plus reculées du pays, souffre de pénuries d'argent, de médicaments et d'équipements modernes.

L'ordre de séjour à domicile du maire de Moscou est techniquement une « recommandation », car le gouvernement de la ville n'a aucun droit légal de confiner les gens chez eux.

Mais cela a suggéré qu'au moins certains hauts fonctionnaires prennent la menace du coronavirus au sérieux, plutôt que de la voir simplement comme quelque chose que les médias d'État peuvent utiliser pour se réjouir des voyages des étrangers et promouvoir l'image de M. Poutine comme le sauveur d'un pays assiégé.

Une grande partie d'une émission phare de nouvelles dimanche – présidée par l'hôte de marque de feu Dmitri Kiselyov – a porté sur la visite de M. Poutine à l'hôpital des maladies infectieuses et sur la façon dont, montrant un courage acéré qui aurait surpris même ses proches collaborateurs, le président est allé à l'intérieur seul, sans ses gardes du corps.

Dans une reprise des cascades d'action-man qui ont été mises en scène tout au long de ses 20 années au pouvoir, M. Poutine a mis une combinaison de protection jaune canari et un masque à gaz.

Pour rappeler aux Russes le style pratique de leur président, M Poutine: voler dans un avion de chasse, descendre dans la mer dans un sous-marin et rendre visite aux soldats de première ligne en Syrie.

M. Poutine, a-t-il jailli, « se présente partout en personne ».

Cependant, la question est maintenant de savoir si M. Poutine « se présentera » et s'appropriera une crise de coronavirus qui risque de devenir incontrôlable, comme il l'a fait dans d'autres pays. Faire cela mettrait en danger l'image, soigneusement construite sur deux décennies et la base de sa popularité généralisée.

Jusqu'à présent, M. Poutine a laissé au maire Sobyanin et au nouveau Premier ministre, Mikhail Mishustin, le soin d'annoncer des décisions qui ne feront que contrarier de nombreux Russes.

M. Mishustin a appelé lundi les autorités locales du pays à suivre l'exemple de Moscou et à ordonner aux gens de rester chez eux.

M. Poutine, toujours soucieux de s'associer à de mauvaises nouvelles, a prononcé la semaine dernière une allocution télévisée surprise à la nation, avertissant que la Russie « ne peut pas s'isoler de la menace », mais a ensuite annoncé des vacances payées d'une semaine pour tout le pays.

Cela a laissé les rues de Moscou et d'autres villes remplies de gens profitant de leur temps libre. Plus tard, le Kremlin a dû clarifier que le pays ne bénéficiait pas de vacances supplémentaires mais qu'il lui était simplement demandé de rester chez lui.

Tatiana Stanovaya, chercheur non résident au Carnegie Moscow Centre, a déclaré que le détachement public de M. Poutine de la crise sanitaire s'inscrivait dans ce qui, depuis son annexion de la Crimée d'Ukraine en 2014, était selon lui que la présidence n'était pas tant un travail qu'un mission sacrée.

« Tout cela est lié à son sentiment d'avoir une mission personnelle », a-t-elle déclaré. « Pourquoi devrait-il dépenser son capital politique sacré pour un virus ? »

Anton Troianovski