Le spectre du coronavirus frappant les camps de réfugiés gravement surpeuplés en Grèce plane depuis des mois de manière menaçante.

Les organisations d'aide internationales, les groupes de défense des droits de l'homme et les médecins ont tiré la sonnette d'alarme. Avec la propagation de la pandémie, les appels à l'action pour prévenir une catastrophe médicale imminente sont devenus plus aigus. Dans les îles de la mer Égée, en première ligne de la crise, les soignants parlent de jours gagnés, pas gagnés.

Mais une épidémie de la maladie dans deux établissements près d'Athènes a intensifié les inquiétudes concernant les quelque 36 000 hommes, femmes et enfants bloqués sur des îles éloignées en face de la côte turque.

Les installations de Lesbos, Samos, Chios, Leros et Kos – à six fois plus de capacité, tentaculaires, misérables et encombrées – où la distanciation sociale et d'autres mesures de précaution sont un privilège impossible, offrent un terrain fertile pour Covid-19.

« Le temps presse, » a déclaré le médecin néerlandais Steven van de Vijver, le moteur d'une pétition en ligne exhortant les dirigeants européens à mettre les réfugiés en sécurité en acceptant de les faire venir de Grèce. Depuis son lancement la semaine dernière, plus de 6 000 médecins européens ont signé l'appel.

« Cela va nécessiter une force surhumaine et beaucoup de chance maintenant pour empêcher ce virus potentiellement mortel de pénétrer dans les camps insulaires », a-t-il déclaré. « À ce stade, je dirais qu'il est presque impossible que cela ne se produise pas. »

Après deux semaines de travail à Moria, l'établissement de détention sordide et notoirement surpeuplé de Lesbos, De Vijver a réalisé qu'il était illusoire de penser que, dans de telles conditions, Covid-19 pouvait être sous contrôle.

« Ce serait un miracle et il est dangereux de s’attendre à ce que des miracles se produisent. Le coronavirus ne respecte pas les bordures ou les barbelés. Les gens, les travailleurs des camps, entrent et sortent tout le temps, et avec eux le risque de contracter le virus « , a-t-il déclaré.

Ce serait un miracle d'arrêter le virus d'entrer dans les camps et il est dangereux de s'attendre à des miracles

Steven van de Vijver

Les autorités grecques reconnaissent qu'elles sont dans une course contre la montre. La détection de la maladie dans les camps de Malakasa et de Ritsona – parmi 30 établissements de réfugiés sur le continent – les a placés en territoire inconnu. Malakasa a été placé en quarantaine dimanche, quelques heures après qu'un réfugié afghan ait commencé à présenter des symptômes du virus; Ritsona, à 75 km au nord-est de la capitale, a été bouclée après que 23 demandeurs d'asile africains se soient révélés positifs jeudi.

S'adressant au Guardian après avoir ordonné le premier verrouillage, Manos Logothetis, le secrétaire général du ministère des migrations chargé de l'accueil des demandeurs d'asile, a déclaré: « Il s'agit du premier cas de coronavirus dans un centre d'accueil et, oui, nous testons nos réponses. Nous avons mis en quarantaine toute la zone et pris des mesures pour isoler les personnes infectées par le virus. Ça n'a pas été facile, il y a eu des protestations.

« La nourriture a été apportée par l'Organisation internationale pour les migrations, qui gère le site, avec des traducteurs et des médiateurs culturels. Les tests continueront. « 

L'épidémie a été attribuée à une Camerounaise de 19 ans trouvée infectée après avoir accouché dans un hôpital d'Athènes.

Ritsona compte sur les documents alimentaires de l'Organisation internationale pour les migrations Yannis Kolesidis / EPA

« Tous les autres qui ont été testés positifs sont asymptomatiques », a déclaré Logothetis, un médecin lui-même. « J'ai trouvé cela surprenant, mais comme dans tous les camps, la population de Ritsona est jeune. La plupart ont moins de 40 ans, c'est pourquoi nous pensons qu'ils seront en mesure de s'en sortir. « 

Cependant, beaucoup ne sont pas d'accord. Une flambée de migrants en provenance de Turquie, avant même l'arrivée de l'épidémie en Europe, avait accru les inquiétudes concernant les conditions exiguës et insalubres des centres d'accueil en Grèce.

De plus en plus, les ONG ont exprimé des craintes quant au manque d'accès aux tests, aux installations médicales et aux services de base, y compris les stations d'eau et les robinets. Les appels à l'évacuation des réfugiés vers d'autres pays de l'UE ont également explosé au milieu des preuves de l'effet dévastateur que le coronavirus est susceptible d'avoir sur une population déjà vulnérable.

Les installations de rétention sur le continent sont généralement mieux gérées; les réfugiés sont hébergés dans des conteneurs et des maisons préfabriquées, en contraste frappant avec les villes de tentes sur les îles de la mer Égée qui ont longtemps subi le poids de la crise des migrants et des réfugiés.

« Ce n'est pas une question de » si « mais de » quand « le coronavirus frappe les camps », a déclaré Sanne van der Kooij, une gynécologue néerlandaise qui a également fait du bénévolat à Moria à plusieurs reprises. « Je n'ai pas un bon feeling. J'étais à Lesbos pour la dernière fois en février et j'ai travaillé à l'hôpital local où des femmes enceintes réfugiées sont déplacées pour accoucher. Il n'y avait que six lits de soins intensifs et les soins étaient très médiocres. Les draps étaient sales et les médecins et infirmières grecs étaient clairement dépassés par le travail supplémentaire. « 

Bien que jusqu'à présent, des cas confirmés de coronavirus n'aient été signalés que parmi les habitants de Lesbos, les réfugiés nécessitant une aide médicale d'urgence courent le risque de contracter le virus, a-t-elle déclaré. « À l'hôpital par exemple. C’est là que tant de personnes seront menacées d’infection par un coronavirus. Et puis la propagation à l'intérieur [the facility] sera très difficile à arrêter. « 

La plupart des demandeurs d'asile dans les camps insulaires viennent de Syrie, d'Afghanistan, d'Irak et d'Afrique. Incapables de partir en raison d'une politique de confinement déterminée par l'UE, ils se sont retrouvés dans les limbes, piégés sur les avant-postes face à la côte turque jusqu'à ce que leurs demandes d'asile soient traitées.

Près de 35000 agents de santé européens et autres citoyens ont également soutenu la pétition des médecins appelant les gouvernements de l'UE à se conformer à un accord conclu avec la Turquie en 2016 en vertu duquel chaque État membre a accepté d'accueillir un nombre fixe de réfugiés. Bien qu'il soit au cœur d'un pacte visant à freiner les flux migratoires, l'engagement de réinstallation n'a jamais été respecté.

Jusqu'à présent, la Grèce a relativement bien réussi à maîtriser la transmission de la maladie, annonçant moins de 2 000 cas confirmés de coronavirus et un bilan de 76 morts.

Mais les responsables de la santé préviennent que les semaines à venir sont critiques.

« L'UE aura du sang sur les mains si elle continue de détourner le regard », a averti De Vijver, parlant d'Amsterdam, où la plupart de ses patients du principal hôpital de la ville souffrent désormais de coronavirus.

« Il y a 22 000 personnes à Moria: hommes, femmes et enfants tous rassemblés dans une zone qui est une fraction de la taille de Hyde Park. La gale, la pneumonie, la diarrhée sont monnaie courante « , a-t-il déclaré, ajoutant que les conditions se sont nettement détériorées depuis que des ONG et des médecins bénévoles ont quitté l'île à la suite d'attaques violentes perpétrées par des vigiles d'extrême droite le mois dernier.

« J'ai été stupéfait de voir que cette terrible situation avait causé 80% des plaintes dont nous étions saisis. Les politiciens de l'UE ont l'obligation morale d'accueillir ces personnes « , a-t-il déclaré.

Le gouvernement grec de centre-droit a qualifié les camps de « bombes à retardement ».

Jusqu'à présent cette année, environ 10 000 demandeurs d'asile ont été transférés des îles vers le continent – dont 1 785 vers des centres fermés de pré-expulsion – selon l'agence des Nations Unies pour les réfugiés. Il est prévu de transférer 600 autres personnes – 300 réfugiés âgés et leurs personnes à charge – dans des hôtels d'Athènes.

Reflétant les mesures restrictives appliquées dans toute la Grèce pour lutter contre Covid-19, les autorités ont autorisé l'installation de distributeurs automatiques de billets dans les installations de l'île, dans le cadre d'un verrouillage plus large des camps.

Mais Logothetis admet qu'en cas d ‘ »épidémie massive de coronavirus », les responsables de la santé de Lesbos auraient du mal à faire face. « Dans un monde idéal, nous louerions une grande salle, la garderions au chaud et la garnirions de lits. J'espère que ce sera la prochaine phase de notre plan opérationnel d'urgence, car avec si peu de soins intensifs sur l'île, nous n'avons pas la capacité de résister à la pression si beaucoup de gens tombaient malades en même temps. « 

La pandémie a effectivement mis fin à toute perspective de retour volontaire de migrants dans le cadre d'un programme financé par l'UE annoncé le mois dernier. Citant des problèmes de coronavirus, le service d'asile bafouille également. Bien qu'il soit de nouveau opérationnel après la suspension des demandes d'Athènes en réponse à la décision abrupte de la Turquie d'assouplir les contrôles aux frontières et de permettre aux réfugiés de se rendre en Europe, le service ne reçoit pas de nouvelles demandes.

Les médecins ont mis en garde contre les conséquences d'une épidémie généralisée dans les camps insulaires Manolis Lagoutaris

L'espoir de réinstaller environ 1 600 enfants non accompagnés dans d'autres parties de l'Europe a également diminué. Les responsables déclarent que les États membres veulent maintenant des contrôles de santé supplémentaires, « ce qui prendra du temps ».

Avec le spectre de l'impasse, Athènes subit une pression accrue de l'UE pour déplacer les demandeurs d'asile vers le continent. Mais cela, dit le ministre grec des migrations, Notis Mitarachi, est pratiquement impossible sans un logement adéquat.

S'adressant à la commission des affaires intérieures du Parlement européen alors que la police s'apprêtait à verrouiller Ritsona, il a réitéré ce que le Premier ministre Kyriakos Mitsotakis a dit à plusieurs reprises: l'Europe devrait faire plus pour aider car la Grèce « ne peut pas résoudre cette crise instantanément et seule ».

C'est un refrain repris par Logothetis. « Nous avons besoin de soutien et nous devons partager le fardeau », a-t-il déclaré. « Si chacun des 26 autres États membres de l'UE acceptait d'accueillir 2 000 personnes, notre problème serait plus que résolu. Je pourrais vider les îles en un jour. «