Peu de résidents des grandes métropoles du monde auraient beaucoup pensé aux fléaux avant cette année. En dehors de la Chine et de l'Asie de l'Est – rendus vigilants par la grippe porcine et le Sars – le traumatisme des pandémies telles que la grippe espagnole ou la typhoïde s'est largement estompé de la mémoire populaire. Mais nos villes s'en souviennent.

Une épidémie de fièvre jaune à Philadelphie en 1793 a incité les administrateurs à prendre en charge le nettoyage des rues, le nettoyage des gouttières et la collecte des ordures. Cela a fonctionné et les gouvernements des États-Unis ont adopté la responsabilité au cours des prochaines décennies. Une idée fausse selon laquelle l'odeur émanant des eaux usées était responsable de maladies telles que le choléra a incité l'un des premiers réseaux d'égouts souterrains modernes à Londres, et le développement de routes plus larges, plus droites et pavées – qui ont contribué à empêcher l'eau de stagner.

Les villes ont évolué au fil des siècles selon les théories sur la manière de lutter contre les maladies, transformant des éléments tels que les parcs publics et les égouts en «une partie banale de la pensée urbaine», explique Michele Acuto, professeur de politique urbaine mondiale à l'Université de Melbourne.

L'héritage que Covid-19 pourrait laisser sur les grandes villes du monde fait l'objet de vifs débats, bien que la plupart des spécialistes admettent qu'il est trop tôt pour en être sûr. «Cela dépendra finalement de la façon dont nous analysons ce virus: comment se propage-t-il? Comment ça rend les gens malades?  » dit Roger Keil, professeur d’études environnementales à l’Université York de Toronto. «Nous ne connaissons pas les réponses complètes, mais une fois qu'ils seront plus clairs, les urbanistes et autres professionnels commenceront à penser comme leurs prédécesseurs il y a 100 ans, alors qu'ils posaient des tuyaux d'égout et nettoyaient des parties de la ville considérées comme insalubres. « 

L'infrastructure sanitaire qui traîne à la suite de Covid-19 peut être numérique, selon Acuto, sous la forme de la technologie de surveillance utilisée par des villes comme Singapour et Séoul pour retracer les pas des personnes infectées et avertir les autres qui ont croisé leur chemin. La vie dans les mégapoles du futur sera moins privée que jamais.

Certains des changements déjà en cours peuvent rendre les villes plus agréables: les maires de Bogotá à Budapest en profitent pour aménager de vastes réseaux de pistes cyclables. Athènes élargit ses trottoirs, agrandit les places publiques et interdit le trafic des zones sous l'Acropole. La pandémie a renforcé les arguments en faveur de l'autosuffisance des quartiers, dans la veine du projet de Melbourne de placer les commerces, les loisirs et le travail à moins de 20 minutes du domicile de ses habitants, ou de la promesse de la maire de Paris, Anne Hidalgo, de le transformer. dans une ville de 15 minutes.

Les gens marchent dans une rue fermée dans le cadre des rues ouvertes de New York. Photographie: Alexi Rosenfeld / Getty Images

C’est la bonne nouvelle. Le pire, c'est que la pandémie est une catastrophe pour beaucoup de choses qui font que les villes valent la peine d'être habitées. Les rues animées, les places et les boîtes de nuit seront des zones de transmission aussi longtemps que durera le virus. Et une fois qu'il diminue, de nombreux clubs de comédie, bars, galeries et théâtres qui ont fermé leurs portes risquent de ne jamais rouvrir. «C'est paralysant la vie et l'énergie de New York», explique Roddy Bottum, membre du groupe Faith No More et membre incontournable de la scène musicale de la ville.

«Il y a tellement de sites dans la ville qui sont petits et doivent maintenir leurs paiements mensuels. Comment ces endroits vont-ils survivre? Comment se déroulera l'opéra ou les spectacles de Broadway? Distances sociales dans le public et masques sur scène? C'est horrible de penser à ça. « 

«Ça va être terrible pendant un certain temps», explique Sanjoy Chakravorty, professeur de géographie et d'études urbaines à l'Université Temple. «Les gens doivent s'habituer à l'idée de s'asseoir à nouveau de près. Ensuite, ils doivent avoir suffisamment de sécurité d’emploi et d'argent pour faire sauter 100 livres sur une soirée de danse interprétative. »

Mais il fait partie de ceux qui sont optimistes quant aux perspectives de résurgence de la vie urbaine. «La ville moderne est indestructible», dit-il. « Incendies, tremblements de terre, bombardements, blitz de Londres ou siège de Stalingrad: ces villes ont perdu de la population, mais elles sont revenues. »

Les gens reviennent pour des raisons fondamentales, dit-il. Ils ont besoin de travail et les villes en créent beaucoup. «Les villes sont des moteurs de croissance économique», dit-il. «Si vous voulez du travail, vous devez finalement venir dans les villes, car la densité rend le travail plus efficace. Ce sont les endroits les plus innovants et créatifs du monde; où les types créatifs, les artistes, les scientifiques, rivalisent et collaborent. S'il va y avoir un rebond, ce ne sera pas dans les zones rurales. Ça va être dans les villes. « 

Mais le rebond pourrait ne pas être le plus fort dans les villes qui ont actuellement le statut de superstar. Les gens quittaient déjà les noyaux de métropoles telles que New York et Paris avant que Covid ne frappe, explique Joel Kotkin, boursier en études urbaines à l'Université Chapman en Californie. La population de Londres n'est soutenue que par les arrivées internationales.

« L'émigration était accélérée par plusieurs facteurs », explique Kotkin. «La génération Y entre dans la trentaine et songe à acheter une maison, à se marier, à avoir des enfants et, bien sûr, la pandémie va rendre l'espace plus attrayant. Et le type de développement urbain que nous avons connu a produit d'énormes inégalités, bien pires dans les grandes villes, et cela chassait les gens. « 

L'expérience forcée de travail de Zoom au cours des derniers mois pourrait convaincre certains qu'ils peuvent survivre en dehors des grandes villes. Les bureaux du centre-ville tombaient en disgrâce depuis des années avant même que Covid n'envoie des dizaines de millions d’employés à la maison – des entreprises telles que Twitter et Salesforce ont déjà déclaré qu'elles autoriseraient les travailleurs à y rester. La nécessité de distancer physiquement leurs employés peut obliger les entreprises à louer des bureaux encore plus chers, ce qui ajoute à l'attrait d'autres dispositions.

Il est vrai que les villes ont historiquement rebondi après des pandémies, ajoute Kotkin, «mais certaines ont traversé des centaines d'années de déclin. Ils paient un prix. Ils ne disparaîtront pas, mais nous aurons un monde beaucoup plus dispersé. »

Si le sort de la métropole doit être décidé n'importe où, ce sera l'Asie, où les plus grandes vagues migratoires de l'histoire se sont produites dans des villes comme la capitale indienne, Delhi, au cours des trois dernières décennies.

Des millions de ces migrants sont partis pour leurs villages d'origine dans les jours qui ont suivi l'annonce de la fermeture de l'Inde. Beaucoup de ceux qui ne se retrouvent pas pris au piège dans les villes, comme Mumbai ou Bangalore, et manquent d’argent.

Il est apparu que le processus d’urbanisation de l’Inde était une tâche urgente, explique Gautam Bhan, de l’Institut indien des établissements humains, un centre de recherche basé à Delhi.

«Notre modèle a créé des villes sans la capacité de soutenir les gens qui y vivent», dit-il. «C'est une expérience profondément marquante et psychologiquement blessante d'avoir travaillé dans une ville pendant 10 ans et de réaliser que personne ici ne s'occupe de vous.»

Les gens font la queue pour monter dans les bus pour quitter la ville d'Ahmedabad en Inde alors que le verrouillage est prolongé. Photographie: Amit Dave / Reuters

À moins que les filets de sécurité urbains puissent être tissés, dit Bhan, les travailleurs pourraient éviter un travail mieux rémunéré dans les grandes villes pour des options plus sûres plus près de chez eux. «Ils pourraient ne pas retourner à Delhi ou à Mumbai. Ils iront dans les petites villes et les petits centres urbains, où ils font un peu moins mais pensent: « Je suis plus en sécurité, plus près de chez moi, et je ne serai plus retranché comme ça. » « 

Les inégalités ne façonneront pas seulement la reprise des villes du Sud. Parmi les rares gagnants de la pandémie, il y a probablement les conglomérats technologiques dont les produits ont permis à des parties de notre vie et à nos industries de continuer à fonctionner depuis leur domicile. Leur domination dans des villes comme Seattle et San Francisco est susceptible de s'étendre, déclare Mark Muro, chercheur principal au Metropolitan Policy Program de la Brookings Institution. «La grosse technologie deviendra plus grande. Il regorge de revenus d'avant la crise et de bilans gras qui lui permettront d'acheter d'autres sociétés », dit-il.

Les dirigeants de certaines villes pourraient choisir de se pencher sur ces changements, poursuivant un modèle de style singapourien consistant à attirer les riches et les ambitieux, ainsi que l'armée de terre de travailleurs de la livraison de nourriture, de nettoyeurs, de chauffeurs et de cuisiniers pour maintenir leur style de vie.

Il existe un précédent historique pour les riches de consolider leur emprise sur les villes après les catastrophes, dit Keil. « Si vous regardez l'immobilier résidentiel, les gens qui ont gouverné Florence avant la peste étaient tous ceux qui possédaient le terrain et ont gouverné Florence après la peste », dit Keil. «Il y a une certaine cohérence. Si vous regardez comment ces événements majeurs ont frappé les villes, ceux qui sont sortis en tête étaient ceux qui étaient en tête avant. »

Mais ce qui se passe ensuite n'est pas prédestiné. Un virus est un phénomène biologique, mais il est régi par des processus sociaux et politiques, dit Keil. La solidarité forgée par des communautés qui se regroupent pour nourrir les personnes vulnérables dans les quartiers ou pour organiser des grèves de loyers pourrait s'avérer tout aussi cruciale pour façonner l'avenir des grandes villes du monde que les forces de la politique gouvernementale ou du capital. «Il n'y a pas une seule voie à suivre pour toutes les grandes villes», dit Keil. «Il s'agit d'un processus négocié. C’est celui dans lequel nous avons une agence. »