La baisse du produit intérieur brut (PIB) signalée mercredi par le Département du commerce reflète un plongeon de l'activité économique au cours des deux dernières semaines de mars, qui a vu des millions d'Américains demander des allocations de chômage. La baisse rapide du PIB a renforcé les prévisions des analystes selon lesquelles l’économie était déjà en profonde récession et a laissé les économistes se préparer à une chute record de la production au deuxième trimestre.

« Si l'économie est tombée si fort au premier trimestre, avec moins d'un mois de verrouillage pandémique pour la plupart des États, ne demandez pas jusqu'où elle ira au cratère au deuxième trimestre, car ce sera un désastre complet », a déclaré Chris Rupkey, économiste en chef au MUFG à New York.

Le produit intérieur brut a baissé à un taux annualisé de 4,8% au dernier trimestre, pénalisé par un effondrement des dépenses de soins de santé alors que les cabinets de dentistes fermaient et que les hôpitaux retardaient les chirurgies électives et les visites non urgentes pour se concentrer sur les patients souffrant de COVID-19, potentiellement mortel maladie respiratoire causée par le virus.

Il s'agit du rythme de contraction du PIB le plus marqué depuis le quatrième trimestre de 2008. Les ménages ont également considérablement réduit leurs achats de véhicules automobiles, de meubles, de vêtements et de chaussures. Les recettes pour le transport, l'hébergement à l'hôtel et les services de restauration ont également chuté.

Les entreprises ont encore resserré leurs cordons de bourse et liquidé leurs stocks, ce qui a contribué à faire oublier les nouvelles positives liées à la baisse de la facture des importations, au marché du logement et à l'augmentation des dépenses du gouvernement0% au dernier trimestre. L'économie, qui a connu une croissance de 2,1% au quatrième trimestre, en était à sa 11e année d'expansion, la plus longue jamais enregistrée.

Le Bureau of Economic Analysis (BEA) du Département du commerce a déclaré qu’il ne pouvait quantifier pleinement les effets de la pandémie, mais COVID-19 avait en partie contribué à la baisse du PIB au premier trimestre. Le BEA a déclaré que les commandes de « rester à la maison » en mars avaient « entraîné une évolution rapide de la demande, les entreprises et les écoles étant passées au travail à distance ou annulant les opérations, et les consommateurs annulant, restreignant ou réorientant leurs dépenses ».

De nombreuses usines et entreprises non essentielles comme les restaurants et autres lieux sociaux ont été fermées ou exploitées au-dessous de leur capacité au milieu des fermetures nationales pour contrôler la propagation du COVID-19. La forte contraction du PIB, conjuguée à un chômage record, pourrait peser sur les États et les gouvernements locaux pour qu'ils rouvrent leurs économies.

Cela prive également le président Donald Trump d'une réussite à faire campagne alors qu'il cherche à être réélu en novembre, et pourrait intensifier les critiques contre la lenteur de la réponse initiale de la Maison Blanche à la pandémie. Les infections confirmées aux États-Unis avec COVID-19 ont dépassé le million, selon un décompte de l'Université Johns Hopkins.

Les actions à Wall Street ont haussé le rapport sur le PIB et se négociaient plus haut après que Gilead Sciences ait déclaré que son médicament antiviral expérimental avait atteint l'objectif principal d'un essai le testant sur des patients COVID-19. Le dollar a chuté contre un panier de devises, tandis que les prix du Trésor américain ont augmenté.

Le Congrès américain a approuvé un paquet fiscal d'environ 3000 milliards de dollars et la Réserve fédérale a réduit les taux d'intérêt à près de zéro et a considérablement élargi son rôle de banquier de dernier recours, mais les économistes affirment que ces mesures sont insuffisantes. Mercredi, les responsables de la Fed clôturaient une réunion politique de deux jours.

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L'investissement des entreprises s'est contracté à un taux de 8,6%, le plus élevé depuis le deuxième trimestre de 2009. Cela a marqué la quatrième baisse trimestrielle consécutive de l'investissement et reflète la baisse des dépenses en équipement, en particulier dans les transports.

Les dépenses en structures non résidentielles telles que l'exploration minière, les puits et les puits ont également diminué. L'investissement des entreprises était déjà sous pression en raison de la guerre commerciale de l'administration Trump avec la Chine, du pétrole moins cher et des problèmes chez Boeing.

La plupart des économistes ont rejeté l'idée d'un rebond rapide et brutal, ou d'une reprise en forme de V, faisant valoir que de nombreuses petites entreprises disparaîtront. Ils ont également prédit que certaines des quelque 26,5 millions de personnes qui ont déposé des demandes de chômage depuis la mi-mars ne trouveront probablement pas d’emploi.

« L'héritage de la crise et le potentiel de changements structurels à long terme signifient au mieux que nous pensons actuellement que la production perdue au premier et au deuxième trimestre ne sera pas complètement récupérée avant la fin de 2022 », a déclaré James Knightley, économiste en chef international chez ING à New York.

Rapport de Lucia Mutikani; Montage par Chizu Nomiyama et Andrea Ricci

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