Les rues des villes et villages du pays sont étrangement calmes. Le trafic automobile a chuté, de sorte que la pollution atmosphérique diminue considérablement. Dans de nombreux endroits, les gens sont accroupis à l'intérieur, essayant d'éviter de contracter Covid-19.

Mais la véritable bataille contre le virus du SRAS-CoV-2, qui cause la maladie, se déroule dans des hôpitaux qui sont actuellement – ou seront bientôt – engloutis par une vague de patients qui luttent pour respirer.

Alors que le coronavirus se propage, les médecins des urgences avertissent que le pire n'est pas encore arrivé

Le tsunami s'est écrasé sur Seattle, certaines parties de la Californie, de la Nouvelle-Orléans et de New York. À Boston et dans d'autres endroits le long de la côte est, la pleine force de la vague n'a pas encore frappé, mais il est clair qu'elle arrive bientôt.

Partout, les hôpitaux augmentent leur capacité, libèrent tous les patients qui peuvent rentrer chez eux en toute sécurité et tentent de conserver des fournitures en baisse d'équipement de protection individuelle, ou EPI. Certains ont recours à des mesures extraordinaires – allant même jusqu'à désinfecter les masques N95 usagés en les faisant cuire – pour empêcher les agents de santé de devenir eux-mêmes des patients de Covid-19.

À quoi cela ressemble-t-il d'être en première ligne de cette réponse – et à quoi pouvons-nous nous attendre dans les établissements du pays dans les semaines à venir ?

STAT s'est entretenu avec trois cliniciens de ce qui se passe dans les hôpitaux américains: Megan Ranney, médecin urgentiste chez Lifespan Health Systems à Providence, R.I .; Lakshman Swamy, médecin de soins intensifs au Boston University Medical Center et au VA Boston; et Craig Spencer, médecin urgentiste et directeur de la santé mondiale en médecine d'urgence au NewYork-Presbyterian / Columbia University Medical Center. Spencer a une expérience directe des maladies infectieuses dévastatrices: il a contracté Ebola en Afrique de l'Ouest en 2014.

Leurs commentaires, compilés ici, ont été légèrement modifiés pour plus de clarté et de longueur.

Sur la situation actuelle dans les hôpitaux:

Ranney: À Rhode Island, tout comme dans les services d'urgence de tout le pays, nous voyons le nombre de cas doubler, doubler et doubler. Et cela même avec des tests très limités. Nous ne manquons pas d'espace à ce stade. Nous mettons en place de manière proactive des installations alternatives telles que des tentes pour nous aider à prendre en charge le nombre croissant de patients qui arrivent avec des maladies de type Covid.

Swamy: Nous ne rationnons pas les soins. Mais ce qui est terrifiant, c'est que nous le voyons à l'horizon. Parce que les patients continuent de venir. Nous sommes à Boston, nous ne sommes pas à New York. Nous entendons des histoires terrifiantes de New York. … C'est la même chose que ce que nous entendons en Italie, ce que nous avons entendu en Chine.

Ranney: Les hôpitaux de ma région constatent que la plupart des patients peuvent être soignés à domicile. Mais c'est un jugement difficile à faire par les gens. En tant qu'État et en tant que système hospitalier, nous travaillons à mettre en place des mécanismes alternatifs de triage pour aider à garder les gens à la maison s'ils peuvent rester à la maison sans jamais avoir à venir à l'hôpital. Comme la télésanté, comme les programmes d'auto-triage, des choses comme ça.

« Nous sommes dans la tempête, mais le pire ne nous a pas encore frappé. Et nous le voyons absolument venir. « 

Lakshman Swaby, médecin des soins intensifs à Boston

Swamy: Nous sommes dans la tempête, mais le pire ne nous a pas encore frappé. Et nous le voyons absolument venir.

Spencer: Je n'ai vu aucun patient souffrant de douleurs thoraciques. Pas une seule personne souffrant de douleurs abdominales. Je me demande où sont ces patients. Où sont tous les patients réguliers ? Où sont-ils allés ? Qu'est-ce qui se passe avec eux ? Et qui va penser à la mortalité non-Covid, à l'impact de Covid sur les patients non-Covid ?

Sur la façon dont la maladie se présente:

Ranney: La plupart des gens vont être d'accord avec cette maladie. La plupart des gens ont une très mauvaise toux et des courbatures, mais récupèrent en sept à 14 jours. Mais il y a une partie des gens, et il est imprévisible de savoir qui sont ces gens, qui tombent vraiment, vraiment malades.

Swamy: Lorsque nous avons une unité remplie de patients gravement malades qui sont souvent sous respirateurs et font courir des médicaments, le genre d'attention qui requiert est immense à l'échelle d'un instant à l'autre. La raison en est que nos interventions sont parfois aussi dangereuses que la maladie. Le ventilateur n'est pas quelque chose que vous pouvez simplement régler et oublier. Une fois que quelqu'un est sous ventilateur, il n'y a aucune marge d'erreur. Surtout avec Covid.

Sur les pénuries d’EPI et de matériel médical:

Ranney: Presque tous nos équipements de protection individuelle sont destinés à être jetables. Au lieu de cela, nous portons des masques de procédure, des masques chirurgicaux aussi longtemps que nous le pouvons. Une semaine. Ou deux semaines si possible. Nous réutilisons ces respirateurs N95 entre les patients. Alors on les enlève, on les met dans un sac en papier, puis on les réutilise. Ce sont, bien sûr, toutes les choses que le CDC a recommandées, donc nous sommes [doing] ce qui est devenu le protocole standard. Mais ce n'est pas la façon dont cet équipement est destiné à être utilisé. Cela ne semble pas normal. Ça fait peur. Et il sent qu'il y a un potentiel d'erreur.

Spencer: Il y a beaucoup d'endroits assez courts. Donc, réutiliser votre N95 quand vous n'êtes pas censé l'être ou du moins ce n'est pas recommandé. Essayer de trouver différentes façons de les réutiliser. Les cuire au four, aux rayons UV, etc. C'est une sorte de roman et certainement pas idéal. Mais c'est toujours mieux que la dernière recommandation du CDC de dernier recours: les bandanas et les foulards.

Swamy: Il existe des stratégies de ventilation non invasives, qui peuvent fournir un certain soutien pour la respiration et l'oxygénation, sans avoir besoin d'un ventilateur ou d'un tube respiratoire. Mais le problème est que toutes ces choses ont un risque élevé de virus aérosol. Si nous avions un approvisionnement illimité en équipement de protection et si nous avions une meilleure compréhension de ce que fait réellement ce virus en termes d'aérosolisation, et si nous avions plus de chambres à pression négative, alors nous serions en mesure d'utiliser plus de ces choses. Mais pour le moment, nous ne pouvons tout simplement pas – car la pire chose que nous puissions faire est de propager le virus à plus de gens.

Sur la réponse en évolution rapide:

Ranney: Il est presque impossible d’envelopper notre cerveau dans la mesure où notre pratique quotidienne de la médecine change, vraiment de jour en jour. Le nombre de patients change de jour en jour. Les protocoles changent de jour en jour. Les recommandations du CDC changent de jour en jour. Les options de traitement changent de jour en jour. Donc, en même temps, nous sommes confrontés à une incertitude quant à notre propre risque de tomber malade, nous sommes également confrontés à une incertitude quant aux meilleurs protocoles actuels pour évaluer et prendre soin de ces patients. Parce qu'il y a si peu de preuves scientifiques. Et le volume des patients augmente si rapidement.

Spencer: Nous apprenons sur le tas. Il n'y a pas une seule ressource qui dit: « Prenez-vous soin des patients de Covid ? Ce sont les 78 choses que vous devez absolument savoir.  » Il y a tellement d'informations et cela change chaque jour. Je me souviens avoir regardé la semaine dernière le nombre d'articles de journaux qui avaient déjà été publiés. C'était comme 12 200. Même si j'avais les résumés de tous ceux-là, je ne serais pas en mesure de suivre.

Sur le risque personnel de prendre soin des patients de Covid-19:

Ranney: J'ai plus d'une douzaine de mes amis médecins à travers le pays, pas dans mon propre hôpital, mais dans le Massachusetts, à New York, à Washington, en Californie, qui ont reçu un diagnostic de Covid-19 à ce stade. Je sais donc que je suis à haut risque.

Swamy: Chaque fois que je vais aux soins intensifs Ils ne savent pas, mais dans mon esprit, si j'ai une exposition, je ne sais pas si je rentrerai à la maison. Je ne sais pas si je devrais. Je ne sais pas où j'irai. Il y a juste beaucoup de peur à ce sujet.

Ranney: J'ai des amis qui font des choses comme enregistrer des vidéos pour leurs enfants au cas où ils tomberaient malades. Mes collègues ont peur.

Spencer: Pour moi, cela rappelle étrangement l'épidémie d'Ebola en Afrique de l'Ouest en 2014-2015, l'angoisse mentale et l'anxiété de prendre soin des patients. Je vois beaucoup de mes collègues découvrir comment gérer cela. Il est vraiment difficile pour les médecins d'être en quelque sorte vulnérables et nous devons tous être un peu vulnérables en ce moment.

Ranney: J'ai des enfants, j'ai des parents, j'ai un conjoint. Nous avons des discussions quotidiennes pour savoir si je les mets en quarantaine parce que, de toute évidence, je suis constamment exposé à des personnes aux urgences. Je m'éloigne également de mes parents, dont ils ne sont pas contents. Mais je ne peux pas risquer qu’ils tombent malades.

Swamy: La tension est vraiment élevée. Je pense que ma plus grande crainte est que ma famille tombe malade, que je rende ma famille malade, que je la ramène à la maison. Que je vais tomber malade. Si je suis infecté, que vais-je faire ? Comment vais-je garder ma famille en bonne santé ? Je n'ai pas d'endroit où aller pour me mettre en quarantaine.

Ranney: Cette pandémie va changer une génération de fournisseurs de soins de santé. Cela va changer des générations de fournisseurs de soins de santé.