NEWTON, Mass. – Le maire de Holyoke, Mass., A reçu une lettre non signée au cours du week-end qui l'a profondément dérangé.

« Êtes-vous au courant des horribles circonstances au domicile des soldats ? » la lettre était lue et décrivait de graves infractions, comme un résident soupçonné d'être atteint du coronavirus, attendant les résultats d'un test, renvoyé dans un service de démence avec 20 autres anciens combattants.

Le coronavirus se propage dans la maison des anciens combattants, laissant une perte frissonnante pour nous tous

« Où est l'État dans ce qui se passe réellement dans ce bâtiment ? » conclut la lettre.

Le maire, Alex Morse, a contacté Bennett Walsh, le directeur du Holyoke Soldiers’s Home, une maison de repos de 247 lits gérée par l’État pour anciens combattants, afin de comprendre ce qui se passait.

Mais à ce moment-là, a déclaré M. Morse, les dégâts étaient bien plus importants qu'il ne l'avait imaginé: en l'espace de cinq jours, huit anciens combattants sont morts, apparemment sans avoir été signalés à l'État ni aux autorités locales. D'autres étaient malades du coronavirus; les membres du personnel l'étaient aussi.

Les explications de M. Walsh ont laissé le maire « incroyablement déçu », tout comme une conversation avec le supérieur de M. Walsh, Francisco Urena, secrétaire des Services aux anciens combattants du Massachusetts. Frustré et « avec un sentiment de déception face au manque d'urgence », M. Morse a contacté le lieutenant-gouverneur Karyn Polito.

Lundi, les représentants de l'État avaient annoncé une série de mesures importantes.

M. Walsh a été placé en congé administratif. Une nouvelle structure de commandement a été mise en place. La Garde nationale a été mobilisée pour accélérer les tests du personnel et des patients.

Et cela, a déclaré M. Morse, est de plus en plus le rôle du gouvernement local dans la crise des coronavirus: surveiller.

« Les maires doivent se rendre disponibles, doivent être vigilants pour obtenir autant d'informations que possible », a-t-il déclaré. « Les maires doivent savoir ce qui se passe dans leur communauté. Je n'ai pas de contrôle sur l'installation, mais c'est toujours ma ville. « 

Mardi, 10 résidents et sept membres du personnel avaient été testés positifs pour le coronavirus, et 25 autres attendaient les résultats des tests. Parmi 13 décès récents, les tests étaient revenus positifs pour le virus dans six cas, alors que cinq étaient toujours en attente, un autre n'était pas concluant et un autre était négatif.

Les drapeaux de Holyoke, une ville de 40000 habitants à environ 90 miles à l'ouest de Boston, ont été abaissés à la moitié du personnel mardi en l'honneur des anciens combattants décédés.

« Ce sont des gens qui ont tout donné, qui ont risqué leur vie pour nous protéger tous, et ils méritaient mieux, franchement », a déclaré M. Morse.

Le représentant de l'État, Aaron Vega, dont le district comprend Holyoke, a déclaré qu'il essayait toujours de comprendre comment le virus avait pu se déplacer si rapidement dans la population du foyer sans en parler aux autorités locales.

« Nous tous dans la masse occidentale soutenons cette maison, et personne ne savait rien », a-t-il dit. « Le fait que personne ne savait quoi que ce soit jusqu'à ce que ce soit dans les nouvelles est un problème. »

Le gouverneur Charlie Baker, lors d’une conférence de presse, a déclaré qu’il n’avait été informé de ces décès que dimanche soir, lorsqu’il s’est entretenu avec M. Morse.

« À court terme, notre objectif principal sera de stabiliser et de soutenir la santé et la sécurité des résidents et de leurs familles », a-t-il déclaré. « Et nous irons au fond de ce qui s'est passé et quand – et par qui. »

Il n’a pas été répondu immédiatement aux messages adressés à M. Walsh et aucune personne représentant le domicile des soldats n’a pu être contactée immédiatement pour commenter.

Brooke Karanovich, porte-parole du Bureau exécutif de la santé et des services sociaux de l'État, a déclaré que l'État « a pris des mesures immédiates » dès qu'il a appris l'étendue de l'épidémie de coronavirus.

La plupart de ceux qui sont décédés n'ont pas été identifiés.

Mais l'un des morts était Theodore A. Monette, 74 ans, ancien haut fonctionnaire de l'Agence fédérale de gestion des urgences, qui a aidé à coordonner l'intervention d'urgence dans le Lower Manhattan après les attaques du World Trade Center, et à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina.

Colonel à la retraite de l'armée américaine qui avait servi pendant la guerre du Vietnam et la guerre du Golfe Persique, M. Monette avait emménagé dans l'établissement il y a deux mois après la mort de sa femme, qui avait été son gardien.

« Ils m'ont dit qu'il était probablement le gars le mieux>

Elle s'est souvenue que l'un des physiothérapeutes de son père l'avait jadis recherché sur Google et était revenue vers elle par la suite avec un grand étonnement.

Mme Monette a dit qu’elle avait initialement appris d’un babillard communautaire sur Facebook que certains anciens combattants de la maison des soldats avaient contracté le virus.

Une infirmière anxieuse l’a appelée la semaine dernière, a-t-elle dit, pour signaler que le taux d’oxygène de son père avait baissé. Mme Monette a dit qu'ils devraient le transférer à l'hôpital.

« Ils ont tous affaire à quelque chose de complètement nouveau, et tout le monde a peur », a-t-elle déclaré. « Je ne veux pas blâmer, mais le protocole aurait dû arriver plus vite. » M. Monette est décédé lundi et aucun mémorial n'est encore prévu, a-t-elle déclaré.

« Il mérite les robinets de l'armée, le drapeau et tout le reste », a-t-elle déclaré. « Mais nous devons attendre. »