Jim Mack avait fait plusieurs voyages à New York auparavant, mais n'avait jamais été le seul passager d'un jet commercial à atterrir dans un aéroport de La Guardia désert.

Au lieu de se faufiler dans la maison de fous qui est le terminal B un soir de semaine typique, M. Mack a été accueilli par un silence étrange. « C'était comme s'il était fermé ou que j'avais atterri dans le mauvais terminal », a-t-il déclaré.

Coronavirus en N.Y.C .: les principaux aéroports sont étrangement silencieux

Il avait pris l'avion depuis Tampa, en Floride – juste lui et un équipage de Southwest Airlines – et maintenant, il accélérait le pas vers la récupération des bagages. Le seul bagage sur le carrousel était le sien. Le seul chauffeur d'Uber l'attendait.

La pandémie de coronavirus a démêlé les voyages en avion aux États-Unis et transformé certains des aéroports les plus fréquentés du monde en vides géants.

Le système national de circulation aérienne fonctionne toujours. Mais les compagnies aériennes ont réduit leurs horaires, et même sur le nombre décroissant de vols restants, très peu de sièges sont occupés.

La Transportation Security Administration a filtré seulement 87 534 voyageurs à travers le pays mardi, le plus petit nombre jamais enregistré. Ce chiffre était en baisse par rapport à 2,21 millions le même jour un an auparavant, soit une baisse extraordinaire de plus de 95%.

M. Mack, un aviateur fréquent qui était à New York pour coordonner le placement d'infirmières supplémentaires dans des hôpitaux surchargés, a déclaré que l'aéroport international de Tampa avait également été incroyablement silencieux.

À travers le pays, dans de nombreux aéroports majeurs de Boston à Los Angeles à Chicago, la scène est à peu près la même: de vastes terminaux dépourvus de la ligne habituelle, des magasins fermés et peu d'observations de passagers.

Les voyages d'agrément et pratiquement tous les voyages d'affaires ont cessé. La cacophonie habituelle des annonces de vol a été largement réduite au silence.

À l'aéroport John Wayne de Santa Ana, en Californie, le son d'un pilote d'avion à réaction jouant du piano résonnait dans un hall désolé.

Dans la région métropolitaine de New York, les trois principaux aéroports – La Guardia, Kennedy International et Newark Liberty International – sont ouverts, mais à peine.

Ils ne gèrent qu'environ 5% du trafic passagers normal, a déclaré Rick Cotton, directeur exécutif de la Port Authority of New York and New Jersey, qui exploite les aéroports.

À La Guardia, Delta Air Lines, son transporteur dominant, a réduit à seulement 15 vols par jour, contre environ 150 avant la pandémie. United Airlines a fait de même à Newark Liberty, l'un de ses hubs, en conservant seulement 15 des 140 vols quotidiens.

JetBlue Airways a annoncé la semaine dernière qu'elle suspendrait ses opérations dans huit aéroports, dont La Guardia, sur les côtes est et ouest.

La plupart des milliers de personnes employées dans les aéroports de New York ont ​​été licenciées, beaucoup sans indemnité de départ ni assurance maladie.

M. Cotton a déclaré que l'Autorité portuaire avait pressé les entreprises qui en emploient la plupart – compagnies aériennes, entrepreneurs et concessionnaires – de les considérer comme en congé et de prévoir de les ramener en cas de besoin.

L'agence a autorisé les exploitants de magasins et de restaurants des aéroports à renoncer temporairement au paiement d'une partie de leurs loyers, a-t-il déclaré.

M. Cotton, qui a été testé positif pour le coronavirus le mois dernier et n'est plus en quarantaine, a également déclaré qu'il trouvait « vraiment magnifique » de voir trois des aéroports les plus fréquentés du pays si vides et silencieux.

« Je ne pense pas que quiconque ait vu quelque chose comme ça », a déclaré M. Cotton mardi après avoir visité le terminal 4 à Kennedy. «Ces installations ont été construites pour plus de 20 fois le nombre de passagers que nous recevons.»

Mais il a déclaré que l'agence avait l'intention de les exploiter indéfiniment en tant que service public afin que les travailleurs essentiels puissent voyager.

L'autorité portuaire a travaillé avec les compagnies aériennes pour réduire leur présence afin que certaines sections, y compris les terminaux 2 et 7 à Kennedy, puissent être fermées, a déclaré M. Cotton.

À La Guardia, Delta a transféré ses activités du terminal D, qui sera remplacé par un nouveau terminal en construction, aux terminaux adjacents. Chez Newark Liberty, United a consolidé la quasi-totalité de ses opérations dans le terminal C.

La quasi-totalité des centaines de magasins dans les trois aéroports sont fermés, mais quelques restaurants vendent de la nourriture «à emporter», a déclaré M. Cotton.

Les clients peuvent manger la nourriture dans les avions ou à leurs portes. «La distance sociale n'est pas un problème» dans les aéroports ces jours-ci, a déclaré M. Cotton.

L'une des boutiques qui s'est tenue dans le terminal 4 de Kennedy est Chocolate & More, une confiserie qui a ajouté des désinfectants pour les mains et des lingettes désinfectantes à ses articles habituels.

C'est le seul des 17 magasins exploités par Paradies Lagardère, une société basée à Paris, dans le terminal qui n'a pas fermé, a déclaré Mark Fletcher, qui gère les magasins.

« C'est définitivement une expérience différente », a déclaré M. Fletcher. «Le terminal 4 est le terminal le plus fréquenté de J.F.K. C’est généralement un zoo là-bas.

« Maintenant, il y a juste de grands écarts entre les vols lorsque vous ne voyez personne », a-t-il déclaré. «Nous en avons vu un aujourd'hui où peut-être 30 personnes sont descendues et cela semblait beaucoup.»

M. Fletcher a déclaré que son entreprise avait quatre magasins ouverts dans le terminal 5 voisin, y compris un magasin CNBC News qui vend des livres et des magazines.

Les affaires «ne sont pas proches de ce que nous avons fait» avant que la pandémie n'entraîne de vastes restrictions sur les voyages, mais, a-t-il dit, «nous en faisons assez pour rester ouverts».

L'entreprise a dû licencier tous les employés, à l'exception d'une vingtaine, sur environ 200, dont la plupart étaient membres du syndicat Unite Here. Il a dit que beaucoup d'entre eux percevaient des allocations de chômage et attendaient de savoir quand certains magasins pourraient rouvrir.

Jessica Micucci venait d'acheter de la nourriture du seul endroit qu'elle pouvait trouver ouvert près de sa porte à l'aéroport John Wayne – un McDonald's – lorsqu'elle a entendu de la musique>

Mme Micucci, 42 ans, a dit qu'il lui avait dit qu'il n'avait jamais joué en public, mais sa timidité s'est estompée dans l'isolement. Avec sa permission, elle a tourné une courte vidéo sur son téléphone.

Elle a été tellement émue au moment où des larmes ont coulé sur son masque de protection, a-t-elle dit.

Mme Micucci, qui se rendait en Floride avec ses deux jeunes enfants, était initialement réticente à publier la vidéo sur Facebook de peur d'être honteuse d'avoir voyagé pendant la pandémie. Mais elle a déclaré que la réponse avait été extrêmement positive.

Lors de son voyage chez sa mère près d'Orlando, elle a changé d'avion à l'aéroport international de Dallas / Fort Worth. Elle a dit qu'elle y avait vu d'autres compagnons de voyage, mais presque aucun avec des enfants.

L'aéroport international d'Orlando était le seul qu'elle a traversé et qui était même légèrement occupé, a-t-elle déclaré.

M. Mack, 57 ans, n'a aucun scrupule à expliquer pourquoi il a voyagé à travers le pays depuis son domicile d'Overland Park, au Kan. Son employeur là-bas, Krucial Staffing, a recruté des infirmières de tout le pays pour aider dans les hôpitaux de New York inondés de Patients Covid-19.

Un avis publié sur le site Web de l’entreprise visait 400 infirmières autorisées, leur offrant 10 000 $ par semaine pendant trois semaines. À leur arrivée dans un hôtel de Midtown Manhattan, M. Mack était là pour les accueillir et les aider à se retrouver.

Après avoir atterri à La Guardia jeudi, M. Mack a déclaré qu'il n'avait pas peur de tomber malade lui-même. Mais il était intrigué par une énigme qu'il n'avait pas rencontrée lors de ses précédents voyages à New York: comment allait-il occuper son temps libre.