Les pandémies forcent les sociétés à se regarder attentivement. Alors que de nombreux pays commencent à lever le verrouillage, nous sommes arrivés à un autre de ces moments miroirs: le fait que nous subissions une deuxième vague d’infections à coronavirus dépend en grande partie de l’état de santé de certains des groupes les plus vulnérables de la société.

Pour décider de lever ou non le verrouillage, la première et la plus importante question à laquelle un gouvernement doit répondre est de savoir si le taux de nouvelles infections ralentit – et ce de manière soutenue. Le déterminant critique ici est le nombre de reproduction de base, R0, qui est le nombre moyen de personnes à qui chaque personne infectée transmet le virus dans une population où tout le monde est sensible. Si R0 est supérieur à un, l’épidémie s’accroît et s’il est inférieur à un, il diminue.

Au Royaume-Uni, le verrouillage a entraîné une baisse significative de R0 – peut-être même en dessous de un. Mais les modélisateurs ne peuvent pas en être sûrs, car le nombre de nouveaux cas Covid-19 continue d'augmenter – ce qui suggère soit qu'il y a eu un retard dans la notification de ces cas, soit que l'épidémie au Royaume-Uni continue de croître. « Je ne suis pas sûr de la valeur exacte de R0 en ce moment au Royaume-Uni », m'a dit le 27 avril Jasmina Panovska-Griffiths, un modeleur de l'University College de Londres.

Même si les modélisateurs savaient quel était le R0 au Royaume-Uni, le nombre n'est qu'un indicateur. La façon dont il reflète la réalité dépend de la qualité de l'échantillonnage de votre population pour le virus et de la fiabilité de vos tests. Plus important encore, peut-être, le R0 est une moyenne. Il ne vous dit rien sur la variabilité d'une population à l'autre et, surtout, il ne dit rien sur les poches de prévalence élevée de la maladie dans cette population. S'il y a des endroits où Covid-19 se propage rapidement, une fois que le verrouillage est levé – même un peu – il pourrait sortir de ces endroits, semant une deuxième vague dans une population encore sensible avant qu'un vaccin ne soit disponible.

Nous savons que les maisons de soins pour personnes âgées représentent une telle poche, mais d'autres pourraient inclure des prisons, où il n'y a pas d'alternative à l'isolement; et les camps de migrants en Europe, dont les habitants souffrent dans bien des cas du pire des deux mondes – un abri moins qu'optimal et des restrictions à leurs déplacements.

Si les conditions dans lesquelles vivent ces groupes vulnérables et d'autres, tels que les sans-abri, rendent difficile, voire impossible, pour eux d'éviter l'infection – et d'obtenir des soins médicaux appropriés lorsqu'ils sont malades – alors ils souffriront; mais ainsi, potentiellement, le reste d'entre nous.

Winston Churchill a observé que l'attitude d'une société envers ceux qui commettent des crimes est la mesure de « la force accumulée d'une nation ». Une pandémie a le potentiel de renverser ce message: l'attitude d'une société envers ses prisonniers – et les sans-abri et les demandeurs d'asile – est une mesure de ses faiblesses stockées.

Un nombre croissant de prisonnierssont les personnes âgées – une tendance qui a suivi le vieillissement de la population générale – et les personnes âgéessont, bien sûr, à un risque accru de contracter Covid-19. Mais les prisons sont également souvent surpeuplées, ce qui rend difficile l'isolement, la mise en quarantaine et l'éloignement social.

Les détenus et le personnel pénitentiaire ont naturellement peur de la perspective d'une infection pénétrant dans leurs installations – en particulier si les premiers se sentent mis en danger par des pratiques telles que la cohorte, où les détenus présentant des symptômes de type coronavirus (mais qui n'ont pas été testés) sont faits pour partager des cellules avec d'autres qui ont été testés positifs pour Covid-19. Plusieurs pays ont déjà eu des émeutes dans les prisons et des évasions au cours de cette pandémie.

Les camps de migrants surpeuplés et insalubres en Grèce, quant à eux, pourraient être le talon d'Achille de l'Europe. À ce jour, la Grèce a maîtrisé efficacement l'épidémie, principalement grâce à la réaction rapide de son gouvernement. Il bombardait déjà sa population de messages de santé publique liés à Covid-19 en janvier – avant que l'Europe n'ait enregistré son premier cas de la maladie. Il a réagi à ses propres premiers cas avec des recherches et des tests de contacts intensifs, et a utilisé le temps qu'il a acheté pour renforcer la capacité de test des hôpitaux et des laboratoires.

Mais les camps de migrants en Grèce ont enregistré une augmentation du nombre de cas quelques jours avant que le gouvernement ne prévoit d'alléger les restrictions de verrouillage. Et bien que le gouvernement ait déclaré son intention d'intégrer les camps dans sa stratégie nationale Covid-19, il n'a pas encore été correctement mis en œuvre.

À l'échelle mondiale, l'approche des sans-abri a varié considérablement. Aux États-Unis, la Californie a rapidement pris des mesures pour héberger sa population de sans-abri dans des chambres d'hôtel vacantes – un plan que le Royaume-Uni et la France ont également mis en œuvre – tandis qu'à Las Vegas, des rectangles blancs ont été peints sur un parking, apparemment comme un guide pour se cacher dans une voie socialement distanciée (la ville a depuis érigé des unités d'isolement temporaire dans le même parking).

Les tentatives de modélisation de la pandémie dans la population des sans-abri en Angleterre ont suggéré que, sans aucune intervention, jusqu'à trois quarts d'entre eux pourraient être infectés. Ceux qui tombent malades peuvent avoir besoin de soins médicaux, mais nous ne savons pas encore quelle proportion d'une population est infectée sans présenter de symptômes. Très approximativement, étant donné que le nombre exact de sans-abri est difficile à trouver, des milliers de personnes qui dorment mal en Angleterre pourraient ignorer qu'elles sont infectées – et infectieuses. Ce n'est pas tant une poche qu'une couture.

Comme dans tant d'autres domaines de la vie, la pandémie incite à agir sur des problèmes sociaux où il y avait de l'inertie auparavant. Il serait naïf de supposer que des solutions temporaires seront étendues au-delà de la fin de cette crise, mais elles peuvent au moins stimuler le débat sur ce qui devrait être mis à leur place. Protéger ces populations vulnérables uniquement lorsque cela protège le reste d’entre nous ne peut pas correspondre à la définition que beaucoup de gens ont d’une société civilisée.