WASHINGTON (Reuters) – Les ventes au détail aux États-Unis ont subi une baisse record en mars, car les fermetures obligatoires d'entreprises pour contrôler la propagation de la nouvelle épidémie de coronavirus ont fait baisser la demande pour une gamme de produits, ce qui a entraîné les dépenses de consommation à son pire déclin depuis des décennies.

Le département du Commerce a déclaré mercredi que les ventes au détail avaient chuté de 8,7% en mars, la plus forte baisse depuis que le gouvernement avait commencé à suivre la série en 1992, après avoir baissé de 0,4% en février.

Selon une enquête réalisée par Reuters auprès d'économistes, les ventes au détail devraient chuter de 8,0% le mois dernier.

Le rapport intervient alors que des millions d'Américains sont mis au chômage et renforce la conviction des économistes que l'économie est en profonde récession. Les États et les gouvernements locaux ont émis des ordonnances de «rester à la maison» ou «abri sur place» affectant plus de 90% des Américains pour freiner la propagation du COVID-19, la maladie respiratoire causée par le virus, et arrêter brusquement la pays.

« L'économie est presque en chute libre », a déclaré Sung Won Sohn, professeur d'économie d'entreprise à l'Université Loyola Marymount de Los Angeles. «Nous verrons le fond lorsque les taux d'infection par les coronavirus se stabiliseront. Ce sera un fond assez profond à partir duquel sortir.  »

Le ralentissement des ventes dans la plupart des catégories de vente au détail en raison des restrictions sociales a largement dépassé la hausse des recettes des détaillants en ligne comme Amazon (AMZN.O), des épiceries et des pharmacies, les consommateurs ayant fait le plein d'articles de première nécessité tels que la nourriture, le papier hygiénique, les produits de nettoyage et des médicaments.

Les dépenses de consommation représentent plus des deux tiers de l'activité économique américaine. Il a progressé à un rythme de 1,8% au quatrième trimestre, l'économie globale progressant à un taux de 2,1% au cours de cette période. Les économistes ne voient pas de répit pour les dépenses de consommation au deuxième trimestre, avec des estimations aussi faibles qu'un taux de baisse de 41%, malgré un paquet budgétaire historique de 2300 milliards de dollars, qui prévoyait des paiements en espèces à certaines familles et augmentait les chèques de prestations de chômage.

«En général, les dépenses de consommation seront aussi mauvaises qu'elles ne l'ont jamais été, bien qu'il y ait certaines catégories de résilience», Tim Quinlan, économiste principal chez Wells Fargo Securities à Charlotte, en Caroline du Nord. « La panique d'achat dans les épiceries ne peut pas compenser la réduction des dépenses que nous verrons dans d'autres catégories. »

Les économistes pensent que l'économie est entrée en récession en mars. Le National Bureau of Economic Research, l'institut de recherche privé considéré comme l'arbitre des récessions américaines, ne définit pas une récession comme deux trimestres consécutifs de baisse du produit intérieur brut réel, comme c'est la règle de base dans de nombreux pays. Au lieu de cela, il recherche une baisse d'activité, répartie sur l'ensemble de l'économie et s'étalant sur plus de quelques mois.

Rapport de Lucia Mutikani; Montage par Chizu Nomiyama

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