En septembre dernier, j'ai rencontré le vice-président des risques pour une entreprise du Fortune 100 à Washington DC. J'ai posé à l'exécutif – qui avait auparavant une longue carrière en tant qu'analyste du renseignement – la question que vous poseriez à n'importe quel responsable des risques: « Qu'est-ce qui vous inquiète le plus ? » Sans s'arrêter, cette personne a répondu: « Un virus très contagieux qui commence quelque part en Chine et se propage rapidement. » Ce vice-président, dont la société possède des bureaux dans toute l'Asie de l'Est, a expliqué les mesures préventives d'atténuation que la société avait adoptées par la suite pour contrer cette menace potentielle.

Depuis que le nouveau coronavirus a balayé le monde, j'ai souvent pensé au calcul du risque prémonitoire de cette personne. La plupart des dirigeants n'ont pas la discipline nécessaire pour effectuer une analyse d'horizon de routine basée sur les risques, et moins encore élaborent les plans d'urgence requis. Encore plus rare est le leader qui a la clairvoyance pour identifier correctement la principale menace suffisamment à l'avance pour élaborer et mettre en œuvre ces plans.

Il suffit de dire que l'administration Trump a échoué de manière cumulative, à la fois en prenant au sérieux les avertissements spécifiques et répétés de la communauté du renseignement sur une épidémie de coronavirus et en poursuivant vigoureusement les initiatives de réponse à l'échelle nationale à la mesure de la menace prévue. Le gouvernement fédéral à lui seul a les ressources et les pouvoirs nécessaires pour amener les intervenants publics et privés concernés à faire face aux dommages prévisibles posés par le virus. Malheureusement, les responsables de Trump ont rendu une série de jugements (minimisant les risques de Covid-19) et de décisions (refusant d'agir avec l'urgence requise) qui ont inutilement rendu les Américains beaucoup moins sûrs.

En bref, l'administration Trump a imposé une surprise stratégique catastrophique au peuple américain. Mais contrairement aux surprises stratégiques passées – Pearl Harbor, la révolution iranienne de 1979, ou surtout le 11 septembre – l'actuelle a été provoquée par une indifférence sans précédent, voire une négligence volontaire. Alors que, par exemple, le rapport de la Commission sur le 11/9 a blâmé les attaques d'Al-Qaïda contre les administrations des présidents Ronald Reagan par l'intermédiaire de George W. Bush, la crise actuelle des coronavirus est en grande partie la seule responsabilité de l'actuelle Maison Blanche.

Le chapitre 8 du rapport de la Commission sur le 11/9 était intitulé Le système clignotait en rouge. La citation est venue de l'ancien directeur de la CIA, George Tenet, qui caractérisait l'été 2001 Malgré les avertissements et les efforts frénétiques de certains responsables de la lutte contre le terrorisme, la Commission du 11/9 a déterminé « Nous ne voyons que peu de preuves que l'avancement du complot ait été perturbé par une quelconque action du gouvernement … Le temps s'est écoulé »

La semaine dernière Ces alertes ont eu peu d'impact sur les hauts responsables de l'administration, qui ont sans aucun doute été influencés par la dérision constante du président Donald Trump contre le virus, qu'il a entamée le 22 janvier: « Nous l'avons totalement sous contrôle. C'est une personne qui vient de Chine et nous l'avons sous contrôle. Ça va être très bien. « 

À ce jour, il y a trois observations douloureusement évidentes sur le style de leadership de Trump qui expliquent l'aggravation de la pandémie de coronavirus à laquelle les Américains sont désormais confrontés. Premièrement, il y a le fait qu'une fois qu'il croit absolument n'importe quoi – peu importe qu'il soit mal pensé, mal informé ou inexact – il reste complètement ancré à cette impression ou jugement initial. Les dirigeants sont inhabituellement hubristes et trop confiants; pour beaucoup, le fait qu'ils aient atteint des niveaux élevés de pouvoir est la preuve de leur sagesse inhérente. Mais les dirigeants vraiment sages demandent authentiquement des commentaires et des critiques, sont des penseurs activement ouverts et sont capables de changer d'avis. De toute évidence, Trump n'a pas ces compétences habilitantes.

Deuxièmement, les jugements de Trump sont hautement transmissibles, infectant la pensée et le comportement de presque tous les officiels ou conseillers qui entrent en contact avec le porteur initial. Sans surprise, le président s'entoure de gens qui regardent, pensent et agissent comme lui. Pourtant, ses commentaires inexacts ou malhonnêtes ont également la capacité remarquable d'être recyclés par d'anciens militaires, des services de renseignement et des chefs d'entreprise honorables. Et si quelqu'un ne paralyse pas systématiquement les proclamations du président avec une intensité adéquate, il est renvoyé ou il est divulgué que son licenciement pourrait être imminent à tout moment – notamment le récent rapport de l'impatience du président avec l'indispensable Anthony Fauci, le directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses.

Une hypothèse ou une déclaration initiale incorrecte de Trump se répercute sur la mise en œuvre quotidienne des politiques

Et, troisièmement, les mauvais jugements contaminent bientôt toutes les branches politiques du gouvernement fédéral sans presque aucune résistance ni même questionnement raisonnable. Habituellement, les agences fédérales sont dirigées par les fonctionnaires qui, selon la Maison Blanche, sont les mieux placés pour mettre en œuvre la politique. Ces fonctionnaires jouissent généralement d'une certaine autonomie; pas sous Trump. Même des postes de direction de la sécurité nationale ou du renseignement historiquement non partisans ont été occupés par des personnes qui sont idéologiquement alignées sur la Maison Blanche, plutôt que dotées de l'expérience ou de l'expertise nécessaires pour repousser ou tenir compte des préoccupations soulevées par les employés non politiques de carrière.

Ainsi, une hypothèse ou une déclaration initiale incorrecte de Trump se répercute sur la mise en œuvre quotidienne des politiques.

Étant donné que Trump a conclu très tôt que le coronavirus ne pouvait tout simplement pas représenter une menace pour les États-Unis, il n'y a peut-être rien que la communauté du renseignement, des experts médicaux utilisant des modèles épidémiologiques ou des responsables de la santé publique auraient pu dire à la Maison Blanche qui aurait fait tout différence. L'ancien conseiller à la sécurité nationale, Henry Kissinger, aurait dit après qu'un avertissement de la communauté des services secrets n'a pas été reconnu: « Vous m'avez prévenu, mais vous ne m'avez pas convaincu. » Pourtant, une cervelle présidentielle totalement fermée à des points de vue contraires, bien que précis, est incapable d'être convaincue.

Le détachement de la Maison Blanche et la nonchalance au cours des premiers stades de l'épidémie de coronavirus seront parmi les décisions les plus coûteuses de toute présidence moderne. Ces officiels ont reçu une progression claire des avertissements et des points de décision cruciaux suffisamment à l'avance pour que le pays ait pu être bien mieux préparé. Mais la façon dont ils ont gaspillé les dons de prévoyance et de temps ne doit jamais être oubliée, ni la raison pour laquelle ils ont été gaspillés: Trump avait initialement tort, alors son cercle restreint a promu cette injustice de manière rhétorique et avec des politiques inadéquates pendant trop longtemps, et même aujourd'hui . Les Américains en paieront maintenant le prix pendant des décennies.