Vendredi après-midi, le comté de Thomas comptait jusqu'à 110 cas confirmés. «L'hiver arrive», comme il l'a dit. Mais Thomas maintient l'espoir qu'une politique globale de DNR ne sera pas nécessaire. «Évaluer, prendre des décisions, réévaluer, prendre une autre décision. Répéter », c'est ainsi qu'il m'a décrit le manuel de traitement des coronavirus. « Nous pouvons le faire … tant que nous avons des EPI et des évents. »

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Le coronavirus oblige les hôpitaux américains à fournir des soins de rationnement

Bien que le rationnement explicite et généralisé par les prestataires de soins de santé soit sans précédent dans l'histoire moderne des États-Unis, il se produit constamment dans le monde. « Nos médecins sont confrontés à des dilemmes moraux et à des choix impossibles chaque jour », a déclaré Avril Benoit de Médecins sans frontières. «Même si COVID-19 nécessite une réaffectation des ressources, nous avons toujours des femmes qui ont besoin de césariennes d'urgence et des enfants souffrant de malnutrition. Nous convertissons les cliniques de traumatologie et de brûlures pour soigner la maladie. Vous faites de votre mieux avec ce que vous avez. Et bon nombre de nos emplacements ne pourront pas faire plus qu'isoler les gens et fournir des soins palliatifs. »

Les patients prennent également des décisions de rationnement. Chaque fois que nous évaluons si nous devons ou non consulter un médecin ou prendre des médicaments, nous équilibrons les coûts et les avantages. De nombreuses personnes – environ un tiers des adultes américains – décident également de ce qu'elles veulent si elles tombent très malades. Sous la forme de directives anticipées, ils donnent des instructions sur le moment où les professionnels de la santé devraient prolonger leur vie avec des mesures dites extraordinaires, et quand ils ne devraient pas.

Les directives peuvent être élaborées ou épargnées, mais tombent généralement sur un spectre entre prioriser le confort et prolonger la vie, si les deux deviennent mutuellement exclusives. Les désignations les plus courantes sont «code complet» et «DNR», mais les directives peuvent également être très spécifiques. Les options ne sont pas binaires, attention ou aucune. Une personne qui se désigne volontairement comme «DNR» ne serait pas abandonnée – elle recevrait toujours des liquides IV, de l'oxygène et des médicaments, en particulier pour la douleur.

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Après avoir déterminé les directives préalables, vous devez les partager avec des membres de la famille ou des amis qui pourraient communiquer avec des professionnels de la santé en votre nom. Ayez des conversations nuancées avec des personnes proches de vous sur ce que vous faites ou ne voulez pas dans divers scénarios désastreux. Cela allège leur fardeau.

Cela allège également le fardeau des prestataires médicaux. Trop souvent, a déclaré Lindsey, une personne est retrouvée inconsciente par des ambulanciers paramédicaux, puis a été ramenée à la vie et amenée à l'hôpital, ou a mis un ventilateur, et seulement quelques heures plus tard, un membre de la famille se présente avec une directive préalable qui indique que ce n'était pas le cas. ce que le patient voulait. « C'était un scénario tragique et difficile avant la COVID, en particulier si les directives d'un individu n'étaient pas suivies pendant cette période de réanimation », a-t-il déclaré. Mais au milieu de cette pandémie, le retard met «tous les prestataires de la chaîne de soins» en danger inutile d'exposition. Et il met un ventilateur hors d'usage pour quelqu'un qui aurait pu le vouloir.

Aussi simple que cela soit d'établir une directive préalable et de parler du type de soins que vous souhaitez avec votre famille, beaucoup d'entre nous évitent de le faire précisément. Qui veut parler de la possibilité de tomber malade et de mourir? Thomas le fait. «Je suis encore relativement jeune, et ma femme et moi avons cette discussion assez souvent», m'a-t-il dit. « Il devrait être eu fréquemment, mais surtout maintenant. »

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James Hamblin, M.D., est rédacteur à The Atlantic. Il est également chargé de cours à la Yale School of Public Health et auteur du prochain livre Clean.