Depuis le milieu des années 1800, le champ de potiers de New York sur Hart Island, au large des côtes du Bronx, a figuré dans de nombreuses épidémies affectant New York – comme lieu de sépulture pendant la crise espagnole de la grippe et du sida, et comme lieu de quarantaine pour le jaune victimes de fièvre et de tuberculose.

Et maintenant, avec les décès dus aux coronavirus qui accablent la capacité de la morgue de la ville, il est à nouveau nécessaire.

Coronavirus à New York : N.Y.C. enterrer des victimes sur l'île Hart

Une porte-parole du maire Bill de Blasio a déclaré jeudi qu'il était probable que certaines victimes de coronavirus soient envoyées à Hart Island, où, depuis 150 ans, New York a enterré ses morts non réclamés et ceux dont les familles sont trop pauvres pour se permettre des enterrements privés.

La ville a déjà commencé à augmenter considérablement les enterrements sur l'île, à environ 24 par jour, autant qu'il y serait enterré une semaine avant la pandémie, selon le département correctionnel de la ville, qui gère l'opération funéraire sur l'île. .

Il n'est pas clair si ces enterrements récemment augmentés incluent ceux qui sont morts du coronavirus, ou s'il s'agit de personnes décédées avant la pandémie et qui ont été déplacées des morgues pour créer un espace pour les nouveaux morts.

Mais les directeurs de funérailles ont déclaré qu'ils avaient été informés que toute victime de coronavirus non réclamée dans les deux semaines sera enterrée sur l'île Hart, au moins temporairement.

Récemment, des images et des images de drones ont circulé montrant des équipes d'enterrement dans des tranchées boueuses fraîchement creusées enterrant corps après corps dans des boîtes en bois nues. Ils sont devenus des illustrations saisissantes du bilan épouvantable de la pandémie, avec ceux des tentes des hôpitaux de campagne à Central Park, un navire-hôpital de la Marine au large de Manhattan et des remorques réfrigérées stationnées à l'extérieur des hôpitaux pour gérer le débordement de corps.

En temps normal, 150 personnes en moyenne meurent chaque jour à New York. Le virus a effectivement doublé cela, écrasant les salons funéraires, les crématoires, les cimetières et les morgues de la ville. Près de 120 travailleurs de la morgue, assistés de plus de 100 soldats de l'armée, de la garde nationale et de la garde nationale aérienne, travaillent en équipe 24 heures sur 24, conduisant des fourgons loués dans toute la ville pour ramasser les corps.

Ce plan d’enterrement d’urgence impliquant Hart Island fait partie d’un plan de lutte contre la pandémie de grippe créé il y a une décennie par des responsables du médecin légiste de la ville, a déclaré le conseiller Mark D. Levine, président du comité de santé du conseil municipal.

Le plan est délicat car les enterrements sur l'île, qui sont interdits au public, portent depuis longtemps un stigmate. Les corps enterrés sur l'île peuvent être récupérés pour une nouvelle inhumation, mais il est certain que l'horreur sera accrue si les proches des victimes de Covid-19 découvrent que leur bien-aimé a été mis dans une boîte en bois et empilé dans une tranchée sur une île interdite surveillée par le système carcéral de la ville.

« Il est difficile pour les New-Yorkais de penser à quiconque serait enterré sur Hart Island », a déclaré M. Levine, « mais cela se fera d'une manière professionnelle digne et ordonnée. »

Le plan de Hart Island créera une couche de difficulté supplémentaire pour les directeurs de services funéraires débordés. Ils manquent d'espace pour stocker les corps, étant donné la vague de décès et le report de nombreuses funérailles en raison de règles de distanciation sociale. Maintenant, ils craignent de devoir annoncer d'autres mauvaises nouvelles aux familles chancelantes.

« Les familles qui sont déjà sous le choc doivent entendre que leur bien-aimé se trouve dans une boîte en pin qui se rend sur une île où la ville enterre les sans-abri », a déclaré Patrick Marmo, propriétaire de six salons funéraires à New York.

Plus d'un million de New-Yorkais sont enterrés sur Hart Island. La ville y enterre encore 1 000 corps par an, y compris des sans-abri non réclamés, des bébés mort-nés et des pauvres New-Yorkais dont les familles n'ont pas l'argent pour les enterrer.

Les corps arrivent par ferry dans des cercueils en bois nus et sont empilés sur trois rangées de six, dans des tranchées aussi longues qu'un terrain de football. Les fosses communes banalisées sont creusées par des détenus transportés par autobus et transportés de la prison de Rikers Island.

«Il a déjà une opération d'inhumation, ce sera donc une transition plus douce» que dans d'autres endroits, a déclaré M. Levine.

En temps normal, les autorités de la ville gardent souvent un corps dans une morgue pendant plusieurs mois avant de l'envoyer à Hart Island, pour se donner le temps de trouver des parents.

Il n'était pas clair si la récente flambée des enterrements était des corps entreposés dans des morgues avant la pandémie, ou ceux abattus par le virus. Le département de la correction de la ville ne reçoit aucune information sur la cause du décès pour les enterrements récents, a déclaré un porte-parole, Jason Kersten. Il a renvoyé des questions au bureau du médecin légiste de la ville, qui n’a pas renvoyé de demandes de commentaires.

Les responsables de la correction ont modifié le processus d'inhumation de longue date afin de gérer plus de corps. Un bulldozer charge désormais des cercueils d'un camion à une tranchée, ce qui a été fait manuellement pendant des décennies par des détenus.

De nouvelles tranchées peuvent être creusées au besoin par du matériel lourd en quelques heures, a déclaré M. Kersten.

Dans un autre changement notable, les responsables des services correctionnels ont annoncé cette semaine qu'après des décennies d'utilisation de détenus pour enterrer les morts, ils avaient commencé à utiliser une équipe de dix travailleurs sous contrat privé pour le travail. Ils ont cité le risque pour la santé de transporter des détenus vers et depuis l'île dans des quartiers étroits. Plus de 275 détenus de l'île Rikers se sont révélés positifs pour le virus.

Avant le changement, les responsables des services correctionnels avaient du mal à attirer des détenus pour le travail parce que des centaines avaient été libérés afin de réduire le risque de contagion à Rikers Island. Les fonctionnaires avaient déjà augmenté les salaires pour le détail de l'enterrement à 6 $ l'heure de 1,50 $. (Les détenus ne sont pas couverts par les lois sur le salaire minimum.)

Historiquement, les responsables de la ville ont longtemps hésité à fournir un accès public à Hart Island, qui serait le plus grand cimetière public du pays.

L'assemblage de bâtiments en ruine qui subsistent sur l'île fait référence à son histoire, qui comprend des rôles de camp de prisonniers pendant la guerre civile, d'hôpital psychiatrique, d'un sanatorium pour la tuberculose, d'un centre pour sans-abri et de centres de traitement de l'alcoolisme et de la toxicomanie.

Les agents de correction cartographient tous les lieux de sépulture afin que les membres de la famille identifiés plus tard, parfois par des tests ADN, puissent les retrouver. Le département effectue des dizaines de déterrements chaque année.

Dimanche, le Hart Island Project, un groupe à but non lucratif qui a fait pression pour accroître l'accès et la sensibilisation du public concernant l'île, a publié une vidéo de drone prise le 2 avril, montrant apparemment des détenus aidant à enterrer des cercueils sur l'île.

La fondatrice de l’organisme à but non lucratif, Melinda Hunt, a déclaré que Hart Island pouvait accueillir plusieurs décennies d’enterrements au rythme normal. Elle a appelé le plan d'enterrement des coronavirus la méthode d'enterrement d'urgence la plus sûre et la plus ordonnée, en particulier en raison de la possibilité de récupérer le corps pour un enterrement privé ou des crémations à une date ultérieure.

« Il s'agit d'un système d'enterrement éprouvé, celui que la ville a utilisé pendant l'épidémie de grippe de 1918″, a-t-elle déclaré. «Cela fonctionne, et vous voulez opter pour un système qui fonctionne réellement. C'est ce dont on a besoin. »

Mais M. Marmo, le propriétaire du salon funéraire, l'a qualifié de «scénario cauchemardesque», en particulier pour les personnes de moyens modestes.

« Cela va se faire au détriment des New-Yorkais pauvres et non informés, sans connexion ni capacité à comprendre cela », a-t-il déclaré. «Vous prenez un pauvre qui est mis en quarantaine et qui essaie de retrouver le corps de sa tante. Vont-ils vraiment savoir qu'ils devraient appeler le médecin légiste et avoir toutes les informations nécessaires pour réclamer un corps? »

Alan Feuer et William K. Rashbaum ont contribué au reportage.