Mark Zuckerberg discute avec le Dr Anthony Fauci.

                Photo: Mark Zuckerberg / Facebook

Comment le coronavirus menace Facebook

Au cours du mois qui a suivi l'explosion de la pandémie de coronavirus aux États-Unis, Facebook s'est engagé à dépenser plus de 200 millions de dollars. Il y a deux semaines, la société a annoncé qu'elle distribuerait 100 millions de dollars de subventions aux petites entreprises touchées par l'épidémie, et ce matin, elle a promis 100 millions de dollars supplémentaires pour soutenir l'industrie du journalisme, qui voit les taux de publicité baisser à un rythme précipité. En termes de revenus globaux de Facebook et d'argent qu'il a caché, ces 200 millions de dollars sont une goutte d'eau. Mais cela peut aussi être interprété comme un signe de désespoir.

Dans un scénario non pandémique, Facebook est presque à l'épreuve des balles. Ses revenus publicitaires proviennent d'une grande variété de clients, de sorte qu'un ralentissement dans une ou plusieurs industries ne déstabiliserait pas l'ensemble de l'opération, pas plus que la perte d'un seul gros client. Facebook a affirmé à plusieurs reprises au cours de ce cycle électoral présidentiel que la publicité politique, qui connaîtra des dépenses record, ne représente qu'une fraction d'un pourcentage de ses revenus globaux.

Ce qui maintient Facebook stable est un flux constant de clients publicitaires et un flux constant de contenu généré par les utilisateurs de toutes sortes – photo, texte, vidéo – et tous les niveaux de précision (Facebook a historiquement essayé de se positionner comme une plateforme neutre sans éditorial état d'esprit). Ces constantes ont soutenu Facebook, même si l'instabilité a touché d'autres secteurs.

En mode pandémie, cependant, même Facebook doit faire face à la crise qui frappe près de chez soi. Comme les entreprises locales à travers le pays voient moins de trafic piétonnier et moins de clients, leurs dépenses publicitaires ont diminué (d'où l'engagement de 100 millions de dollars pour les petites entreprises). Alors que les sorties en salles des films sont retardées et que les albums sont repoussés, ces énormes budgets médiatiques sont également réduits. Pendant ce temps, alors que Facebook rapporte moins d'argent publicitaire, les gens s'y penchent plus que jamais, l'utilisant pour maintenir des liens sociaux à travers les distances – chat vidéo, diffusion en direct, coordination de la sensibilisation de la communauté dans les groupes Facebook et publication dans leurs histoires. Les dépenses publicitaires diminuent considérablement, car les coûts d'exploitation augmentent considérablement en nature.

Selon le New York Times, un rapport interne a révélé que la moitié des nouvelles que les utilisateurs partagent concernent le coronavirus. L'annonce de Facebook ce matin semble donc destinée à des publications comme le Tampa Bay Times, qui a également annoncé la réduction de sa production imprimée aujourd'hui. Facebook semble très conscient de son rôle de source d'information dans cette crise, malgré sa tentative prolongée de ne pas en être un. Il y a quelques semaines, Mark Zuckerberg lui-même a interviewé le Dr Anthony Fauci à propos de la crise, et cette semaine lui et le Dr Priscilla Chan ont interviewé le gouverneur de Californie Gavin Newsom. Il se trouve que Chan est également marié à Zuckerberg, et les deux sont évidemment affiliés à l'initiative philanthropique Chan-Zuckerberg.

Aucun de ces fonds ne fonctionnera comme un plan de sauvetage des industries en difficulté. Mais Facebook met en quelque sorte son argent là où il est, identifiant deux secteurs vitaux pour son fonctionnement et montrant qu'il est, à tout le moins, attentif à ces préoccupations.

Les subventions accordées aux petites entreprises de Facebook couvrent «100 millions de dollars pour aider 30 000 petites entreprises dans plus de 30 pays où nos employés vivent et travaillent», selon un article du directeur de l'exploitation Sheryl Sandberg. Une partie de cela se présente sous la forme de crédits publicitaires – Facebook ne dépense pas l'argent dont il dispose actuellement, mais renonce plutôt à ses revenus futurs. Le fonds de journalisme comporte également des mises en garde. Seul un quart de cette dispersion se fera sous forme de subventions à de plus petits organes de presse couvrant le coronavirus. Les 75 millions de dollars restants prendront la forme d'achats publicitaires. Alors que les gens se tournent vers les médias locaux dont l'objectif vital a été renforcé par la crise, Facebook voit une opportunité d'acquérir plus d'utilisateurs (ou d'utilisation). Cela ne veut pas dire que les points de vente n’ont pas besoin d’argent et ne l’utiliseront pas efficacement, mais seulement que l’altruisme de Facebook n’est en fait qu’une transaction commerciale.

Peut-être que tout cela est un jeu de relations publiques relativement bon marché pour une entreprise qui vaut des centaines de milliards de dollars. (Facebook n'a pas répondu quand j'ai demandé pourquoi Zuckerberg, qui a catégoriquement insisté sur le fait que son entreprise est une plate-forme et non une opération médiatique, a ressenti le besoin d'interviewer personnellement Fauci.) Mais alors que les entreprises hésitent et réduisent leurs dépenses face à un chômage record des chiffres et des budgets en baisse, la trajectoire actuelle que Facebook regarde est sans précédent. Il n'a pas de plan de sauvegarde clair si l'ensemble de l'économie s'effondre d'un coup. Arrêter la propagation de ce virus est une préoccupation de santé publique, mais comme le montre la philanthropie de Facebook, elle est également économique.

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