SACRAMENTO – Dans le signe le plus radical à ce jour de l'impact à long terme du coronavirus sur l'enseignement supérieur américain, la California State University, le plus grand système universitaire public de quatre ans du pays, a déclaré mardi que les cours de ses 23 campus seraient annulés pour le semestre d'automne, l'enseignement ayant lieu presque exclusivement en ligne.

Le système est la première grande université américaine à annoncer aux étudiants qu'ils ne retourneront pas sur le campus à l'automne. La plupart des collèges et universités du pays ont fait tout leur possible pour annoncer leur intention de rouvrir, mais ils préparent également des plans de sauvegarde pour les cours en ligne.

Le coronavirus maintiendra les cours de l'Université d'État de Cal en ligne à l'automne

La pandémie a eu un impact dévastateur sur les finances des collèges et universités, dont un grand nombre luttaient déjà avant les fermetures liées au virus. Beaucoup s'inquiètent des signes croissants qu'un grand nombre d'étudiants choisiront de s'asseoir au semestre d'automne si les cours restent virtuels, ou exigent de lourdes réductions des frais de scolarité.

Un renflouement fédéral de 14 milliards de dollars voté par le Congrès ce printemps ne suffira pas à sauver certaines universités si les inscriptions baissent de manière significative, selon les experts, et pour de nombreux étudiants, l'expérience en personne est une partie importante du tirage au sort de l'enseignement supérieur.

Mais le chancelier du système de l'Université d'État de Californie, Timothy P. White, a déclaré mardi au conseil d'administration que les risques étaient trop grands pour que plus de 480 000 étudiants de premier cycle inscrits aux États de Cal, comme on le sait, retournent sur le campus de la chute. Les cours se poursuivront virtuellement, comme ils l'ont fait depuis mars.

« Notre université, lorsqu'elle est ouverte sans restrictions et entièrement en personne, comme c'est la norme traditionnelle du passé, est un endroit où plus de 500 000 personnes se réunissent quotidiennement à proximité étroite et dynamique », a-t-il déclaré. « Cette approche, malheureusement, n'est tout simplement pas dans les cartes maintenant. »

M. White a autorisé la possibilité d'exceptions. Si les précautions de santé et de sécurité le permettent, des cours cliniques dans le programme de soins infirmiers pourraient avoir lieu en personne, a-t-il dit, tout comme certains laboratoires de sciences et d'autres instructions essentielles.

Les experts ont déclaré que la décision de l’État de Cal pourrait avoir un impact significatif.

« Cal State est un système universitaire extraordinairement vaste et important et un grand nombre d'autres institutions suivront attentivement cette évolution », a déclaré Terry W. Hartle, vice-président directeur de l'American Council on Education, une association professionnelle de présidents de collège.

La Chronique de l'enseignement supérieur suit de près ce que les collèges américains envisagent de faire pour l'automne. Seules quelques écoles, pour la plupart de petite taille, ont déclaré qu'elles se dirigeaient vers des cours en ligne uniquement, y compris la Wayne State University à Detroit, un point chaud de virus, et le Sierra College à l'extérieur de Sacramento. Certains disent qu'ils envisagent un modèle hybride. Mais la grande majorité d'entre eux disent qu'ils prévoient des cours en personne.

La présidente de la Brown University, Christina Paxson, a déclaré dans un article du New York Times à la fin du mois dernier que la réouverture des campus cet automne « devrait être une priorité nationale ».

La taille, l’emplacement et la densité de la population pourraient jouer un grand rôle dans les décisions des universités, a déclaré M. Hartle.

Lundi, l'Université Bradley de Peoria, Illinois, 111 000 habitants, a annoncé son « engagement à reprendre les cours sur le campus » pour environ 5 000 étudiants à l'automne, déclarant: « La taille moyenne de Bradley et la petite ville de Peoria en font il est plus facile pour les élèves de maintenir des distances de sécurité et d'éviter une exposition inutile à des germes potentiellement dangereux. « 

L'autre système universitaire de quatre ans de la Californie, l'Université de Californie, avec près de 300 000 étudiants sur 10 campus, n'a pas annoncé si ses cours d'automne se tiendraient en ligne, en personne ou en association. Mais les professeurs disent que des plans sont en cours d'élaboration pour les trois contingences. Le Conseil des régents devrait discuter des plans à l'échelle du système lors d'une réunion la semaine prochaine.

L'annonce de Cal State est intervenue alors que le Dr Anthony S. Fauci, le plus grand expert des maladies infectieuses du pays, a déclaré mardi à un panel du Sénat que des « souffrances et la mort » inutiles pourraient survenir si les États agissaient trop rapidement pour rouvrir des écoles et des entreprises.

M. White, le chancelier de l'État de Cal, a noté que des chercheurs universitaires et des experts en santé publique prévoyaient une « deuxième vague plus petite » du coronavirus cet été, « suivie d'une vague très importante » à l'automne et d'une autre vague au premier trimestre. de l'année prochaine.

En l’absence de vaccin à l’horizon immédiat, M. White a déclaré aux administrateurs du système qu ’ » il serait irresponsable « de reporter une décision sur les cours en personne jusqu’à l’été, avant d’être contraint à la hâte de se retirer à distance à l’automne.

Mieux, a-t-il dit, planifier le pire et espérer le meilleur en septembre.

« C'est, a-t-il dit, notre réalité nouvelle et coûteuse. »