Pour un médecin scientifique travaillant à comprendre le fardeau des infections respiratoires, le coronavirus est le défi professionnel ultime qui pourrait se présenter une fois dans votre carrière. Cependant, je n'étais pas préparé à ce que cela devienne aussi l'un de mes plus grands défis personnels.

Pendant les premiers stades de l'épidémie, je suis descendu avec de légers symptômes de type Covid-19. Bien que je craignais un peu que cela nuise à ma capacité de contribuer à la bataille professionnelle immédiate contre ce virus, je m'attendais également à ce que je reprenne des activités dans une semaine ou deux. À quel point je me trompais - je suis devenu ce que nous appelons maintenant un «long-courrier» Covid-19 - un patient présentant initialement des symptômes bénins de Covid-19, qui continuerait à ressentir une gamme de symptômes parfois graves pendant une période prolongée de temps.

Les coronavirus «long-courriers» montrent à quel point nous en savons encore peu

L’étude sur les symptômes de Covid, entreprise par le King’s College de Londres, a révélé que 10% de tous les patients de Covid-19 signalent des symptômes pendant au moins trois semaines. Étonnamment, les gens de cette soi-disant queue de Covid sont en moyenne plus jeunes. La plupart déclarent avoir été en bonne santé auparavant et présenter des symptômes relativement bénins dans la phase initiale de la maladie. Mais ils continuent de ressentir des symptômes tels que fatigue, maux de tête, toux, essoufflement, douleur thoracique, augmentation du rythme cardiaque et des symptômes gastro-intestinaux et neurologiques pendant des semaines, voire des mois, après les premiers symptômes; souvent, ces symptômes peuvent apparaître et disparaître à plusieurs reprises.

Bien que physiquement, je souffre toujours de problèmes pulmonaires, en tant que médecin et scientifique, je lutte principalement avec le manque de connaissances sur cette condition. Nous n'avons actuellement aucune compréhension des mécanismes biologiques à l'origine de ces symptômes prolongés. Théoriquement, ils peuvent être le résultat d'une réplication virale continue ou résurgente - ce qu'il serait important de savoir car cela impliquerait également une infectiosité prolongée. Peut-être, cependant, comme observé dans les cas plus graves de coronavirus, le virus peut déclencher une réponse immunitaire aberrante, entraînant une inflammation continue dans tout le corps, qui peut durer bien au-delà de la clairance du virus. Une troisième alternative, comme on l'observe couramment après une pneumonie bactérienne, est que le coronavirus cause des dommages plus étendus aux poumons, au cœur et à d'autres systèmes organiques que ne le suggèrent les symptômes initiaux, ce qui nécessite simplement plus de temps pour récupérer.

Sans cette connaissance, nous ne savons pas si les long-courriers sont infectieux pendant de longues périodes, ni s'ils risquent de subir de graves complications, et certainement pas si le traitement pourrait réduire la durée de leurs problèmes. Sans surveillance, ces patients peuvent même développer des dommages irréversibles entraînant des maladies chroniques.

Tant que nous n'aurons pas développé ces connaissances médicales et scientifiques, les professionnels de la santé n'auront pas les conseils nécessaires pour traiter ces long-courriers. L'établissement de cliniques spécialisées pour recueillir des données auprès des transporteurs de longue distance de manière systématique et concertée - comparable à ce qui existe actuellement pour les adultes gravement malades après la sortie de l'hôpital - permettrait d'élaborer rapidement des lignes directrices pour le diagnostic, le traitement et le suivi, en mettant l'accent sur la stimulation récupération et prévention du développement de problèmes chroniques. Cependant, ce serait une autre grande question sur les services de santé déjà tendus.

Dans un besoin urgent de reconnaissance et de soutien, un grand nombre de long-courriers se sont organisés en groupes de soutien par les pairs en ligne. Selon le pays d'origine, beaucoup déclarent n'avoir reçu aucun soutien médical pendant leur maladie, ou être licenciés à plusieurs reprises. D'autres rapportent avoir été écartés par des professionnels de la santé, mal diagnostiqués et avoir reçu des conseils contradictoires. Ils ont également connu un large éventail de stigmatisation - des amis qui gardent leurs distances de peur d'être infectieux, la sympathie s'épuise parce qu'ils «auraient dû» se rétablir maintenant, et les employeurs perdent patience avec le nombre de jours de congé. Pour soutenir la recherche et informer les professionnels de la santé, un groupe de soutien Covid-19 aux États-Unis a déjà commencé à collecter et à diffuser systématiquement des informations liées à la santé auprès de ses membres.

L'émergence de ce nouveau groupe de long-courriers confirme une fois de plus l'importance de tester tous les cas potentiels dans la communauté, même les plus bénins, pour confirmer la présence de Covid-19. Étant donné que nous ne savons pas encore qui développera des complications à long terme, un diagnostic confirmé pourrait aider les médecins à séparer les patients présentant probablement des problèmes de santé à long terme induits par Covid-19 des patients atteints d'autres maladies provoquées par une inflammation, qui, s'ils sont mal>

Au cours des six derniers mois, Covid-19 a montré de nombreux visages, causant d'abord un fardeau élevé de patients gravement et gravement malades nécessitant des soins intensifs et intensifs; le second étant lié à un syndrome rare mais potentiellement grave chez les enfants ressemblant à la maladie de Kawasaki; et troisièmement, une maladie prolongée beaucoup plus courante chez les adultes initialement légèrement infectés et généralement jeunes et en bonne santé. Ce virus n'est pas comparable à une simple grippe. Par conséquent, nous devons nous concentrer sur la suppression du virus autant que possible, voire tenter de l'éliminer, en attendant le développement d'un vaccin.

• Debby Bogaert est professeur de maladies infectieuses pédiatriques à l'Université d'Edimbourg