Plus de 1200 militaires américains et les membres de leur famille sont touchés par le coronavirus, laissant le Département de la défense pratiquement en guerre contre lui-même sur deux instincts concurrents: protéger les troupes contre le virus et poursuivre sa mission vieille de plusieurs décennies de patrouiller le monde et de participer à des combats, si on le lui ordonne.

La Marine refuse jusqu'à présent d'évacuer complètement un porte-avions où 93 militaires ont été confirmés infectés par le coronavirus. Le secrétaire à la Défense Mark T. Esper s'est mis du côté des affaires comme d'habitude pour maintenir l'état de préparation tout en affirmant également que la protection des forces est une priorité absolue. Le président Trump, pour sa part, a menacé un ennemi familier, tweetant mercredi que l'Iran « paierait un prix très lourd » si ses mandataires attaquaient les troupes ou les actifs américains en Irak. D'autres responsables du département de la Défense ont continué d'insister pour que le porte-avions, le Theodore Roosevelt, reste prêt à mener à bien ses missions.

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Le commandant du Roosevelt, le capitaine Brett E. Crozier, a souligné dans une lettre fortement libellée que «nous ne sommes pas en guerre». Cette déclaration a soulevé des questions du Pacifique au Pentagone sur ce qui était si important au sujet de la présence du porte-avions au large de Guam que le Département de la défense ne pouvait pas évacuer le navire et faire un nettoyage en profondeur, comme l'a suggéré le capitaine Crozier.

Les navires de guerre américains passent généralement des mois en mer à surveiller les activités des adversaires. Les navires affectés à la flotte du Pacifique patrouillent la mer de Chine méridionale, la mer de Chine orientale et les zones intermédiaires, entreprenant parfois des opérations dites de liberté de navigation qui les rapprochent des îles contestées de la région. Le but de ces voyages est de ramener chez eux en Chine que les États-Unis ne reconnaissent pas les revendications de propriété de Pékin.

Les navires de guerre américains dans la région gardent également un œil sur la menace nucléaire et des missiles de la Corée du Nord. Et ils sont prêts à se déployer en mer d'Arabie et dans le golfe Persique si les tensions – avec, disons, l'Iran – montent en flèche.

Mais pour le moment, le virus s’est avéré beaucoup plus dommageable que toute rencontre récente avec des adversaires traditionnels et a révélé la vulnérabilité d’une force souvent appelée policier mondial. Malgré toute l'attention portée aux batailles en Afghanistan, en Irak, en Syrie, au Yémen et au conflit de pouvoir avec la Chine et la Russie, aucun n'a failli paralyser un porte-avions américain en quelques jours.

Le Pentagone a annoncé mercredi qu'il enverrait 540 soldats supplémentaires à la frontière sud-ouest pour contrer tout flux potentiel de migrants infectés par le coronavirus.