Lors de conférences de presse qu'elle publie en ligne, elle supplie les gens d'écouter les faits et de comprendre ce qui pourrait leur arriver. Mais Topeka, qui abrite quelque 125 000 personnes, ne connaît pas le pire de la crise qui a secoué les principaux centres de population et les zones côtières des États-Unis. Le Kansas n'avait que 482 cas confirmés de Covid-19 sur plus de 200000 cas dans la nation, mercredi soir. La disparité a mis De La Isla, une mère célibataire et le premier maire latina de Topeka, dans la position que beaucoup d'autres responsables locaux sont à travers le pays: Mettre en œuvre et appliquer les mêmes directives strictes de distanciation que celles observées dans les régions les plus touchées du pays sur les populations qui ne sont pas confrontées à la maladie, le tout pour essayer de ralentir et d'arrêter la propagation du virus.

La gouvernante du Kansas, Laura Kelly, démocrate, a émis des instructions pour rester à la maison plus tôt cette semaine, mais en tant que maire de la capitale de l'État, la mise en œuvre incombe en grande partie à De La Isla, également démocrate, et aux responsables locaux avec lesquels elle travaille.

« L'un des plus grands défis que nous rencontrons est que, parce que nous n'avons pas les chiffres de la côte, nous sommes mis au défi par des gens qui ne comprennent pas la gravité de la situation. Nous devons donc dire aux gens, et dire les gens à nouveau, à propos de la distanciation sociale, et d'encourager les gens à s'assurer qu'ils suivent l'ordre de l'ordonnance que nous publions, afin que nous puissions protéger les gens « 

« Nous accusons régulièrement deux semaines de retard sur le virus », a-t-elle ajouté. « Nous essayons autant que possible, mais encore une fois, les chiffres ici ne semblent pas déconcerter les gens comme ils le devraient. »

Anciennement sans-abri elle-même, en se concentrant sur les personnes dans le besoin

Né à New York, De La Isla a grandi principalement à Porto Rico. Elle a connu le sans-abrisme pendant son enfance et est devenue une mère adolescente mais a pu aller à l'université et obtenir son diplôme de l'Université d'État de Wichita, pour finalement déménager à Topeka. Elle a travaillé dans le plaidoyer public, notamment pour Habitat pour l'humanité, avant de remporter un siège au conseil municipal en 2013 et de remporter de justesse sa course à la mairie en 2017.

De La Isla appelle toujours les sans-abri « mon peuple » et travaille maintenant des heures supplémentaires pour essayer de trouver un endroit pour que ceux qui vont dans les refuges soient correctement séparés, car en ce moment « il n'y a pas assez d'espace pour la distanciation sociale pour ce groupe de personnes qui ont besoin de notre aide. « 

Elle lit aux enfants en direct sur Facebook pour aider les parents de Topeka qui « deviennent fous en essayant de comprendre comment divertir leurs enfants ». Elle publie des vidéos d'elle-même à vélo pour montrer comment faire de l'exercice en toute sécurité à l'extérieur.

« Si vous laissez le tourbillon vous emporter, vous allez simplement aller dans toutes les directions, surtout en temps de crise », a-t-elle déclaré.

Ce qui la motive, a déclaré De La Isla, c'est une réunion matinale avec son équipe.

« Nous savons qu'à 8 heures du matin, cette équipe se réunit », a-t-elle déclaré. « Chaque jour, nous avons un point de contact où nous rencontrerons notre groupe et notre délégué », a-t-elle ajouté.

Une de ces tâches déléguées en ces temps: un nouveau « Groupe de contrôle des rumeurs » pour lutter contre les mauvaises informations. Par exemple, des gens qui disent que la ville est soumise à la loi martiale, ou que quelqu'un qui avait été testé positif pour le coronavirus est allé dans un certain endroit commercial, ce qui n'était pas exact.

« Lorsque nous entendons une rumeur, nous en parlons tous lors de la réunion (des officiers de l'information) le matin, puis nous disons: » D'accord, voici comment nous allons diffuser cela « , puis sur la base de le contact que nous avons de la communauté, nous créons des messages d'intérêt public, de sorte que le message que nous voulons coller, colle « , a-t-elle expliqué.

Se concentrer sur la santé mentale

De La Isla met l'accent sur la santé mentale des habitants ébranlés de sa ville. Son équipe a mis en place ce qu’ils appellent une « ligne d’urgence » (au lieu d’une « hotline ») pour les personnes en détresse.

« L'idée est de trouver comment jumeler des bénévoles dans la communauté qui cherchent quelque chose à faire parce qu'ils se soucient et qu'ils veulent faire quelque chose de positif, mais aussi, fournir une avenue pour les personnes à la maison, aux prises avec l'anxiété, se sentir seul et avoir besoin de quelqu'un pour appeler et s'enregistrer « , a déclaré le maire.

Pour les élèves qui apprennent maintenant dans des maisons sans Internet sans fil approprié, elle et le directeur de l'école de la ville convertissent les autobus scolaires en points d'accès portables afin que les enfants puissent faire leurs devoirs. Elle et son équipe travaillent avec des églises et d'autres groupes à but non lucratif pour s'assurer que les enfants qui dépendent d'un déjeuner gratuit ou à prix réduit gardent accès à la nourriture.

De La Isla a deux filles adolescentes à la maison. Comme les familles partout au pays, elles essaient de faire en sorte que tout fonctionne avec les enfants soudainement à la maison. Ses filles gardent son neveu pour qu'elle et sa sœur, une caissière de banque, puissent se mettre au travail.

De La Isla dit que ce qui la tient éveillée la nuit, c'est de savoir si les médecins auront suffisamment d'équipement si le virus frappe durement Topeka et si les deux hôpitaux de la ville, qui desservent également les comtés environnants, ont suffisamment de lits.

« Comme tous les hôpitaux du pays, (nous) avons besoin d'EPI (équipement de protection individuelle).

« Si à un moment donné l'un de nos centres pour personnes âgées est touché, nous avons le potentiel, juste à Topeka, avec quelques centres pour personnes âgées, de prendre en charge tous ces lits et tous ces ventilateurs », a déclaré De La Isla.

Campagne du Congrès suspendue

Avant la crise des coronavirus, De La Isla était focalisée au laser sur sa campagne pour le Congrès – dans l'espoir de renverser le Républicain Steve Watkins.

Elle dit que bien qu'elle touche la base avec son personnel de campagne après les heures, elle est effectivement en attente.

« Mon message à tout le monde a été que si je ne suis pas un grand maire en ce moment, je ne mérite pas d'être votre membre du Congrès », a-t-elle déclaré.

« Le maire De La Isla et moi nous disputerons le scrutin en novembre, mais en ce moment, nous sommes tous en guerre contre un ennemi commun, Covid-19 », a déclaré Watkins, un étudiant de première année.

De La Isla chante à partir de la même feuille de chanson non partisane.

« Je veux m'assurer que notre communauté comprend qu'elle est aimée. J'utilise ce mot souvent parce que je vois la ville comme ma famille, ma communauté et j'aime absolument tous mes citoyens. Même lorsque nous ne sommes pas d'accord », elle a dit.